Оригинал: Agatha Christie, “Hickory Dickory Dock”, 1955. Аннотация. Агата Кристи ХИКОРИ, ДИКОРИ, ДОК Глава 1. Эркюль Пуаро нахмурился.

Агата Кристи Хикори, дикори, док...

Серия: Эркюль Пуаро – 32




Оригинал: Agatha Christie, “Hickory Dickory Dock”, 1955


Аннотация

В студенческом общежитии начинают пропадать вещи, причем в достаточно странном сочетании: туфля, поваренная книга, рюкзак, электрические лампочки... Эркюлю Пуаро предстоит установить причину загадочных исчезновений, в которых он с самого начала почувствовал нечто зловещее.

Агата Кристи
ХИКОРИ, ДИКОРИ, ДОК...

Глава 1

Эркюль Пуаро нахмурился.
 Мисс Лемон!
 Да, мосье Пуаро?
 В этом письме три опечатки.
Он, казалось, не верил своим глазам: мисс Лемон, первоклассный секретарь, не делала опечаток никогда. Она никогда не болела, не уставала, не отвлекалась и не огорчалась. Практически это вообще была не женщина, а прекрасно отлаженный механизм, идеальный секретарь. Мисс Лемон все на свете знала и все умела. Столь же идеально сумела она наладить и жизнь Эркюля Пуаро, давным-давно избравшего себе девизом слова «Порядок и метод». Благодаря идеальному слуге Джорджу и идеальному секретарю мисс Лемон порядок и метод нераздельно правили жизнью Пуаро. Все шло как по маслу, и жаловаться было не на что.
И однако, сегодня утром мисс Лемон сделала в самом обыкновенном письме три опечатки и, более того, их не заметила! Это было как гром среди ясного неба.
Эркюль Пуаро протянул ей злополучное письмо. Он был настолько изумлен, что даже не мог сердиться. Невероятно, совершенно невероятно но факт!
Мисс Лемон взяла листок и пробежала глазами. Впервые в жизни Пуаро увидел, как она покраснела: некрасивый, багровый румянец залил ее лицо до корней жестких седых волос.
 Боже мой!  воскликнула она.  Не понимаю, как же я Впрочем, понимаю; это из-за сестры.
Новость за новостью. Пуаро даже в голову не приходило, что у мисс Лемон может быть сестра. Равно как отец, мать, а также дедушка с бабушкой. Мисс Лемон настолько производила впечатление сошедшего с конвейера автомата, что сама мысль о ее возможных привязанностях, переживаниях и семейных треволнениях казалась нелепой. Окружающие знали, что в свободное от работы время мисс Лемон разрабатывает новую картотечную систему; она собиралась запатентовать это изобретение и таким образом увековечить свое имя.
 Ваша сестра?  недоверчиво переспросил Эркюль Пуаро.
 Да,  энергично закивала мисс Лемон.  По-моему, я никогда вам о ней не рассказывала. Она почти всю жизнь прожила в Сингапуре. Ее муж занимался торговлей каучуком
Эркюль Пуаро кивнул в ответ. Ему показалось вполне естественным, что сестра мисс Лемон провела большую часть жизни в Сингапуре. Для нее это вполне подходящее место. Сестрам таких женщин, как мисс Лемон, и положено выходить замуж за сингапурских бизнесменов, чтобы дать возможность всем мисс Лемон превратиться в роботов, исправно служащих хозяину (а в часы досуга занимающихся изобретением картотечных систем).
 Понятно,  сказал Пуаро.  Продолжайте.
И мисс Лемон продолжала:
 Четыре года тому назад она овдовела. Детей у нее нет. Вот я и присмотрела для нее уютную маленькую квартирку, за вполне умеренную плату
Мисс Лемон, естественно, была по плечу даже эта, практически неразрешимая, задача.
 Сестра моя неплохо обеспечена.., правда, деньги сейчас обесценились, но запросы у нее небольшие, и, ведя хозяйство с умом, она вполне может прожить безбедно.
Помолчав, мисс Лемон стала рассказывать дальше:
 Но ее тяготило одиночество. В Англии она прежде не бывала: у нее тут ни друзей, ни приятелей, да и заняться особо нечем. В общем, примерно полгода назад она сказала мне, что подумывает о работе.
 О работе?
 Ну да, ей предложили место экономки в студенческом общежитии. Хозяйка его, кажется наполовину гречанка, хотела нанять женщину, чтобы та вела хозяйство и управляла делами. Общежитие находится в старом доходном доме на Хикори-роуд. Вы, наверное, знаете.
Пуаро не знал.
 Когда-то это был весьма фешенебельный район, и дома там отличные. Условия сестре создали прекрасные: спальня, гостиная и даже отдельная кухонька.
Мисс Лемон опять умолкла.
 Так-так,  изобразил заинтересованность Пуаро. Впрочем, пока он не видел в ее рассказе ничего из ряда вон выходящего.
 Поначалу я было засомневалась, но сестра меня в конце концов убедила. Она не привыкла сидеть сложа руки, она женщина очень практичная и хозяйственная. Да и потом, она же не собиралась вкладывать туда свои капиталы. Работа по найму; больших денег, правда, ей не обещали, но она в них и не нуждается, а работа казалась нетрудной. Сестру всегда тянуло к молодежи, а прожив столько лет на Востоке, она к тому же разбирается в национальной психологии и умеет найти подход к иностранцам. Ведь в общежитии живут студенты из самых разных стран; большинство, конечно, англичане, но есть даже негры!
 Понятно!  сказал Эркюль Пуаро.
 Похоже, сейчас добрая половина нянечек в больницах негритянки,  задумчиво произнесла мисс Лемон и неуверенно добавила:
 Они, видно куда приятней и внимательней англичанок. Но я отвлеклась. Мы обсудили эту затею, и сестра наконец решилась. Про хозяйку мы как-то не подумали. А миссис Николетис женщина неуравновешенная. Порою она бывает обворожительной, а иногда, прошу прощения, совсем наоборот. Скупердяйка, и притом бесхозяйственная. Впрочем, будь она в состоянии сама вести свои дела, ей не понадобилась бы экономка. Сестра же моя не выносит капризов и не терпит, когда на ней срывают зло. Она человек очень сдержанный.
Пуаро кивнул: он легко вообразил себе вторую мисс Лемон, чуть смягчившуюся благодаря замужеству и сингапурскому климату, однако не изменившую своей рациональной натуре.
 Стало быть, ваша сестра устроилась на эту работу?  спросил он.
 Да, она переехала на Хикори-роуд примерно полгода назад. Работа ей в общем-то нравится, ей там интересно.
Эркюль Пуаро внимательно слушал, но история по-прежнему казалась до обидного скучной.
 Однако последнее время она забеспокоилась. И очень сильно.
 Почему?
 Видите ли, мосье Пуаро, ей не нравится, что там творится.
 А общежитие мужское или смешанное?  деликатно осведомился Пуаро.
 Ах что вы, мосье Пуаро! Я совсем не это имела в виду. К трудностям такого рода она была готова, это естественно. Но, понимаете, там начали пропадать вещи.
 Пропадать?
 Да. Причем все так странно И все так.., неестественно
 Вы хотите сказать, что их крадут?
 Ну да.
 А полицию вызывали?
 Нет. Пока еще нет. Сестра надеется, что до этого не дойдет. Она так любит своих ребят.., по крайней мере, некоторых.., и ей хотелось бы уладить все тихо, так сказать, по-семейному.
 Что ж,  чуть помедлив, произнес Пуаро,  я с ней согласен. Но мне непонятно, почему вы-то нервничаете? Из-за сестры, да?
 Не нравится мне это, мосье Пуаро. Совсем не нравится. Я не понимаю, что там происходит. Я не могу найти этому сколько-нибудь разумного объяснения, а ведь во всем должна быть своя логика.
Пуаро задумчиво кивнул.
Мисс Лемон всегда не хватало воображения. В том, что касалось фактов, ей не было равных. Но когда дело доходило до предположений, она пасовала.
 Может, это самое обычное воровство? Вдруг кто-нибудь из студентов страдает клептоманией?
 Сомневаюсь. Я прочитала статью о клептомании в Британской энциклопедии и в одной медицинской книге,  отвечала со всей ответственностью мисс Лемон,  по-моему, не похоже.
Эркюль Пуаро молчал. Стоит ли забивать себе голову проблемами сестры мисс Лемон и копаться в страстях, разгоревшихся в многонациональном общежитии. Но, право, мисс Лемон, допускающая опечатки,  это большое неудобство. Поэтому он сказал себе, что если и станет вникать в эту историю, то лишь ради собственного спокойствия. Просто ему не хотелось признаваться, что в последнее время он как-то заскучал и к тому же его заинтриговала кажущаяся тривиальность этого дела.
 «Как лист петрушки, что в жаркий день утонет в сливочном масле»,  пробормотал он про себя.
 Петрушка? В масле?  Мисс Лемон растерялась.
 Я цитирую одного из ваших классиков,  объяснил Пуаро.  Вы ведь, несомненно, знакомы с «Приключениями», не говоря уже о «Подвигах Шерлока Холмса».
 А, так это вы насчет всяких там посетителей Бейкер-стрит,  хмыкнула мисс Лемон.  Взрослые люди, а такие наивные. А уж в книге-то сплошь ребячество. Детские игрушки. Лично я даже и не читала всех этих рассказов, времени не было. У меня если и выпадет редкая минутка, так я лучше почитаю что-нибудь для повышения квалификации.
 Вы не возражаете, мисс Лемон,  церемонно поклонившись, спросил Эркюль Пуаро,  если мы пригласим сюда завтра вашу сестру.., скажем, на чашку чаю? Вдруг я смогу ей чем-нибудь помочь?
 Вы так добры, мосье Пуаро! Мне, право, даже неловко! Сестра во второй половине дня всегда свободна.
 Значит, договариваемся на завтра.
И Пуаро, не откладывая в долгий ящик, приказал верному Джорджу приготовить к завтрашнему дню квадратные горячие пышки, аккуратные сандвичи и прочие обязательные компоненты большой английской чайной церемонии.

Глава 2

Сходство между сестрами было поразительное. Правда, миссис Хаббард казалась более женственной, смуглой, пышной, носила не такую строгую прическу, но взгляд у этой круглолицей миловидной дамы был точь-в-точь таким же, каким буравила собеседника сквозь пенсне мисс Лемон.
 Вы очень любезны, мосье Пуаро,  сказала миссис Хаббард.  Просто очень. И чай у вас восхитительный. Я, правда, сыта, если не сказать больше, но еще от одного сандвича Но только одного.., пожалуй, не откажусь. Чаю? Ну разве что полчашечки.
 Давайте допьем и приступим к делу,  предложил Пуаро.
Он приветливо улыбнулся и подкрутил усы, а миссис Хаббард вдруг произнесла:
 Знаете, а я именно таким вас и представляла по рассказам Фелисити.
Пуаро изумленно раскрыл рот, но, вовремя сообразив, что так зовут суровую мисс Лемон, ответил, что он ничуть не удивлен, мисс Лемон всегда точна в описаниях.
 Конечно,  произнесла миссис Хаббард, рассеянно потянувшись за очередным сандвичем.  Но Фелисити всегда была равнодушна к людям. А я наоборот. Поэтому я сейчас так и волнуюсь.
 А вы можете объяснить, что вас конкретно волнует?
 Могу. Понимаете, если бы пропадали деньги.., по мелочам.., я бы не удивлялась. Или, скажем, украшения.., это тоже, в сущности, нормально.., то есть для меня, конечно, ненормально, но для клептоманов или нечестных людей вполне допустимо. Однако все не так просто. Я вам сейчас покажу список пропавших вещей, у меня все зафиксировано.
Миссис Хаббард открыла сумочку и, достав маленький блокнотик, начала читать:

«1. Вечерняя туфля (из новой пары).
2. Браслет (бижутерия).
3. Кольцо с бриллиантом (впоследствии найдено в тарелке с супом).
4. Компактная пудра.
5. Губная помада.
6. Стетоскоп.
7. Серьги.
8. Зажигалка.
9. Старые фланелевые брюки.
10. Электрические лампочки.
11. Коробка шоколадных конфет.
12. Шелковый шарф (найден разрезанным на куски).
13. Рюкзак (то же самое).
14. Борная кислота (порошок).
15. Соль для ванны.
16. Поваренная книга».

Эркюль Пуаро глубоко вздохнул.
 Великолепно!  воскликнул он.  И весьма, весьма увлекательно!
В восторге он перевел взгляд с сурового лица неодобрительно глядевшей на него мисс Лемон на добродушную, расстроенную физиономию миссис Хаббард.
 Я вас поздравляю,  обратился он к последней с искренней теплотой.
 Но с чем, мосье Пуаро?  удивилась она.
 С прекрасной, уникальной в своем роде головоломкой.
 Не знаю, может быть, вы, мосье Пуаро, уловили в этом какой-нибудь смысл, но
 Нет, сплошная бессмыслица. Больше всего она напоминает игру, в которую меня втянули мои юные друзья на рождественские праздники. Кажется, она называлась «Трехрогая дама». Каждый по очереди произносил: «Я ездила в Париж и купила» и прибавлял название какой-нибудь вещи. Следующий повторял его слова, добавляя что-то от себя. Выигрывал тот, кто без запинки повторял список, а вещи в нем встречались самые странные и нелепые, к примеру, там был кусок мыла, белый слон, раздвижной стол, хохлатая утка. Вся трудность состоит в том, что предметы абсолютно не связаны между собой, это просто набор слов. Так же, как в вашем списке. Когда список достигал, скажем, двенадцати наименований, запомнить их в нужном порядке становилось почти невозможно. Проигравший получал бумажный рожок и в дальнейшем должен был говорить: «Я, однорогая дама, ездила в Париж», и так далее. Получив три рожка, человек выбывал из игры. Победителем считался тот, кто оставался последним.
 Ручаюсь, что вы-то и вышли победителем, мосье Пуаро,  сказала мисс Лемон с неподдельной верой преданной секретарши.
 Вы угадали.  Пуаро просиял.  Даже в самом странном наборе слов можно увидеть скрытый смысл, нужно только пофантазировать и попытаться связать воедино разрозненные предметы. Например, сказать себе так: «Этим мылом я мыл большого белого мраморного слона, который стоит на раздвижном столе» и так далее.
 Наверное, вы могли бы проделать нечто подобное и с моим списком?  В голосе миссис Хаббард звучало уважение.
 Безусловно. Дама в туфле на правую ногу надевает браслет на левую руку. Потом она пудрится, красит губы, идет обедать и роняет кольцо в тарелку с супом. Видите, я вполне могу запомнить ваш список. Однако нас интересует совсем другое. Почему украдены столь разные предметы? Есть ли между ними какая-то связь? Может, у вора какая-то мания? Первый этап нашей работы аналитический. Мы должны тщательно проанализировать список.
Пуаро углубился в чтение, в комнате воцарилась тишина. Миссис Хаббард впилась в него взглядом, словно ребенок в фокусника, ожидая, что из его шляпы появится кролик или, по крайней мере, ворох разноцветных лент. А мисс Лемон бесстрастно уставилась в одну точку наверное, предаваясь размышлениям о своей картотечной системе.
Когда Пуаро наконец нарушил молчание, миссис Хаббард даже вздрогнула.
 Прежде всего мне бросилось в глаза,  сказал Пуаро,  что, как правило, пропадали недорогие вещи, порой сущие пустяки. Исключение составляют лишь стетоскоп и бриллиантовое кольцо. О стетоскопе пока говорить не будем, в данный момент меня интересует кольцо. Вы думаете, оно дорогое?
 Точно не знаю, мосье Пуаро. Там был один большой бриллиант, окруженный мелкой россыпью. Это было обручальное кольцо матери мисс Лейн. Она очень переживала из-за его пропажи, и все мы вздохнули с облегчением, когда оно нашлось в тарелке мисс Хобхауз. Мы решили, что это дурная шутка.
 И вполне возможно, так оно и было. На мой взгляд, кража и возвращение кольца весьма симптоматичны. Ведь из-за пропажи губной помады, компактной пудры или книги никто не будет обращаться в полицию. А из-за дорогого бриллиантового колечка будут. Дело, без сомнения, дошло бы до полиции, и поэтому кольцо вернули.
 Но зачем же красть, если все равно придется возвращать?  наморщила лоб мисс Лемон.
 Действительно,  сказал Пуаро,  зачем? Однако сейчас мы не будем заострять на этом внимание. Мне бы хотелось систематизировать перечень пропавших вещей, и кольцо в моем списке занимает первое место. Что из себя представляет его хозяйка, мисс Лейн?
 Патрисия Лейн? Очень милая девушка, пишет какой-то диплом.., по истории или археологии.., не помню.
 Она из богатой семьи?
 О нет. Денег у нее немного, но одевается она очень прилично. Кольцо, как я говорила, принадлежало ее матери. У нее есть еще пара украшений, но вообще гардероб у нее небогатый, и в последнее время она даже бросила курить. Из экономии.
 Опишите мне ее, пожалуйста.
 Это вполне заурядная девушка, так сказать, ни то ни се. Аккуратная, спокойная, воспитанная, но в ней нет изюминки. Она просто хорошая, порядочная девушка.
 Кольцо оказалось в тарелке мисс Хобхауз. А что собой представляет эта девушка?
 Вэлери? Смуглая, темноволосая. Умная, остра на язык. Работает в салоне красоты «Сабрина Фер», вы, наверное, знаете.
 А они дружат?
Миссис Хаббард задумалась.
 Пожалуй, да. Хотя у них мало общего. Впрочем, Патрисия со всеми ладит, однако не пользуется особой популярностью. А у Вэлери Хобхауз есть и враги, нельзя ведь безнаказанно смеяться над людьми, но есть и поклонники.
 Понятно,  сказал Пуаро.
Значит, Патрисия Лейн девушка милая, но заурядная, а Вэлери Хобхауз яркая личность Он подвел итог размышлениям:
 Особенно интересен, на мой взгляд, диапазон пропаж. Есть мелочи, скажем: губная помада, бижутерия, компактная пудра.., сюда же можно отнести и соль для ванны, коробку конфет. На них вполне может польститься кокетливая, но бедная девушка. Но зачем ей стетоскоп? Его скорее украл бы мужчина, украл, чтобы продать или заложить в ломбард. Чей это стетоскоп?
 Мистера Бейтсона.., рослый такой добродушный юноша.
 Он изучает медицину?
 Да.
 А он очень рассердился, узнав о пропаже?
 Он был вне себя от бешенства, мосье Пуаро. Он парень вспыльчивый и в минуты гнева способен наговорить дерзостей, но потом быстро остывает. Он не может относиться спокойно к тому, что крадут его вещи.
 А неужели кто-нибудь может?
 Ну, как сказать У нас живет мистер Гопал Рам, из Индии. Его ничем не проймешь. Он только улыбается, машет рукой и говорит, мол, ничто материальное не представляет никакой ценности.
 А у него что-нибудь украли?
 Нет.
 Понятно. А кому принадлежали фланелевые брюки?
 Мистеру Макнаббу. Они были очень ветхие, и все считали, что пора их выбросить, но мистер Макнабб очень привязан к своим старым вещам и никогда ничего не выбрасывает.
 Ну, вот мы и добрались до второго пункта моей классификации до вещей, которые, по идее, не представляют для вора никакой ценности: старых фланелевых брюк, электрических лампочек, борной кислоты, соли для ванн.., да, чуть не забыл поваренную книгу. Конечно, кто-нибудь и на них может польститься, но маловероятно. Кислоту, скорее всего, взяли по ошибке; лампочку, наверное, хотели вкрутить вместо перегоревшей, да позабыли.., поваренную книгу могли взять почитать и не вернули. Брюки могла забрать уборщица.
 У нас две уборщицы, и обе женщины очень порядочные. Я уверена, что они ничего не возьмут без спроса.
 Не буду спорить. Да, чуть не забыл про вечерние туфли, вернее, про одну туфлю, из новой пары. Чьи они были?
 Салли Финч. Она из Америки, фулбрайтовская стипендиатка.
 А может, она куда-нибудь ее засунула и забыла? Ума не приложу, зачем кому-то понадобилась одна туфля.
 Нет, мы обыскали весь дом, мосье Пуаро. Понимаете, мисс Финч тогда собиралась в гости. Она надела вечерний туалет, и пропажа оказалась для нее настоящей трагедией ведь других выходных туфель у нее нет.
 Значит, она была огорчена и раздосадована М-да, возможно, все не так просто
Помолчав немного, он заговорил вновь:
 У нас остались два последних пункта: разрезанный на куски рюкзак и шарф в столь же плачевном состоянии. Это явно сделано из мести, иначе объяснить нельзя. Кому принадлежал рюкзак?
 Рюкзаки есть почти у всех студентов; ребята часто путешествуют автостопом. И у многих рюкзаки одинаковые, из одного и того же магазина, и их трудно различить. Этот рюкзак принадлежал либо Леонарду Бейтсону, либо Колину Макнаббу.
 А кто хозяйка шелкового шарфа, который тоже был разрезан на куски?
 Вэлери Хобхауз. Ей подарили его на Рождество; шарф был дорогой, красивый, изумрудно-зеленого цвета.
 Ага Вэлери Хобхауз
Пуаро закрыл глаза. То, что проносилось перед его мысленным взором, выдерживало сравнение разве что с калейдоскопом. Клочья шарфов и рюкзаков, поваренная книга, губная помада, соль для ванны, имена и беглые описания чудаков-студентов. Ни связи, ни формы. Странные происшествия и случайные люди. Но Пуаро твердо знал, что какая-то связь между ними существует. Каждый раз, встряхнув калейдоскоп, мы получаем разные картинки. Причем одна из них непременно окажется той самой искомой Вопрос в том, которая
Он открыл глаза.
 Мне надо подумать. Собраться с мыслями.
 Конечно, конечно, мосье Пуаро,  закивала миссис Хаббард.  Поверьте, мне так неловко причинять вам беспокойство!
 Никакого беспокойства вы мне не причиняете. Мне самому интересно. Но пока я буду думать, мы должны начать действовать. С чего? Ну, скажем.., с туфельки, с вечерней туфельки. Да-да! С нее-то мы и начнем. Мисс Лемон!
 Я вас слушаю, мосье Пуаро!  Мисс Лемон тут же оторвалась от размышлений о своей картотеке, еще больше выпрямилась и автоматически потянулся за блокнотом и ручкой.
 Миссис Хаббард постарается забрать оставшуюся туфлю. Вы пойдете на Бейкер-стрит, в бюро находок. Когда была потеряна туфля?
Миссис Хаббард задумалась:
 Я точно не помню, мосье Пуаро. Месяца два назад. Но я узнаю у самой Салли Финч.
 Хорошо.  Он опять повернулся к мисс Лемон.  Скажите им что-нибудь, ну например, что забыли туфлю в электричке,  это выглядит наиболее правдоподобно,  или в автобусе. Сколько автобусов ходит в районе Хикори-роуд?
 Всего два.
 Понятно. Если на Бейкер-стрит вам ничего не скажут, обратитесь в Скотленд-Ярд и скажите, что вы оставили ее в та-си.
 Не в Скотленд-Ярд, а в бюро Лэмбет,  со знанием дела поправила его мисс Лемон. Пуаро развел руками:
 Вам виднее.
 Но почему вам кажется начала миссис Хаббард. Пуаро не дал ей договорить.
 Давайте посмотрим, что ответят в бюро находок. Потом мы с вами, миссис Хаббард, решим, как быть дальше. Тогда вы подробно опишете мне ситуацию.
 Но, уверяю вас, я вам все рассказала!
 О нет, позвольте с вами не согласиться. Люди в доме живут разные. А любит Б, Б любит Г, а Г и Д, возможно, заклятые враги на почве ревности к А. Именно это меня будет интересовать. Чувства, переживания. Ссоры, конфликты, кто с кем дружит, кто кого ненавидит, всякие человеческие слабости.
 Поверьте,  в некотором замешательстве произнесла миссис Хаббард,  я ничего такого не знаю. Я в подобные дела не вмешиваюсь. Я просто веду хозяйство, обеспечиваю провизией
 Но вам же небезразличны люди! Вы сами об этом говорили. Вы любите молодежь. И на работу пошли не ради денег, а для того, чтобы общаться с людьми. В общежитии есть студенты, которые вам симпатичны, а есть и такие, которые вам не очень нравятся, а может, и вовсе не нравятся. Вы должны рассказать мне об этом, и вы расскажете! Ведь у вас на душе тревожно.., причем вовсе не из-за пропавших вещей; вы вполне могли заявить о них в полицию.
 Что вы, миссис Николетис наверняка не захотела бы обращаться в полицию.
Пуаро продолжал, как бы не слыша:
 Но вас беспокоят не вещи, вы боитесь за человека! Да-да, именно за человека, которого считаете виновником или, по крайней мере, соучастником краж. Значит, этот человек вам дорог.
 Вы шутите, мосье Пуаро!
 Нисколько, и вы это знаете. Больше того, я считаю вашу тревогу обоснованной. Изрезанный шарф выглядит довольно зловеще. И рюкзак тоже. Все остальное может быть чистым ребячеством, но я и в этом не уверен. Совсем даже не уверен!

Глава 3

Слегка запыхавшись, миссис Хаббард поднялась по лестнице дома № 26 на Хикори-роуд и только было собралась открыть ключом свою квартиру, как входная дверь распахнулась, и по лестнице взлетел рослый огненно-рыжий юноша.
 Привет, ма!  сказал Лен Бейтсон (уж такая у него была манера называть миссис Хаббард). Этот добродушный юноша, говоривший на кокни, был, к счастью, начисто лишен комплекса неполноценности.  Вы из города? Ходили прошвырнуться?
 Я была приглашена на чай, мистер Бейтсон. Пожалуйста, не задерживайте меня, я спешу.
 А какой я сегодня трупик вскрыл!  сказал Лен.  Прелесть!
 До чего же вы гадкий. Лен! Разве можно так говорить? Прелестный труп Надо же додуматься! Меня даже замутило.
Лен Бейтсон захохотал так, что эхо раскатилось по коридору.
 Силии ни слова,  сказал он.  Я проходил тут мимо аптеки и заглянул к ней. «Зашел,  говорю,  рассказать о покойнике». А она побелела как полотно, чуть в обморок не грохнулась. Как вы думаете, почему, мама Хаббард?
 Ничего удивительного,  произнесла миссис Хаббард.  Вы кого угодно доконаете. Силия, наверно, подумала, что вы говорите о настоящем покойнике.
 То есть как о «настоящем»? А трупы в нашей анатомичке, по-вашему, что, синтетические?
Справа распахнулась дверь, и выглянувший из комнаты тощий, длинноволосый, лохматый юнец проворчал:
 А, это ты! А я подумал, у нас тут толпа здоровенных мужиков! Голос один, а топота как от целой роты!
 Надеюсь, тебе это не действует на нервы?
 Не больше, чем обычно,  сказал Найджел Чэпмен и скрылся в комнате.
 Наше нежное создание!  съязвил Лен.
 Ради Бога, не задирайтесь!  попыталась его утихомирить миссис Хаббард.  Я люблю, когда люди в хорошем настроении и не ссорятся по пустякам.
Молодой великан с ласковой ухмылкой взглянул на нее с высоты своего роста.
 Да плевать мне на Найджела, ма.
В этот момент на лестнице показалась девушка.
 Миссис Хаббард, вы срочно нужны миссис Николетис. Она у себя в комнате.
Миссис Хаббард вздохнула и пошла наверх. Высокая смуглая девушка, передавшая распоряжение хозяйки, отступила к стене, пропуская ее.
Лен Бейтсон спросил, снимая плащ:
 В чем дело, Вэлери? Мама Хаббард пошла жаловаться на наше поведение?
Девушка передернула худенькими точеными плечиками, спустилась вниз и пошла через холл.
 Это все больше походит на сумасшедший дом,  бросила она, обернувшись. Она двигалась с ленивой, вызывающей грацией манекенщицы.
Дом № 26 по Хикори-роуд на самом деле состоял из двух домов 24 и 26, соединенных общим первым этажом, где помещалась гостиная и большая столовая, а подальше находились две раздевалки и маленькая канцелярия. В каждую половину дома вела своя лестница. Девушки жили в правом крыле, а юноши в левом, оно-то и было раньше отдельным домом.
Поднимаясь по лестнице, миссис Хаббард расстегнула воротник пальто. Вздохнув еще раз, она направилась в комнату миссис Николетис.
 Опять, наверное, не в духе,  пробормотала миссис Хаббард, постучалась и вошла.
В гостиной миссис Николетис было очень жарко. Электрокамин работал на полную мощность. Миссис Николетис, дородная смуглая женщина, все еще привлекательная, с огромными карими глазами и капризным ртом, курила, сидя на диване и облокотившись на грязноватые шелковые и бархатные подушки.
 А Наконец-то!  Тон ее был прямо-таки прокурорским.
Миссис Хаббард, как истая сестра мисс Лемон, и бровью не повела.
 Да,  ехидно отвечала она.  Вот и я. Мне доложили, что вы меня искали.
 Конечно, искала. Ведь это чудовищно, просто чудовищно!
 Что чудовищно?
 Счета! Счета, которые мне из-за вас предъявляют!  Миссис Николетис, как заправский фокусник, достала из-под подушки кипу бумаг.  Мы что, гусиными печенками и перепелами кормим этих мерзавцев? У нас тут шикарный отель? Кем себя считают эти студентишки?
 Молодыми людьми с хорошим аппетитом,  ответила миссис Хаббард.  Мы им подаем завтрак и скромный ужин, пища простая, но питательная. Мы ведем хозяйство очень экономно.
 Экономно? Экономно?! И вы еще смеете так говорить? Я вот-вот разорюсь!
 Не правда, вы внакладе не остаетесь, миссис Николетис. Цены у вас высокие, и далеко не всякий студент может позволить себе здесь поселиться.
 Однако комнаты у меня не пустуют. У меня по три кандидата на место! И студентов направляют все: и Британский Совет, и Лондонский университет, даже посольства! Три кандидата на одну комнату такое еще поискать надо!
 А ведь студенты к вам стремятся еще и потому, что здесь вкусно и сытно кормят. Молодым людям надо хорошо питаться.
 Ишь, чего захотели! А я, значит, оплачивай их жуткие счета?! А все кухарка с мужем, проклятые итальяшки! Они вас нагло обманывают.
 Что вы, миссис Николетис! Еще не родился такой иностранец, которому удастся обвести меня вокруг пальца!
 Тогда, значит, вы сами меня обворовываете.
Миссис Хаббард по-прежнему сохраняла невозмутимость.
 Вам следует поосторожней выбирать выражения,  сказала она тоном старой нянюшки, журящей своих питомцев за чересчур уж дерзкую проделку.  Не нужно так разговаривать с людьми, это может привести к нежелательным результатам.
 Боже мой!  Миссис Николетис театральным жестом швырнула счета в воздух, и они разлетелись по всей комнате.
Миссис Хаббард, поджав губы, наклонилась и собрала бумажки.
 Вы меня бесите!  крикнула хозяйка.
 Возможно, но тем хуже для вас,  ответила миссис Хаббард.  Не стоит волноваться, а то повысится давление.
 Но вы же не станете отрицать, что на этой неделе у нас перерасход?
 Разумеется. На этой неделе Лэмпсон сбросил цену на продукты, и я решила, что нельзя упускать такую возможность. Зато на следующей неделе расходов будет гораздо меньше.
Миссис Николетис надула губы.
 Вы всегда выкрутитесь.
 Ну вот.  Миссис Хаббард положила аккуратную стопку счетов на стол.  О чем вы еще хотели со мной побеседовать?
 Салли Финч, американка, собирается от нас съехать. А мне бы этого не хотелось. Она ведь фулбрайтовская стипендиатка и может сделать нам рекламу среди своих товарищей. Надо убедить ее остаться.
 А почему она собралась съезжать?
Миссис Николетис передернула могучими плечами.
 Разве я помню? Придумала какую-то причину. Уж я-то знаю, когда мне врут.
Миссис Хаббард задумчиво кивнула. Тут она была готова поверить миссис Николетис.
 Салли ничего мне не говорила,  сказала она.
 Но вы постараетесь ее убедить?
 Конечно.
 Да.., если весь сыр-бор из-за цветных, индусов или этих, негритосов.., то лучше пусть они убираются. Все до единого! Американцы цветных не любят, а для меня гораздо важнее хорошая репутация моего общежития среди американцев, а не среди всякого сброда.  Она театрально взмахнула рукой.
 Пока я здесь работаю, этому не бывать,  холодно возразила миссис Хаббард.  Тем более что вы ошибаетесь. Наши студенты совсем не такие, и Салли, разумеется, тоже. Она частенько обедает с мистером Акибомбо, а он просто иссиня-черный.
 Значит, ей не нравятся коммунисты, вы ведь знаете, как американцы относятся к коммунистам. А Найджел Чэпмен стопроцентный коммунист!
 Сомневаюсь.
 Нечего сомневаться! Послушали бы вы, что он нес вчера вечером!
 Найджел может сказать что угодно, лишь бы досадить людям. Это его большой недостаток.
 Вы их так хорошо знаете! Миссис Хаббард, дорогая, вы просто прелесть! Я все время твержу себе: что бы я делала без миссис Хаббард? Я вам безгранично доверяю. Вы прекрасная, прекрасная женщина!
 Ага, подсластим пилюлю прокомментировала миссис Хаббард.
 Вы о чем?
 Да нет, я так.. Я сделаю все, что смогу.
Она вышла, не дослушав благодарных излияний хозяйки, и торопливо пошла по коридору к себе, бормоча: «Сколько времени я с ней потеряла!.. Она кого хочешь сведет с ума» Миссис Хаббард торопливо шла по коридору к себе.
Но в покое ее оставлять не собирались. В комнате ее ждала высокая девушка.
 Нельзя ли с вами поговорить?  Девушка поднялась с дивана.
Элизабет Джонстон, приехавшая из Вест-Индии, училась на юридическом факультете. Старательная, честолюбивая и очень замкнутая. Держалась всегда спокойно, уверенно, и миссис Хаббард считала ее одной из самых благополучных студенток.
Она и теперь сохраняла спокойствие, смуглое лицо оставалось совершенно бесстрастным, но миссис Хаббард уловила легкую дрожь в ее голосе.
 Что-нибудь случилось?
 Да. Пожалуйста, пройдемте ко мне в комнату.
 Одну минуточку.  Миссис Хаббард сняла пальто и перчатки и двинулась вслед за девушкой.
Та жила на верхнем этаже. Элизабет Джонстон открыла дверь и подошла к столу у окна.
 Вот мои конспекты,  сказала она.  Результат долгих месяцев упорного труда. Полюбуйтесь, во что они превратились.
У миссис Хаббард перехватило дыхание.
Стол был залит чернилами. Все записи были густо перепачканы. Миссис Хаббард потрогала страничку. Чернила еще не просохли.
Она спросила, прекрасно понимая нелепость своих слов:
 Вы разлили чернила?
 Нет. Это сделали, пока меня не было.
 Может быть, миссис Биггс
Миссис Биггс работала уборщицей на этом этаже.
 Нет, это не миссис Биггс. Ведь чернила не мои. Мои стоят на полке возле кровати. Они не тронуты. Кто-то принес пузырек с собой и специально разлил его.
Миссис Хаббард была потрясена.
 Это очень злая, жестокая шутка.
 Да уж, приятного мало.
Девушка говорила спокойно, однако миссис Хаббард понимала, что творится в ее душе.
 Поверьте, Элизабет, я очень расстроена и сделаю все, чтобы выяснить, кто так гадко обошелся с вами. Вы кого-нибудь подозреваете?
Девушка ответила не раздумывая.
 Вы обратили внимание на то, что чернила зеленого цвета?
 Да, я сразу это заметила.
 Мало кто пользуется зелеными чернилами. В нашем пансионате ими пишет только один человек Найджел Чэпмен.
 Найджел? Неужели вы думаете, что Найджел способен на такое?
 Нет, вряд ли. Однако он пишет зелеными чернилами и дома, и в университете.
 Придется учинить допрос. Мне очень неприятно, Элизабет, что такое могло произойти у нас в доме, но, смею вас заверить, я доберусь до виновника. Может, это вас хоть чуточку утешит
 Спасибо, миссис Хаббард. Насколько мне известно.., у нас есть и другие неприятности?
 О да
Миссис Хаббард вышла от Элизабет и направилась к лестнице. Но внезапно остановилась и, вернувшись, постучалась в последнюю комнату в глубине коридора.
 Войдите!  послышался голос Салли Финч. Комната была хорошенькая, как и сама Салли Финч, жизнерадостная рыжеволосая девушка.
Она что-то писала в блокноте, щека ее была слегка оттопырена. Салли протянула миссис Хаббард открытую коробку конфет и невнятно пробормотала:
 Мне из дома леденцы прислали. Угощайтесь.
 Благодарю, Салли. В другой раз. У меня сейчас нет настроения.  Миссис Хаббард помолчала.  Вы слышали, что стряслось с Элизабет Джонстон?
 С Черной Бесс?
Прозвище было дружески-ласковым, и сама Элизабет ничего не имела против.
Миссис Хаббард рассказала о случившемся. Салли слушала, дрожа от негодования.
 Какая низость! Неужели кто-то мог так подло обойтись с нашей Бесс? Ведь она всеобщая любимица. Она такая дружелюбная, и, хотя держится особняком и мало с кем общается, по-моему, у нее нет врагов.
 И мне так казалось.
 Это все из одной серии. Вот поэтому я Девушка резко осеклась.
 Что вы?  тут же переспросила миссис Хаббард.
 Поэтому я и хочу уехать. Миссис Ник, наверно, вам уже сказала?
 Да, она очень переживает. Она считает, что вы скрыли от нее истинную причину вашего решения.
 Конечно, скрыла. Она бы взбеленилась. Но вам я скажу: не нравится мне, что здесь происходит. Сначала странная история с моей туфлей; потом кто-то разрезал шарф Вэлери.., потом рюкзак Лена Воровство это хоть понятно, не так уж и много вещей украли. Приятного тут, конечно, мало, но в принципе это можно понять А вот в этих происшествиях есть что-то странное.  Она на мгновение умолкла, а потом неожиданно улыбнулась.  Знаете, Акибомбо в панике. Он кажется таким образованным и культурным, но чуть копни и выяснится, что он совсем недалеко ушел от своих предков, веривших в колдовство.
 Полно вам!  строго сказала миссис Хаббард.  Терпеть не могу такие разговоры, все это бредни и предрассудки. Просто кто-то решил попортить другим кровь.
Салли широко улыбнулась по-кошачьи.
 И все же меня не покидает чувство, что этот кто-то не совсем нормальный человек.
Миссис Хаббард спустилась на первый этаж и направилась в гостиную. Там находились четверо. Вэлери Хоб-хауз примостилась на диване, водрузив на подлокотник узкие изящные ступни. Найджел Чэпмен устроился за столом, положив перед собой увесистый том. Патрисия Лейн облокотилась о каминную полку, а только что вошедшая девушка была в плаще и снимала с головы вязаную шапочку. Девушка была миниатюрной, миловидной, с широко посаженными карими глазами и полуоткрытым ротиком, придававшим ее лицу выражение растерянности.
Вэлери, вынув сигарету изо рта, произнесла, лениво растягивая слова:
 Привет, ма! Ну как, удалось вам укротить разъяренную тигрицу, нашу достопочтенную хозяйку?
 А что, она вышла на тропу войны?  спросила Патрисия Лейн.
 Еще как вышла!  усмехнулась Вэлери.
 У нас большие неприятности,  сказала миссис Хаббард.  Мне нужны вы, Найджел.
 Я?  Найджел поднял на нее глаза и закрыл книгу. Его узкое недоброе лицо внезапно озарилось шкодливой, но при этом удивительно обаятельной улыбкой.  А что я такого сделал?
 Надеюсь, что ничего,  ответила миссис Хаббард.  Но чернила, которыми кто-то нарочно залил конспекты Элизабет Джонстон, зеленого цвета. А вы всегда пишете зелеными чернилами.
Глаза его округлились от удивления, улыбка сразу исчезла.
 И что из этого?
 Какой кошмар!  воскликнула Патрисия Лейн.  Делать тебе нечего, Найджел. Я тебя предупреждала: зачем всех шокировать, неужели ты не можешь писать обычными синими чернилами?
 Люблю повыпендриваться,  ответил Найджел.  Хотя, наверно, сиреневые еще лучше. Надо будет такие поискать Вы не шутите насчет конспектов?
 Я говорю вполне серьезно. Это ваших рук дело?
 Естественно, нет. Конечно, приятно бывает позлить публику, но на подобную пакость я не способен.., тем более по отношению к Черной Бесс, которая никогда не лезет в чужие дела, не в пример некоторым, не будем показывать пальцем. Хотел бы я знать, где мои чернила? Я как раз вчера вечером заправлял ручку. Обычно я ставлю их сюда.  Он встал и подошел к полке.  Ага, вот они.  Найджел взял в руки пузырек и присвистнул.  Вы правы. Туг осталось на донышке, а ведь вчера пузырек был почти полный.
Девушка в плаще тихонько ахнула:
 О Господи! Какая неприятность!
Найджел повернулся к ней и обвиняюще произнес:
 У тебя есть алиби, Силия?
Девушка опять ахнула:
 А почему я? И вообще, я целый день была в больнице и не могла
 Перестаньте, Найджел,  вмешалась миссис Хаббард.  Не дразните Силию.
 Не понимаю, почему вы прицепились к Найджелу?  рассердилась Патрисия Лейн.  Только потому, что конспекты залили его чернилами?
 Давай, защищай малыша!  ехидно вставила Вэлери.
 Но это вопиющая несправедливость
 Честное слово, я тут абсолютно ни при чем, всерьез оправдывалась Силия.
 Да никто тебя и не подозревает, детка,  раздраженно перебила ее Вэлери.  Но как бы там ни было,  она обменялась взглядом с миссис Хаббард,  все это зашло слишком далеко. Надо что-то делать.
 Надо что-то делать,  мрачно подтвердила миссис Хаббард.

Глава 4

 Взгляните, мосье Пуаро.  Мисс Лемон положила перед ним небольшой коричневый сверток. Он развернул его и оценивающе оглядел изящную серебряную туфельку.
 Она была в бюро находок на Бейкер-стрит, как вы и предполагали.
 Это облегчает дело,  сказал Пуаро,  и подтверждает кое-какие мои догадки.
 Безусловно,  вежливо отозвалась мисс Лемон, не проявляя, как всегда, ни малейшего любопытства.
Но зато родственных чувств она лишена не была и поэтому попросила:
 Мосье Пуаро, пожалуйста, если вас не затруднит, прочитайте письмо моей сестры. У нее есть кое-какие новости.
 Где оно?
Мисс Лемон протянула ему конверт. Дочитав последнюю строчку, он тут же велел ей связаться с сестрой по телефону. Как только миссис Хаббард ответила, Пуаро взял трубку.
 Миссис Хаббард?
 Да, это я, мосье Пуаро. Я вам очень благодарна за то, что вы так быстро позвонили. Я была ужасно
 Откуда вы говорите?  прервал ее Пуаро.
 Как откуда? Из общежития Ах, ну конечно, понимаю Я у себя в гостиной.
 У вас спаренный телефон?
 Да, но в основном все пользуются телефоном в холле.
 Нас могут подслушать?
 Никого из студентов сейчас нет. Кухарка пошла в магазин. Джеронимо, ее муж, очень плохо понимает по-английски. Правда, есть еще уборщица, но она туговата на ухо и наверняка не станет подслушивать.
 Прекрасно. Значит, я могу говорить свободно. У вас бывают по вечерам лекции или кино? Ну, словом, какие-нибудь развлечения?
 Иногда мы устраиваем лекции. Недавно к нам приходила мисс Бэлтраут, показывала цветные слайды. Еще есть заявка на лекцию от Дальневосточной Миссии, хотя, боюсь, многих студентов не будет сегодня дома.
 Ага. Значит, так: сегодня вечером вы устроите лекцию мосье Эркюля Пуаро, шефа вашей сестры. Он расскажет о наиболее интересных преступлениях, которые ему довелось расследовать.
 Это, конечно, весьма интересно, но неужели вы думаете
 Я не думаю, я уверен!
Вечером, придя в гостиную, студенты увидели на доске возле двери объявление:

МОСЬЕ ЭРКЮЛЬ ПУАРО,
Знаменитый частный детектив, любезно согласился прочитать сегодня лекцию о теории и практике расследования преступлений. Мосье Пуаро расскажет о наиболее интересных делах, которые ему пришлось вести.

Реакция студентов была самой различной. Со всех сторон раздавались реплики:
 Никогда о нем не слышал
 Ах, постойте-постойте, я что-то слыхал.., да-да, мне рассказывали про одного малого, которого приговорили к смертной казни за убийство уборщицы, и вроде бы этот детектив в самый последний момент его спас нашел настоящего убийцу
 Зачем нам это?..
 А по-моему, очень даже забавно
 Колин, наверно, будет в восторге. Он помешан на психологии преступников
 Ну, я бы этого не сказал, но все равно интересно побеседовать с человеком, который непосредственно имел дело с преступниками.
Ужин был назначен на половину восьмого, и, когда миссис Хаббард вышла из своей гостиной, где она угощала почтенного гостя хересом в сопровождении невысокого человека средних лет с подозрительно черными волосами и свирепыми усами, которые он то и дело подкручивал с довольным видом, большинство студентов уже сидело за столом.
 Вот наши питомцы, мосье Пуаро. Хочу вам представить, ребята, мосье Эркюля Пуаро, который любезно согласился побеседовать с нами после ужина.
После обмена приветствиями Пуаро сел на место, указанное ему миссис Хаббард, и, казалось, был обеспокоен только тем, чтобы не замочить усы в превосходном итальянском супе минестроне, поданном маленьким шустрым слугой-итальянцем.
Потом принесли обжигающие спагетти с фрикадельками, и тут девушка, сидевшая справа от Пуаро, робко спросила:
 А правда, что сестра миссис Хаббард работает у вас?
Пуаро повернулся к ней:
 Совершенно верно. Мисс Лемон уже много лет работает у меня секретарем. Лучшего мастера своего дела я не встречал. Я даже немного ее побаиваюсь.
 Понятно. А я думала
 Что вы думали, мадемуазель?
Он отечески улыбнулся, мысленно давая ей краткую характеристику: хорошенькая, чем-то озабочена, не очень сообразительна, напугана
Он спросил:
 Можно узнать, как вас зовут и где вы учитесь?
 Меня зовут Силия Остин. Я не учусь, а работаю фармацевтом в больнице Святой Екатерины.
 Интересная работа?
 Не знаю Вообще-то интересная Голосок ее звучал не очень уверенно.
 А чем занимаются остальные молодые люди? Мне бы хотелось побольше узнать о них. Я думал, что здесь живут в основном иностранные студенты, но, оказывается, англичан гораздо больше.
 Некоторых иностранцев сейчас нет, например, мистера Чандры Лала и Гопала Рама,  они из Индии Да! Еще не видно мисс Рейнйеер, она голландка, и мистера Ахмеда Али, он египтянин и помешан на политике.
 А кто сидит за столом? Расскажите мне о них, пожалуйста.
 Слева от миссис Хаббард сидит Найджел Чэпмен. Он изучает историю средних веков и итальянский язык в Лондонском университете. Рядом с ним, девушка в очках, Патрисия Лейн. Она пишет диплом по археологии. Высокий рыжий парень Лен Бейтсон, врач, а та темноволосая девушка Вэлери Хобхауз, она работает в салоне красоты. Ее сосед Колин Макнабб, будущий психиатр.
Когда она говорила о Колине, голос ее слегка дрогнул. Пуаро метнул на нее быстрый взгляд и увидел, что она покраснела.
Он отметил про себя: «Ага, значит мы влюблены и не можем скрыть своих чувств».
Он заметил, что юный Макнабб не обращает на Силию никакого внимания, а увлеченно беседует с рыжеволосой хохотушкой, сидящей с ним рядом за столом.
 Это Салли Финч. Фулбрайтовская стипендиатка. А возле нее Женевьев Марико. Она вместе с Рене Алем изучает английский. Маленькая блондинка Джин Томлинсон, она тоже работает в больнице Святой Екатерины. Она физиотерапевт. Негра зовут Акибомбо. Он из Западной Африки, отличный парень. Последней с той стороны сидит Элизабет Джонстон, она учится на юридическом. А справа от меня два студента из Турции, они приехали неделю назад и совсем не говорят по-английски.
 Спасибо. И как же вы между собой ладите? Ссоритесь, наверно?
Игривый тон был призван смягчить серьезность вопроса.
Силия ответила:
 О, мы так заняты, что нам некогда ссориться, хотя
 Хотя что, мисс Остин?
 Найджел.., тот, что сидит рядом с миссис Хаббард.., обожает поддразнивать людей, злить их. А Лен Бейтсон сразу заводится. Он тогда бывает просто страшен. Но вообще-то он очень добрый.
 А Колин Макнабб тоже сердится?
 О нет, что вы! Колин только посмеивается над Найджелом.
 Понятно. А девушки между собой не ссорятся?
 Нет-нет, мы очень дружим. Женевьев, правда, порой обижается. Я думаю, это национальная черта; французы, по-моему, очень обидчивые Ой.., я.., я не то хотела сказать, простите меня
Силия не знала, куда деться от смущения.
 Ничего, я не француз, а бельгиец,  едва сдержав улыбку, успокоил ее Пуаро. И тут же, не давая Силии опомниться, перешел в наступление:
 Так о чем же вы думали, мисс Остин? Помните, вы сказали вначале
Она нервно скатала хлебный шарик:
 Да просто.., понимаете.., у нас недавно были неприятности.., вот я и подумала, что миссис Хаббард.., но это ужасная чушь, не обращайте внимания
Пуаро не стал допытываться. Он повернулся к миссис Хаббард и подключился к ее беседе с Найджелом Чэпменом, который с невозмутимым видом доказывал, что преступление это одна из форм искусства, и настоящие подонки общества полицейские, поскольку они выбирают эту профессию из скрытого садизма. Пуаро потешался, глядя, как молодая женщина в очках, сидящая рядом с Найджелом, отчаянно пытается сгладить неловкость, а тот не обращает на нее абсолютно никакого внимания.
Миссис Хаббард мягко улыбалась.
 У молодежи сейчас на уме только политика и психология,  сказала она.  Мы были куда беспечней. Мы любили танцевать. Если скатать ковер в гостиной, там вполне можно устроить танцзал и плясать до упаду, но вам это и в голову не приходит.
Силия рассмеялась и лукаво сказала:
 А ведь ты любил танцевать, Найджел. Я даже танцевала с тобой однажды, хотя ты, наверно, не помнишь.
 Ты со мной?  недоверчиво спросил Найджел.  Где?
 В Кембридже, на открытии майских гонок.
 Ах этот май!  Найджел махнул рукой, как бы открещиваясь от ошибок молодости.  В юности чего только не бывает. К счастью, это скоро проходит.
Найджелу явно было не больше двадцати пяти. Пуаро усмехнулся в усы.
Патрисия Лейн, как бы оправдываясь, произнесла:
 Понимаете, миссис Хаббард, мы так заняты.., надо ходить на лекции и потом писать конспекты, так что на всякие глупости просто не остается времени.
 Но у человека только одна молодость,  возразила миссис Хаббард.
Отведав на десерт шоколадного пудинга, все отправились в гостиную и каждый налил себе кофе из кофейника, стоявшего на столе. Пуаро предложил начать лекцию. Турки вежливо откланялись, а остальные расселись по местам, выжидающе глядя на гостя.
Пуаро встал и заговорил свойственным ему самонадеянным тоном. Звук собственного голоса всегда ему нравился, и он непринужденно проболтал минут сорок пять, припоминая случаи из своей практики и слегка сгущая краски. Деликатное предположение, что он им просто морочил голову, не было бы чрезмерным.
 Так вот, стало быть,  закончил он,  я сказал этому бизнесмену, что он напоминает мне одного льежского фабриканта, владельца мыловаренного завода, который отравил супругу, чтобы жениться на красивой блондинке, своей секретарше. Я сказал об этом вскользь, но эффект был потрясающим. Он тут же отдал мне украденные деньги, да-да, те самые, которые у него украли, а я нашел! Сидит передо мной бледный, а в глазах ужас. Я ему говорю: «Я отдам их благотворительному обществу». А он мне: «Поступайте как вам заблагорассудится». Ну что ж, тогда я советую ему: «Вам, мосье, надо быть очень, очень осторожным». Он молча кивает и утирает пот со лба. Он перепугался насмерть, а я.., я спас ему жизнь. Потому что теперь, как бы он ни сходил с ума по блондинке-секретарше, он никогда не попытается отравить свою глупую и вздорную жену. Лучшее лечение это профилактика. Надо предупреждать преступления, а не сидеть сложа руки и ждать у моря погоды.
Он поклонился и развел руками.
 Ну, вот и все, я, наверно, вконец утомил вас.
Раздались бурные аплодисменты. Пуаро еще раз поклонился, но не успел сесть на место, как Колин Макнабб вынул трубку изо рта и спросил:
 А теперь вы, может быть, скажете нам, зачем вы на самом деле сюда пожаловали?
На мгновение воцарилась тишина, потом Патрисия укоризненно воскликнула:
 Колин!
 Но это же и дураку понятно!  Колин обвел присутствующих презрительным взглядом.  Мосье Пуаро прочитал нам забавную лекцию, но, естественно, он пришел сюда не ради этого. Он же пришел по делу! Неужели вы думали, мосье Пуаро, что вам удастся нас провести?
 Ты говори только за себя, Колин,  возразила Салли.
 Но ведь я прав!
Пуаро опять шутливо развел руками.
 Увы, я должен признаться, что наша милая хозяйка действительно сообщила мне о некоторых причинах ее.., беспокойства.
Лен Бейтсон поднялся на ноги, лицо его окаменело от гнева.
 Послушайте! Что здесь происходит? Это что же, все подстроено?
 А ты только сейчас догадался, Бейтсон?  ласково поинтересовался Найджел.
Силия испуганно ахнула и воскликнула:
 Значит, я не ошиблась!
Но тут раздался властный, решительный голос миссис Хаббард:
 Я попросила мосье Пуаро прочитать лекцию, однако я также рассказала ему о наших неприятностях и попросила у него совета. Необходимо было действовать, и передо мной стоял выбор: либо обратиться к мосье Пуаро, либо в полицию.
Немедленно вспыхнула неистовая перепалка. Женевьев истошно завопила, перейдя на французский:
 Какой позор, какая низость связываться с полицией! Кто-то с ней спорил, кто-то соглашался. В конце концов Лен Бейтсон, воспользовавшись минутным затишьем, решился предложить:
 Давайте послушаем, что скажет о наших делах мосье Пуаро.
 Я сообщила мосье Пуаро все факты,  поспешно вставила миссис Хаббард.  И надеюсь, что, если он захочет вас кое о чем расспросить, вы не станете возражать.
 Благодарю,  поклонился ей Пуаро. А потом, как фокусник, достал вечерние туфли и преподнес их Салли Финч.  Это ваши туфли, мадемуазель?
 М-мои.., а откуда.., откуда вы взяли вторую? Она же пропала!
 И попала в бюро забытых вещей на Бейкер-стрит.
 Но почему вы решили обратиться туда, мосье Пуаро?
 О, до этого несложно было додуматься. Кто-то взял туфельку из вашей комнаты. Зачем? Естественно, не для того, чтобы носить или продать. В доме наверняка обыщут каждый закоулок, а значит, похитителю нужно было куда-то ее спрятать или уничтожить. Но уничтожить туфлю гораздо сложнее, чем просто завернуть ее в бумагу и оставить в часы пик в автобусе или в электричке, ну скажем, положить под сиденье. Я сразу об этом подумал, и впоследствии мое предположение подтвердилось. А раз оно подтвердилось, то, значит, мои подозрения оказались небеспочвенными: туфля была украдена, дабы.., как выразился один английский писатель, «досадить, потому что это обидно».
Послышался короткий смешок Вэлери:
 Ну, теперь тебе, Найджел, не отпереться. Попался, моя радость?
Найджел самодовольно ухмыльнулся:
 Коли башмак впору бери да носи!
 Чепуха!  возразила Салли.  Найджел не брал мою туфлю.
 Конечно, не брал!  сердито выкрикнула Патрисия.  Как может даже в голову такое прийти?
 Может или не может не знаю,  сказал Найджел.  Но я тут ни при чем.., впрочем, то же скажут про себя и все остальные.
Казалось, Пуаро ждал этих слов, как актер ждет нужную реплику. Он задумчиво взглянул на раскрасневшегося от гнева Лена Бейтсона, потом перевел испытующий взгляд на других студентов.
 Мое положение весьма щекотливо. Я в вашем доме гость. Миссис Хаббард пригласила меня провести приятный вечер, только и всего. И конечно, я пришел, дабы вернуть мадемуазель ее прелестные туфельки. Что же касается прочих дел он помолчал,  мосье Бейтсон, если не ошибаюсь, хотел узнать мое мнение о.., м-м.., ваших проблемах. Но, думаю, с моей стороны было бы бестактно вмешиваться в ваши дела.., если, конечно, вы сами меня не попросите.
Мистер Акибомбо решительно закивал курчавой черной головой.
 Это очень, очень правильно,  сказал он.  Настоящая демократия это когда вопрос постановляется на голосование.
 Ерунда! Мы не на собрании.  В голосе Салли Финч послышались раздраженные нотки.  Давайте не будем заниматься ерундой и послушаем, что нам посоветует мосье Пуаро.
 Совершенно с тобой согласен,  поддакнул Найджел. Пуаро кивнул.
 Прекрасно,  сказал он.  Раз вы все спрашиваете моего совета, извольте: на мой взгляд, миссис Хаббард или даже самой миссис Николетис следует немедленно обратиться в полицию. Нельзя терять ни минуты!

Глава 5

Подобного заявления, безусловно, никто не ожидал. Оно не вызвало даже протеста и комментариев; просто в комнате вдруг воцарилась гробовая тишина.
Воспользовавшись всеобщим замешательством, миссис Хаббард торопливо пожелала студентам спокойной ночи и увела Пуаро к себе.
Она зажгла свет, закрыла дверь и усадила знаменитого сыщика в кресло возле камина. Ее симпатичное доброе лицо было напряженным и озабоченным. Она предложила гостю сигарету, но Пуаро вежливо отказался, объяснив, что предпочитает курить свои. Он протянул ей пачку, но она рассеянно проронила, что не курит.
Усевшись напротив гостя, миссис Хаббард после легкой заминки произнесла:
 Наверное, вы правы, мосье Пуаро. Мы должны были вызвать полицию, особенно после истории с конспектами. Но вряд ли вам стоило так.., прямо говорить об этом.
 Вы полагаете?  спросил Пуаро, закуривая тоненькую сигарету и провожая взглядом колечки дыма.  По-вашему, я должен был покривить душой?
 Как вам сказать.., я, конечно, ценю честность и прямоту, но в данном случае не следовало бы идти напролом, можно было потихоньку пригласить сюда полицейского и побеседовать с ним конфиденциально. Ведь теперь человек, все это натворивший, предупрежден.
 Наверное, да.
 Не наверное, а наверняка,  довольно резко возразила миссис Хаббард.  И сомневаться тут нечего. Даже если это кто-то из прислуги или студентов, не присутствовавших сегодня на лекции. Все равно до них дойдут слухи. Так всегда бывает.
 Вы правы, именно так всегда и бывает.
 И потом, вы не подумали о миссис Николетис. Бог знает, как она к этому отнесется. Ее реакцию невозможно предугадать.
 Что ж, будет любопытно посмотреть на ее реакцию.
 И конечно, без ее согласия мы не можем обращаться в полицию Ой, кто это?
Раздался резкий, властный стук в дверь. Не успела миссис Хаббард раздраженно крикнуть: «Войдите», как в дверь опять постучали, и на пороге вырос суровый Колин Макнабб с трубкой в зубах.
Вытащив трубку изо рта и прикрыв за собой дверь, он сказал:
 Извините, но мне очень нужно поговорить с вами, мосье Пуаро.
 Со мной?  невинно воззрился на него Пуаро.
 Ага, с вами,  мрачно подтвердил Колин. Он неуклюже пододвинул стул и уселся напротив Эркюля Пуаро.
 Вы прочитали нам сегодня любопытную лекцию,  снисходительным тоном начал он.  Я не отрицаю, что вы человек опытный, так сказать, собаку съевший на таких делах. Однако, вы уж простите меня, ваши методы и идеи давно устарели.
 Колин! Колин!  Миссис Хаббард даже покраснела.  Вы удивительно бестактны.
 Я не собираюсь никого обижать, мне просто хочется поговорить откровенно. Ваш кругозор, мосье Пуаро, ограничивается лишь «преступлением и наказанием».
 По-моему, это вполне нормальный ход событий,  возразил Пуаро.
 Вы узко понимаете юриспруденцию.., более того, сами ваши законы давно устарели. Сейчас даже юристы не могут не считаться с новыми, современными теориями относительно мотивов преступления. Нет ничего важнее мотивов, мосье Пуаро.
 Но позвольте,  воскликнул Пуаро,  в таком случае я сторонник той же концепции, выражаясь вашим современным научным языком!
 Тогда вы должны разобраться в причинах событий, происходящих у нас, чтобы понять, почему это случилось.
 Что ж, я и в данном пункте разделяю вашу точку зрения. Конечно, мотивы важнее всего.
 Ведь на все существуют свои причины, а причины иных неблаговидных поступков, с точки зрения совершившего их, могут быть самыми благовидными.
Тут миссис Хаббард, не выдержав, с негодованием воскликнула:
 Что за чушь!
 Вы глубоко заблуждаетесь,  повернулся к ней Колин.  Нужно учитывать психологическую подоплеку поступков.
 Психологическую дребедень,  отрезала миссис Хаббард.  Терпеть не могу эти глупости!
 Потому что вы совершенно не разбираетесь в психологии,  сурово ответствовал Колин и вновь обратился к Пуаро:
 Данные проблемы меня чрезвычайно интересуют. Я сейчас стажируюсь на кафедре психологии и психиатрии. Мы анализируем самые сложные, парадоксальные случаи, и уверяю вас, мосье Пуаро, не корректно подходить к преступнику только с мерками первородного греха или сознательного нарушения законов страны. Надо понять, в чем корень зла, если вы действительно хотите наставлять молодых преступников на путь истинный. Таких теорий в ваше время не было, и наверняка вам сложно их принять.
 Воровство все равно остается воровством, как его ни преподноси,  упрямо сказала миссис Хаббард. Колин раздраженно нахмурился. А Пуаро смиренно произнес:
 Мои взгляды несомненно устарели, но я охотно вас выслушаю, мистер Макнабб.
Колин был приятно удивлен.
 Рад это слышать, мосье Пуаро. Значит, так: постараюсь вам объяснить как можно проще.
 Благодарю,  кротко отвечал Пуаро.
 Удобнее всего начать с туфель, которые вы вернули сегодня Салли Финч. Как вы помните, была украдена одна туфля. Всего одна.
 Да, и, помнится, меня это поразило,  сказал Пуаро. Колин Макнабб подался вперед, его красивое сумрачное лицо оживилось.
 Но истинный смысл происходящего конечно же ускользнул от вас! А ведь история с туфелькой превосходная, наглядная иллюстрация современных теорий. Мы имеем дело с ярко выраженным «комплексом Золушки». Вам, вероятно, знакома сказка о Золушке?
 Лишь во французском варианте.
 Золушка, бесплатная работница, сидит у очага; ее сестры, разодетые в пух и прах, собираются на бал в королевский дворец. Фея, крестная Золушки, тоже отправляет девушку на бал. Когда часы бьют полночь, ее наряд превращается в лохмотья, и она поспешно убегает из дворца, теряя по дороге башмачок. Стало быть, мы имеем дело с человеком, который мысленно отождествляет себя с Золушкой (разумеется, подсознательно). Тут налицо и фрустрация, и зависть, и комплекс неполноценности. Девушка крадет туфельку. Почему?
 Девушка?
 Ну конечно!  укоризненно произнес Колин.  Это и дураку понятно.
 Ну, знаете, Колин!  воскликнула миссис Хаббард.
 Пожалуйста, продолжайте,  мягко произнес Пуаро.
 Возможно, она и сама толком не знает, почему она это делает, но ее подсознательное желание вполне понятно. Она хочет быть принцессой, хочет, чтобы принц обратил на нее внимание. Важно и то, что она крадет туфельку у симпатичной девушки, которая как раз собирается на вечеринку.
Трубка Колика давно погасла; он помахивал ею, все больше воодушевляясь.
 А теперь рассмотрим некоторые другие события. Девушка, как сорока, крадет безделушки. Но все они так или иначе связаны с понятием женской привлекательности: компактную пудру, губную помаду, серьги, браслет, кольцо. Любая из краж имеет двойную подоплеку. Девушка хочет, чтобы ее заметили. И даже наказали,  такое желание нередко наблюдается у малолетних преступников. Это не воровство в обычном смысле слова. Подобными людьми движет вовсе не жажда обогащения, а нечто иное. Из тех же самых побуждений богатые женщины, бывает, крадут в супермаркетах дешевые вещи.
 Глупости!  яростно возмутилась миссис Хаббард.  Просто есть люди без стыда и совести, вот и вся премудрость!
 Однако среди украденных вещей было бриллиантовое кольцо,  сказал Пуаро, не обращая внимания на миссис Хаббард.
 Его вернули.
 Но неужели, мистер Макнабб, вы и стетоскоп причисляете к женским безделушкам?
 О, история со стетоскопом затрагивает еще более глубокие уровни подсознания. Не очень привлекательные женщины могут в поисках сублимации стремиться к успеху, добиваясь успехов в профессиональной области.
 А поваренная книга?
 Символ дома, семейной жизни, мужа.
 А борная кислота?
Колин раздраженно поморщился:
 Бог с вами, мосье Пуаро! Ну кому нужна борная кислота? Зачем ее красть?
 Вот этого я и не могу понять. Мистер Макнабб, у меня создалось впечатление, что у вас на все готов ответ. В таком случае объясните мне смысл исчезновения старых фланелевых брюк; ваших брюк, если я не ошибаюсь.
Колин впервые смутился. Он покраснел и, кашлянув, произнес:
 Я мог бы вам объяснить, но это довольно сложно и.., неловко.
 Понятно, вы не хотите ставить меня в неловкое положение, верно?
Пуаро внезапно подался вперед и похлопал молодого человека по коленке:
 А чернила, которыми залили конспекты, а шарф, изрезанный на мелкие кусочки,  вы и к этому относитесь как к проявлениям «комплекса Золушки»?
Куда только девался благодушный менторский тон Колина!
 Нет,  сказал он.  Поверьте, я встревожен. Дело серьезное. Девушку нужно лечить, причем срочно. Однако этим должны заниматься врачи, а не полиция. Ведь бедняжка сама не ведает, что творит. Она совершенно запуталась. Если бы я
 Значит, вам известно, кто она?  прервал его Пуаро.
 Скажем так: у меня есть основания подозревать кое-кого.
Пуаро пробормотал, как бы подводя итог рассуждениям:
 Девушка, не имеющая особого успеха у мужчин. Робкая. Привязчивая. Не очень быстро соображающая. Неудовлетворенная жизнью и одинокая. Девушка
В дверь постучали. Пуаро замолк. Стук повторился.
 Войдите!  крикнула миссис Хаббард.
Дверь открылась, и в комнату вошла Силия Остин.
 Ага,  кивнул Пуаро.  Так я и думал: мисс Силия Остин.
Силия с тоской посмотрела на Колина.
 Я не знала, что ты здесь,  сказала она прерывающимся голосом.  Я пришла, чтобы
Она глубоко вздохнула и кинулась к миссис Хаббард.
 Пожалуйста, прошу вас, не вызывайте полицию! Это я виновата. Вещи брала я. Не знаю почему. Сама не понимаю. Я не хотела. На меня вдруг что-то нашло.  Она обернулась к Колину.  Теперь ты знаешь, на что я способна.., и, наверно, даже видеть меня не захочешь. Я знаю, я ужасная.
 Вовсе нет, с чего ты взяла?  сказал Колин. Его бархатный голос был теплым и ласковым.  Ты просто немножко запуталась, вот и все. Это такая болезнь.., от искаженного восприятия действительности. Доверься мне, Силия, и я быстро тебя вылечу.
 Да, Колин? Правда?
Силия глядела на него с нескрываемым обожанием.
Он отеческим жестом взял ее за руку.
 Но теперь все будет хорошо, и тебе не придется нервничать.  Он поднялся со стула и жестко посмотрел на миссис Хаббард.  Я надеюсь,  сказал он,  что больше не будет никаких разговоров про полицию. Ничего действительно ценного украдено не было, а все, что Силия взяла, она вернет.
 Браслет и пудру я вернуть не могу,  встревоженно перебила его Силия.  Я их выбросила.., в туалет. Но я куплю новые.
 А стетоскоп?  спросил Пуаро.  Куда вы дели стетоскоп?
Силия покраснела:
 Никакого стетоскопа я не брала. Зачем мне этот дурацкий стетоскоп?  Она зарделась еще больше.  И я не заливала чернилами конспекты Элизабет. Я не способна на такую низость.
 Но шарфик мисс Хобхауз вы все-таки разрезали на мелкие кусочки, мадемуазель.
Силия смутилась и, запинаясь, ответила:
 Это совсем другое. Я хочу сказать, что Вэлери на меня не обиделась.
 А рюкзак?
 Я его не трогала. Но тот, кто его разрезал, сделал это просто со зла.
Пуаро взял реестр украденных вещей, который он переписал из блокнота миссис Хаббард.
 Скажите мне,  попросил он,  и я надеюсь, что теперь-то вы скажете правду. Что вы взяли из этого списка?
Силия взглянула на листок и тут же ответила:
 Я ничего не знаю про рюкзак, электрические лампочки, борную кислоту и соль для ванны, а кольцо я взяла по ошибке. Как только я поняла, что оно дорогое, то сразу его вернула.
 Понятно.
 Я не хотела поступать бесчестно. Я просто
 Просто что?
Взгляд Силии стал затравленным.
 Не знаю.., правда, не знаю У меня в голове такая каша
Колин властно вмешался:
 Я буду вам очень признателен, если вы оставите Силию в покое. Обещаю, что больше это не повторится. Отныне я полностью за нее отвечаю.
 О, Колин, какой ты хороший!
 Я хочу, чтобы ты побольше рассказала мне о своей жизни, о детстве. Ведь твои отец и мать не очень ладили между собой?
 Да, это был сплошной кошмар.., моя семья
 Так я и думал. А
Миссис Хаббард резко прервала его, заявив:
 Хватит, замолчите. Я рада, что вы, Силия, пришли и во всем сознались. Вы причинили нам много беспокойства и неприятностей, и вам должно быть стыдно. Но я верю, что это не вы вылили чернила на конспекты Элизабет. Это на вас совершенно непохоже. А теперь уходите оба. Я от вас устала.
Когда дверь за ними закрылась, миссис Хаббард глубоко вздохнула.
 Ну, что вы обо всем этом думаете?
В глазах Пуаро заплясали искорки.
 По-моему, мы присутствовали при объяснении в любви.., на современный лад.
Миссис Хаббард возмущенно взмахнула рукой:
 Господь с вами!
 Другие времена, другие нравы,  пробормотал Пуаро.  В моей юности молодые люди давали почитать девушкам теософские труды и обсуждали с ними «Синюю птицу» Метерлинка. Мы были сентиментальны и романтичны. Теперь же юноши с девушками сходятся на почве комплексов и неустроенной жизни.
 Полнейший бред,  сказала миссис Хаббард. Пуаро покачал головой:
 Почему бред? У них тоже есть нравственные устои, но беда в том, что молодые ученые-правдолюбцы типа Колина видят вокруг одни только комплексы и трудное детство своих подопечных и считают их жертвами.
 Отец Силии умер, когда ей было четыре года,  сказала миссис Хаббард.  Она росла с матерью, женщиной немного глуповатой, но доброй, и детство у нее было вполне нормальным.
 Но у нее хватит ума не рассказывать этого юному Макнаббу. Она будет говорить то, что ему хочется услышать. Она слишком сильно в него влюблена.
 Неужели вы верите во всю эту чушь, мосье Пуаро?
 Я не верю в то, что у Силии «комплекс Золушки», равно как и в то, что она воровала, не ведая, что творит. На мой взгляд, она крала, желая привлечь внимание солидного и серьезного Колина Макнабба, и вполне в этом преуспела. Будь она только хорошенькой, но обычной застенчивой девушкой, он, скорее всего, даже не взглянул бы на нее. По-моему,  добавил Пуаро,  она была готова горы свернуть, лишь бы понравиться своему избраннику.
 Никогда бы не подумала, что у нее хватит на это ума,  сказала миссис Хаббард.
Пуаро не ответил. Он, нахмурившись, что-то обдумывал, а миссис Хаббард продолжала:
 Значит, мы с вами попали пальцем в небо. Умоляю, простите меня, мосье Пуаро, за то, что я докучала вам такими пустяками! Но, слава Богу, все уже позади.
 Нет-нет,  покачал головой Пуаро.  Думаю, конец еще не близок. Мы разобрались лишь с тем, что лежало на поверхности. Но многое осталось невыясненным, и у меня создается впечатление, что это дело серьезное, весьма серьезное.
Миссис Хаббард покраснела:
 Неужели, мосье Пуаро? Вы действительно так думаете?
 Мне так кажется Простите, мадам, нельзя ли мне поговорить с мисс Патрисией Лейн? Я хочу поглядеть на кольцо, которое пытались у нее украсть.
 Конечно, о чем речь! Я сейчас же ее позову. А мне надо поговорить с Леном Бейтсоном.
Вскоре явилась Патрисия Лейн. Она вопросительно глядела на Пуаро.
 Извините, что отрываю вас от дел, мисс Лейн.
 Ничего-ничего. Я ничем не занята. Миссис Хаббард сказала, что вы хотели взглянуть на кольцо.
Она сняла его с пальца и протянула Пуаро.
 Бриллиант действительно крупный, но оправа старомодная. Кольцо подарил моей маме отец по случаю помолвки.
Пуаро кивнул, рассматривая кольцо.
 А она жива, ваша матушка?
 Нет. Мои родители умерли.
 Прискорбно.
 Да, они были хорошими людьми, но, увы, я никогда не была с ними особенно близка. Потом я раскаивалась. Маме хотелось иметь веселую, хорошенькую дочку, которая любила бы наряжаться и вести светскую жизнь. Она очень переживала, когда я ударилась в археологию.
 А вы с детства были очень серьезной?
 Да, пожалуй. Ведь жизнь так коротка, и надо успеть в ней чего-то добиться.
Пуаро задумчиво посмотрел на нее.
Патрисии Лейн было лет тридцать. Она почти не пользовалась косметикой, лишь слегка, очень аккуратно, подкрашивала губы. Пепельные волосы зачесаны назад, прическа самая что ни на есть простая. Спокойные милые голубые глаза смотрят из-за очков очень строго и серьезно.
«Никакой изюминки. Bon Dieu! внутренне изумился Пуаро.  А одежда-то, одежда! Как это говорится: из бабушкиных сундуков! Ма foi, какое точное выражение!»
Во взгляде его сквозило неодобрение. Ровный вежливый голос Патрисии казался ему утомительным. «Эта девушка, конечно, умна и образованна,  подумал он,  но, увы, с каждым годом она будет все большей занудой. А к старости и тут ему вспомнилась графиня Вера Русакова.  Что за роскошная, экзотическая женщина, и это на закате своих лет! А современные девицы Впрочем, может, я просто старею,  сказал себе Пуаро.  Даже эта девушка для кого-то воплощенная Венера. Хотя, пожалуй, навряд ли».
А Патрисия продолжала:
 Мне действительно неприятно, что Бесс, ну.., мисс Джонстон так пострадала. По-моему, зеленые чернила взяли специально, чтобы подозрение пало на Найджела. Но уверяю вас, мосье Пуаро, Найджел никогда не сделал бы ничего подобного!
 А!  Пуаро взглянул на нее с интересом. Она покраснела и оживилась.
 Найджела непросто понять,  откровенно сказала она.  Ведь у него было трудное детство.
 Моn Dieu, опять та же песня!
 Простите, что вы сказали?
 Нет-нет, ничего. Так вы говорили
 О Найджеле. С ним нелегко ладить. Он совершенно не признает авторитетов. Он умен, да, да, на редкость.., но порою он ведет себя не очень правильно. Он любит насмешничать. И слишком высокомерен, чтобы оправдываться или выгораживать себя. Даже если его все будут подозревать в том, что это он залил чернилами конспекты, он не станет оправдываться, а просто скажет: «Пусть думают, если им хочется». А это страшно глупо.
 Вы давно его знаете?
 Нет, примерно год. Мы познакомились во время поездки по замкам Луары. Он заболел гриппом, а потом началось воспаление легких, и я его выхаживала. У него очень слабое здоровье, и он совсем себя не бережет. Он такой независимый, но в каких-то вопросах сущий младенец, которому нужна нянька.
Пуаро вздохнул. Он вдруг страшно устал от всех этих любовных историй Сначала Силия, глядевшая на Колина преданными собачьими глазами. А теперь Патрисия, этакая безгрешная мадонна. Конечно, без любви жить нельзя; молодые люди должны выбирать своих суженых, но он, Пуаро, к счастью, уже далек от этого.
Он встал:
 Вы позволите мне, мадемуазель, взять ваше кольцо? Завтра я его обязательно верну.
 Конечно, возьмите,  чуть удивленно ответила Патрисия.
 Вы очень любезны. И прошу вас, мадемуазель, будьте осторожны.
 Осторожна? Но почему?
 Если бы я знал!  сказал Эркюль Пуаро. Он был по-прежнему встревожен.

Глава 6

Следующий день миссис Хаббард прожила как в кошмарном сне.
Утром, когда она встала, у нее было такое ощущение, будто гора с плеч свалилась. Снедавшие ее сомнения по поводу недавних событий наконец рассеялись. Во всем оказалась виновата глупая девчонка и эти ее по-современному дикие выходки, которые миссис Хаббард просто не выносила. Но отныне в доме вновь воцарится порядок.
Однако, спустившись в благодушном настроении к завтраку, миссис Хаббард поняла, что ее едва обретенное спокойствие вновь под угрозой. Студенты словно сговорились и вели себя в то утро просто из рук вон плохо; правда, каждый на свой лад.
Мистер Чандра Лал, потрясенный диверсией в комнате Элизабет, впал в обличительный раж.
 Притеснение,  кипятился он,  это явное притеснение со стороны европейцев! Они презирают людей других рас, они полны предрассудков. Случай с Элизабет типичнейшее проявление расизма.
 Успокойтесь, мистер Лал,  одернула индийца миссис Хаббард.  Ваши обвинения необоснованны. Никому не известно, кто это сделал и по какой причине.
 Разве, миссис Хаббард? А я думал, что Силия пришла к вам и покаялась,  удивилась Джин Томлинсон.  Я так обрадовалась, узнав об этом! Мы должны быть к ней милосердны.
 Наша милосердная Джин!  зло воскликнула Вэлери Хобхауз.
 По-моему, тут глупо ехидничать.
 «Покаялась!» передразнил Найджел, дернув плечами.  Мерзейшее слово.
 Не понимаю, почему оно тебе не нравится. Оно в ходу среди членов Оксфордской общины, и
 Что ты городишь? Неужели ты решила попотчевать нас на завтрак Оксфордской общиной?
 Что происходит, ма? Неужели Силия действительно все это стащила? Значит, она поэтому не вышла сегодня к завтраку?
 Я не понимаю, пожалуйста,  сказал Акибомбо. Но ввести его в курс дела никто не удосужился. Всем не терпелось высказать свое мнение.
 Бедняжка,  гнул свою линию Лен Бейтсон.  Она что, сидела без денег?
 А знаете, я ничуть не удивилась,  с расстановкой сказала Салли.  Я все время подозревала
 Но неужели Силия залила мои конспекты?  с сомнением спросила Элизабет Джонстон.  Удивительно, просто не верится.
 Силия не прикасалась к вашим конспектам,  отрезала миссис Хаббард.  И прошу вас немедленно прекратить дискуссию. Я собиралась рассказать вам обо всем попозже, но
 Но Джин вчера вечером подслушала ваш разговор,  сказала Вэлери.
 Я не подслушивала. Просто я случайно
 Да говори уж начистоту, Бесс,  перебил ее Найджел.  Ты прекрасно знаешь, кто пролил чернила. Я, сказал Найджел-злодей, из бутылки зеленой своей я пролил чернила!
 Это не он! Найджел, ну чего ты валяешь дурака?
 Я благороден и выгораживаю тебя, Пат. Не ты ли вчера утром просила у меня чернила?
 Я не понимаю, пожалуйста,  вновь произнес Акибомбо.
 А тебе и не нужно понимать,  ответила Салли.  На твоем месте я бы сидела и помалкивала.
Мистер Чандра Лал подскочил как ужаленный:
 А потом вы спрашиваете, почему в мире царит насилие? И почему Египет претендует на Суэцкий канал?
 Черт побери!  заорал Найджел и грохнул чашкой о блюдце.  Сперва Оксфордская община, теперь политика! Не дают спокойно позавтракать! Я ухожу.
Он яростно отшвырнул стул и вылетел из комнаты.
 На улице холодно, ветер! Надень пальто!  кинулась вслед за ним Патрисия.
 Кудах-ах-тах!  передразнила Вэлери.  Ну, захлопала крылышками!
Француженка Женевьев, еще недостаточно хорошо знавшая английский, чтобы понимать такой бурный речевой поток, внимательно слушала Рене, который переводил ей на ухо, о чем говорят за столом. Внезапно она закричала срывающимся голосом:
 Comment done? C'est cette petite qui m'a vole mon compact? Ah, par example! J'irai a police. Je ne supporterai pas une pareille
Колин Макнабб уже давно пытался вставить свое веское слово, но его глубокий роскошный бас утонул в женском визге. Тогда он перестал церемониться и со всего размаху стукнул кулаком по столу, да так, что тут же воцарилось молчание. Вазочка с мармеладом слетела со стола и разбилась.
 Замолчите вы наконец и дайте сказать мне! В жизни не встречал такого вопиющего невежества и злобы! Вы хотя бы чуточку разбираетесь в психологии? Поверьте, девушка не виновата. Она переживала тяжелый эмоциональный кризис, и мы должны быть крайне деликатны и внимательны к ней, иначе она останется калекой на всю жизнь. Я вас предупреждаю: крайне бережно.., именно это ей сейчас необходимо.
 Постой-постой,  зазвенел уверенный голосок Джин.  Я с тобой, конечно, согласна, к ней надо быть снисходительней, но все равно мы же не можем ей потакать! Я хочу сказать, потакать воровству!
 Воровству!  повторил Колин.  Но это не воровство. Черт побери, меня от вас тошнит.., от всех.
 Интересная пациентка, да, Колин?  усмехнулась Вэлери.
 Для исследователя, интересующегося проблемами нестандартного мышления,  безусловно.
 Конечно, у меня она ничего не украла,  начала Джин,  но я думаю
 У тебя-то она, естественно, ничего не взяла,  сурово оборвал ее Колин.  Но вряд ли бы ты обрадовалась, узнав почему.
 Не понимаю, о чем ты
 Да брось, Джин,  сказал Лен Бейтсон.  Хватит пререкаться. Мы с тобой опаздываем.
Они ушли.
 Скажи Силии, пусть не вешает носа,  бросил Лен через плечо Колину.
 Я хочу выразить официальный протест,  заявил мистер Чандра Дал.  У меня украли борную кислоту, крайне необходимую для моих глаз, воспаляющихся от переутомления.
 Вы тоже опоздаете, мистер Лал,  одернула его миссис Хаббард.
 Мой преподаватель сам не отличается пунктуальностью,  мрачно ответил мистер Чандра Лал, но пошел к двери.  И потом, он ведет себя неразумно и некорректно, когда я задаю ему глубоко научные вопросы
 Mais il faut qu'elle me Ie rende, compact,  сказала Женевьев.
 Вы должны говорить по-английски, Женевьев. Вы никогда не выучите язык, если из-за подобных пустяков, будете переходить на французский. Кстати, вы обедали в это воскресенье в общежитии и не заплатили мне.
 Ах, я оставила кошелек в комнате. Я заплачу вечером Viens, Rene, nous serons en retard.
 Пожалуйста,  взмолился Акибомбо, растерянно глядя вокруг,  я не понимаю.
 Пойдем, Акибомбо,  сказала Салли.  Я тебе все объясню по дороге в институт.
Она ободряюще кивнула миссис Хаббард и увела с собой сбитого с толку Акибомбо.
 О Боже!  глубоко вздохнула миссис Хаббард.  И черт меня дернул пойти на эту работу!
Вэлери, единственная, кто оставался в комнате, дружески улыбнулась ей.
 Не переживайте, мама Хаббард,  сказала она.  У ребят нервы на взводе, но, к счастью, все выяснилось.
 Надо сказать, я была просто потрясена.
 Чем? Что этим занималась Силия?
 Да. А вас это не удивило?
 Да нет, в общем-то это было очевидно,  как-то рассеянно ответила Вэлери.
 Вы что, ее подозревали?
 Кое-что казалось мне подозрительным. Но, как бы там ни было, она своего добилась заполучила Колина.
 Да, но, по-моему, в этом есть нечто недостойное.
 Ну не пистолетом же его было принуждать!  рассмеялась Вэлери.  А коли так, то почему бы не прикинуться клептоманкой? Не переживайте, мамочка. И ради всего святого, заставьте Силию вернуть Женевьев пудру, а то она нас со света сживет.
Миссис Хаббард вздохнула.
 Найджел разбил свое блюдце, а вазочка с мармеладом разлетелась вдребезги.
 Кошмар, а не утро, да?  сказала Вэлери и направилась к двери. Из холла донесся ее радостный щебет.  Доброе утро, Силия. Тучи рассеялись. Твои прегрешения стали известны, и тебе даровано прощение, ибо так повелела милосердная Джин. Что касается Колина, то он сражался как лев, защищая твою честь.
В столовую вошла Силия с заплаканными глазами.
 Ох, миссис Хаббард
 Опаздываете, Силия. Кофе остыл, да и еды почти не осталось.
 Я не хотела ни с кем встречаться.
 Понятно. Но рано или поздно все равно придется.
 Да, конечно. Но я подумала, что.., вечером будет легче. И разумеется, я здесь больше оставаться не могу. Я уеду в конце недели.
Миссис Хаббард нахмурилась.
 А по-моему, зря. Поначалу вы будете испытывать известную неловкость, это вполне естественно. Но ребята у нас хорошие.., большинство И конечно, следует как можно скорее все вернуть.
Силия радостно подхватила:
 Да-да, я как раз хотела бы с вами об этом посоветоваться: я хочу за все заплатить.  Она опустила глаза. В руках у нее была чековая книжка и конверт.  Я написала вам письмо, на случай, если вас не застану, хотела извиниться и оставить чек, чтобы вы могли раздать ребятам деньги Но когда начала заполнять чек, обнаружила, что у меня кончились чернила
 Мы с вами составим список вещей.
 Я уже составила. По-моему, тут все правильно. Но не знаю что лучше: купить новые вещи или отдать деньгами?
 Надо подумать.
 Но чек я все-таки хочу оставить, так мне будет спокойней.
Миссис Хаббард чуть было не сказала: «Неужели? А почему это тебе должно быть спокойней?»
Однако, вспомнив, что студенты частенько сидят на мели, решила, что так, пожалуй, будет лучше. И потом, это утихомирит Женевьев, а то ведь та закатит скандал миссис Николетис. Впрочем, скандала все равно не миновать
 Ладно.  Миссис Хаббард пробежала глазами список.  Мне трудно сразу определить, сколько что стоит
 Давайте прикинем примерно, и я выпишу чек на эту сумму. Если будет много, то остаток вы вернете, если наоборот, то я потом доплачу.
 Хорошо.  Миссис Хаббард специально назвала несколько большую сумму. Силия молча открыла чековую книжку.
 Черт побери эту ручку!  Силия подошла к полкам, куда студенты обычно клали всякие мелочи.  Чернил нет, только эта зеленая гадость Найджела. Ладно, заправлю ими. Надеюсь, он не будет возражать. Не забыть бы сегодня купить чернила
Она заправила ручку, вернулась к столу и выписала чек. Протягивая его миссис Хаббард, она взглянула на часы:
 Уже опаздываю. Пожалуй, я не буду завтракать.
 Нет-нет, съешьте хоть что-нибудь, Силия.., хотя бы бутерброд, нельзя идти на работу голодной Да-да, я вас слушаю!  Она обернулась, поскольку в комнату вошел Джеронимо, слуга-итальянец, он бурно жестикулировал; и его высохшее обезьянье лицо забавно морщилось.
 Падрона, она только приходила. Она хотела вас видеть. Она совсем сумасшедшая,  добавил он, сопроводив последние слова выразительным жестом.
 Иду, иду!
Миссис Хаббард поспешно пошла к двери, а Силия, схватив булку, торопливо принялась отрезать от нее кусок.
Миссис Николетис металась по комнате, точь-в-точь как тигр в клетке перед кормлением.
 Что я слышу?  накинулась она на миссис Хаббард.  Вы бегали в полицию? Тайком от меня? Да что вы себе позволяете? Боже мой, что позволяет себе эта женщина?
 Я не бегала в полицию.
 Лжете.
 Миссис Николетис, вы не смеете разговаривать со мной в таком тоне!
 Ах-ах, простите! Конечно, во всем виновата я. Как всегда. Вы все делаете правильно. Подумать только: полиция в моем общежитии! Это приличный дом
 Да нет, это нам не впервой,  возразила миссис Хаббард, тут же вспомнив несколько неприятных инцидентов.  Уже забыли студента из Вест-Индии, который оказался сутенером? А молодой коммунист с липовым паспортом?..
 Ах так! Вы меня попрекаете? Значит, я виновата в том, что мои постояльцы водят меня за нос, живут по поддельным документам и что их разыскивает полиция по подозрению в убийстве? И вы еще смеете меня попрекать, меня, претерпевшую из-за них столько мук!
 Не правда, я вовсе вас не попрекаю. Я просто говорю, что полиция здесь не внове и при том, что у нас столько студентов, это, осмелюсь заметить, неизбежно. Но тем не менее на этот раз никто не «бегал в полицию». Просто вчера с нами ужинал один частный детектив, очень известный, кстати, детектив. Он читал студентам лекцию по криминалистике.
 Очень нужна студентам ваша криминалистика! Они сами кого угодно просветят. В кражах, грабежах и прочих гадостях они и сами крупные специалисты! А помочь, реально помочь, никто не хочет.
 Я как раз и пыталась помочь.
 Ну да, вы рассказали вашему приятелю всю подноготную здешней жизни. И чего вы суетесь не в свое дело?!
 Это мое дело. Я отвечаю за спокойствие и порядок в доме. И рада сообщить вам, что все уже утряслось. Одна из студенток призналась, что пропажа вещей ее рук дело.
 Ах, мерзавка!  воскликнула Николетис.  Чтоб и духу ее тут не было!
 Она и сама собирается от нас съехать и хочет все возместить.
 Возместить! Опорочила нас навеки А теперь возместить Кто же теперь захочет у нас жить!  Миссис Николетис бросилась на диван и горько разрыдалась.  Никто меня не жалеет,  всхлипывала она.  Как же гнусно со мной поступают! Всем на меня наплевать! Никто со мной не считается. Умри я завтра, никто не прольет ни слезинки
Решив не вступать в полемику, миссис Хаббард вышла из комнаты.
«Боже всемогущий, даруй мне терпение!» взмолилась она про себя и пошла на кухню к Марии.
Мария держалась замкнуто и отчужденно. Слово «полиция» незримо витало в воздухе.
 Во всем обвинят меня. Меня и Джеронимо povero. Разве может быть правосудие на чужбине? Нет, для ризотто этот рис не подходит. Лучше я приготовлю спагетти.
 Мы вчера на ужин ели спагетти.
 Не важно. У меня на родине едят спагетти каждый день, каждый божий день. И это еще никому не повредило.
 Да, но сейчас-то вы в Англии.
 Хорошо, тогда я приготовлю жаркое. По-английски. Вы не любите, но я все равно приготовлю; оно будет совсем неподжаристым, светлым, на сломанных ребрах, а лук я не обжарю, а сварю
Тон ее был так угрожающ, будто речь шла не о жарком, а о возможном зверском убийстве.
 Ладно, готовьте что хотите,  сердито произнесла миссис Хаббард и вышла из кухни.


Но к шести часам вечера миссис Хаббард вновь обрела прежнюю деловитость. Она оставила кое-кому из студентов записки с просьбой зайти к ней перед ужином и, когда они явились, рассказала им о предложении Силии. Те восприняли его благосклонно. Даже Женевьев смягчилась, узнав, как дорого оценила Силия ее пудру, и радостно прощебетала, что все «Sans rancune». А потом глубокомысленно добавила:
 У Сильвии что-то непорядок с нервами. Она обеспечена, и ей не нужны эти вещи. Нет, у нее, конечно, что-то с нервами. Мосье Макнабб прав.
Когда прозвучал гонг, созывающий студентов к столу, и миссис Хаббард спустилась вниз, Лен Бейтсон отвел ее в сторону.
 Я подожду Силию в холле,  сказал он,  и приведу в столовую. Пусть она знает, что все нормально.
 Вы очень любезны, Лен.
 Да что вы, мама Хаббард!
И действительно, когда подавали суп, из коридора донесся громовой голос Лена:
 Пошли-пошли, Силия. Все будут рады тебя увидеть.
Найджел язвительно заметил, глядя в тарелку:
 Какие мы сегодня добренькие!
Но больше насмешничать не стал и приветственно помахал Силии, которую Лен обнимал за плечи могучей ручищей.
Студенты оживленно беседовали, стараясь как можно чаще вовлекать в разговор Силию. Но в конце концов показное благодушие сменилось неловким молчанием. И тут Акибомбо с сияющим видом повернулся к Силии и, наклонившись над столом, произнес:
 Теперь мне объяснили, я раньше не понимал. Ты очень умно воровала. Никто долго не догадывался. Очень умно.
Салли выдохнула:
 Ну, Акибомбо, ты меня доконаешь!  И не в силах сдержать хохот, выбежала в холл. Все рассмеялись от души.
Колин Макнабб опоздал. Он вел себя сдержанно и еще более отчужденно, чем обычно. Когда ужин подходил к концу, но все еще сидели за столом, он встал и смущенно промямлил:
 Я сейчас ухожу, у меня дела. Но я хочу сказать В общем.., мы с Силией решили пожениться.., через год, когда у меня кончится стажировка.
Он стоял весь красный от смущения, жалкий, а вокруг раздавались поздравления и улюлюканье друзей; наконец, страшно сконфуженный, он удалился. Силия тоже зарделась, но ничего не сказала.
 Ну вот, еще одного хорошего парня окрутили,  вздохнул Лен Бейтсон.
 Я так рада, Силия!  сказала Патрисия.  Надеюсь, ты будешь счастлива.
 Наконец-то на нас снизошла благодать,  сказал Найджел.  Завтра купим «кьянти» и выпьем за здоровье жениха и невесты. Но почему наша драгоценная Джин так мрачна? Ты что, противница брака?
 Не говори глупостей, Найджел.
 Я всегда считал, что брак гораздо лучше свободной любви. Ты разве со мной не согласна? Особенно для детей. Не очень-то приятно, когда в графе «отец» стоит прочерк.
 Но матери не можно быть слишком молодой,  вмешалась Женевьев.  Так нам говорили на занятиях по физиологии.
 Ну, ты даешь!  воскликнул Найджел.  Уж не считаешь ли ты Силию несовершеннолетней? Она вполне взрослая свободная белая женщина.
 Это оскорбление!  возмутился мистер Чандра Лал.
 Да нет, мистер Лал, вы не так поняли,  сказала Патрисия.  Это просто идиома. Она ничего не значит.
 Не понимаю,  сказал Акибомбо.  Если она ничего не означает, зачем ее употреблять?
Внезапно в разговор вмешалась Элизабет Джонстон, в ее голосе звучало легкое раздражение.
 Порою люди говорят вроде бы ничего не значащие фразы, но на самом деле их слова полны скрытого смысла. Нет-нет, я не о том, что сказал Найджел. Я о другом.  Она обвела взглядом сидящих за столом.  О том, что произошло вчера.
 В чем дело, Бесс?  резко спросила Вэлери.
 Не надо,  робко попросила Силия.  Я думаю.., я уверена, что завтра все выяснится. Правда-правда. И история с конспектами, и с рюкзаком. И тот, кто это сделал, признается, как.., как я.
Чувствовалось, что она говорит искренне, лицо ее пылало, и кое-кто из студентов посматривал на нее уже вполне дружелюбно.
 И все мы будем жить долго и счастливо,  хохотнула Вэлери.
После чего все дружно встали и направились в гостиную. Каждый хотел услужить Силии и подать ей кофе. Потом включили радио, часть студентов разошлась по своим делам, кто-то пошел заниматься, и в конце концов обитатели дома (вернее, двух домов) на Хикори-роуд отправились спать.
День выдался страшно долгий и утомительный, думала миссис Хаббард, блаженно растягиваясь на постели.
 Но, слава Богу,  сказала она себе,  все позади.

Глава 7

Мисс Лемон опаздывала крайне редко, а вернее сказать, не опаздывала никогда. Ни туман, ни буря, ни эпидемия гриппа, ни дорожные происшествия не могли помешать этой удивительной женщине вовремя прийти на работу. Но в то утро мисс Лемон вместо десяти прибежала, запыхавшись, в пять минут одиннадцатого. Она рассыпалась в извинениях и была какая-то встрепанная.
 Ради Бога, простите меня, мосье Пуаро, мне, право, очень неловко. Я как раз собиралась выходить, но тут позвонила сестра.
 Надеюсь, с ней все в порядке?
 Как вам сказать
Пуаро выжидающе посмотрел на мисс Лемон.
 Она безумно расстроена, просто безумно. Одна из студенток покончила с собой.
Пуаро молча уставился на нее. Потом что-то пробормотал себе под нос.
 Простите, мосье Пуаро?
 Как зовут девушку?
 Силия Остин.
 Отчего она умерла?
 Говорят, отравилась морфием.
 Может, это несчастный случай?
 Нет-нет, кажется, она оставила записку.
Пуаро тихо сказал:
 Этого я не ожидал. Не этого Но все равно что-то должно было случиться.
Он поднял глаза на мисс Лемон, застывшую с карандашом в руках и блокнотом наготове. Пуаро вздохнул и покачал головой:
 Нет, разберите-ка лучше утреннюю почту. Просмотрите письма и ответьте, кому сможете. А я отправлюсь на Хикори-роуд.
Джеронимо впустил Пуаро в дом и, узнав его, заговорщицки зашептал:
 А, это вы, сеньор У нас беда.., большая беда. Маленькая синьорина.., ее нашли утром в постели мертвую. Сначала пришел доктор. Он так качал головой. Теперь пришел инспектор полиция. Он наверху с синьора и падрона. Почему она решила убить себя, poverina? Вчера вечером было так весело, была помолвка.
 Помолвка?
 Si, si. С мистер Колин, вы знаете, такой большой, темный, всегда курит трубка.
 Понятно.
Джеронимо открыл дверь в гостиную и, проведя туда Пуаро, сообщил еще более таинственно:
 Вы будете здесь, хорошо? Когда полиция уходит, я скажу синьора, что вы здесь. Ладно?
Пуаро кивнул, и Джеронимо ушел. Оставшись один, Пуаро, не страдавший чрезмерной щепетильностью, как можно тщательней осмотрел комнату и в особенности полки, где студенты держали кое-что из вещей. Его любопытство было вознаграждено весьма скудно: большую часть своих вещей и бумаг студенты хранили в спальнях.
Наверху миссис Хаббард беседовала с инспектором Шарпом, который задавал ей вопросы тихим, даже немного виноватым голосом,  вальяжный мужчина, с обманчиво-мягкими манерами.
 Я понимаю, что вы огорчены и нервничаете,  посочувствовал он.  Но, как вам, наверно, уже сообщил доктор Коулз, мы производим дознание и поэтому хотим, так сказать, воссоздать истинную картину происшедшего. Так вы говорите, в последнее время девушка выглядела расстроенной и подавленной?
 Да.
 Из-за несчастной любви?
 Не совсем,  замялась миссис Хаббард.
 Будет лучше, если вы мне все расскажете,  проникновенно произнес инспектор Шарп.  Повторяю, мы хотим воссоздать реальный ход событий. У нее были основания, хоть какие-нибудь, чтобы покончить с собой? Может, она была беременна?
 Нет-нет, ничего подобного. А замялась я потому, что девочка тут натворила глупостей, и я подумала, что не стоит теперь ворошить старое.
Инспектор Шарп кашлянул.
 Обещаю, что мы будем очень тактичны. Наш коронер человек опытный. Но мы должны знать, что случилось.
 Да, конечно, вы правы. Дело в том, что месяца три назад.., может, чуть больше, в доме стали пропадать вещи.., мелочь.., ничего особенного.
 То есть безделушки, украшения, нейлоновые чулки? А деньги?
 Нет, деньги, насколько мне известно, не пропадали.
 И виноватой оказалась эта девушка?
 Да.
 Вы поймали ее с поличным?
 Не совсем. За день до ее.., смерти к нам на ужин при-хо-дил один мой друг, мосье Эркюль Пуаро, не знаю, слышали вы о нем или нет
Инспектор Шарп оторвался от записной книжки. Глаза его расширились. Имя Пуаро ему явно было известно.
 Мосье Пуаро?  переспросил он.  Неужели? Интересно, очень интересно.
 Он прочитал после ужина краткую лекцию, а потом зашла речь о кражах. И тогда он во всеуслышание посоветовал мне обратиться в полицию.
 Прямо так и сказал?
 А вскоре Силия пришла и во всем созналась. Она была очень расстроена.
 На нее хотели подать в суд?
 Нет. Она собиралась возместить все деньгами, и ребята ее простили.
 Она что, бедствовала?
 Нет. Она работала фармацевтом в больнице Святой Екатерины, неплохо зарабатывала, и, по-моему, у нее были даже кое-какие сбережения. Она жила лучше большинства студентов.
 Значит, красть ей было незачем, и все же она крала?  переспросил инспектор, продолжая записывать.
 Очевидно, она была клептоманкой,  ответила миссис Хаббард.
 Ну да, так принято говорить. Но на деле выходит, что люди эти все равно воры, хотя воруют просто так, из любви к искусству.
 Вы к ней, по-моему, несправедливы. Понимаете, тут замешан один молодой человек.
 Ах, вот как! И он от нее отвернулся?
 О нет, как раз наоборот! Он горячо ее защищал и, между прочим, вчера вечером, после ужина, объявил о своей помолвке с нею.
Брови инспектора Шарпа удивленно поползли вверх.
 И после этого она ушла к себе и приняла морфий? Вам не кажется это абсурдным?
 Кажется. Я не могу этого понять.
Миссис Хаббард горестно, в мучительных раздумьях наморщила лоб.
 И тем не менее дело довольно ясное.  Шарп кивнул, указывая на маленький клочок бумаги, лежавший между ними на столе.
«Дорогая миссис Хаббард,  говорилось в записке,  поверьте, я очень раскаиваюсь, и мне кажется, у меня только один выход».
 Подписи нет, но ведь это ее почерк?
 Да, ее.
Миссис Хаббард произнесла последние слова нерешительно и, нахмурившись, посмотрела на клочок бумаги. Почему ее не покидает чувство, что тут дело нечисто?
 Единственный отпечаток пальцев, оставшийся на записке, несомненно принадлежит Силии,  сказал инспектор.  Морфий был в небольшом флаконе с ярлычком больницы Святой Екатерины, а вы мне говорили, что она там работала фармацевтом. Она имела доступ к шкафчику с ядами и, очевидно, взяла морфий оттуда. Скорее всего, она принесла морфий вчера, когда у нее созрела мысль о самоубийстве.
 Нет-нет, не верю. Это нелепо. Вчера вечером она была так счастлива!
 Стало быть, когда она поднялась к себе, ее настроение изменилось. Может, в ее прошлом таилось что-то такое, о чем вы не знаете. И она боялась разоблачения. А она была сильно влюблена в этого юношу.., как, кстати, его зовут?
 Колин Макнабб. Он проходит стажировку в больнице Святой Екатерины.
 А, значит, он врач? Гм И работает в больнице Святой Екатерины?
 Силия его очень любила. Думаю, больше, чем он ее. Он довольно эгоцентричный молодой человек.
 Ну, тогда, наверно, в этом все и дело. Она считала себя недостойной его или, допустим, не рассказала ему всей правды о своем прошлом. Она была совсем юной, да?
 Ей было двадцать три года.
 В этом возрасте они такие идеалисты, относятся к своим чувствам очень серьезно. Да, думаю, все дело в этом. Жаль.
Он встал со стула:
 К сожалению, нам придется предать дело гласности, но мы постараемся умолчать о подробностях. Благодарю вас, миссис Хаббард, за исчерпывающую информацию. Насколько я понял, мать девушки умерла два года назад, и у Силии Остин осталась только пожилая тетушка, проживающая в Йоркшире. Мы с ней свяжемся.
Он взял со стола клочок бумаги, испещренный неровными, как бы задыхающимися от волнения буквами.
 Тут что-то нечисто,  внезапно произнесла миссис Хаббард.
 Нечисто? В каком смысле?
 Не знаю.., но мне все время кажется, что я вот-вот пойму Боже мой, что же это?
 Вы не уверены, что письмо написано ею?
 Да нет, не в этом дело.  Миссис Хаббард прикрыла пальцами веки и добавила, как бы извиняясь:
 Я сегодня страшно туго соображаю.
 Конечно, вы так устали,  мягко проговорил инспектор.  Думаю, сегодня мы не будем вас больше утруждать.
Инспектор Шарп открыл дверь и чуть было не сшиб Джеронимо, который прильнул к замочной скважине.
 Привет!  любезно сказал инспектор Шарп.  Значит, подслушиваем, да?
 Нет-нет,  ответил Джеронимо с видом оскорбленной добродетели.  Я никогда не слушаю, никогда! Я просто приносил известие.
 Ах, вот как! И о чем же ваше известие?
 Только то, что внизу стоит джентльмен, и он хочет видеть синьора Хаббард,  угрюмо пробормотал Джеронимо.
 Понятно. Ну что ж, сынок, иди, скажи ей. Инспектор двинулся было по коридору, но вдруг решил последовать примеру итальянца и, резко развернувшись на цыпочках, неслышно вернулся назад. Кто знает, правду ли сказал маленький человечек с обезьяньим лицом?
Когда инспектор подошел к двери, Джеронимо как раз говорил:
 Джентльмен, который приходил на ужин та ночь, джентльмен с усами хочет видеть синьора.
 А? Что?  рассеянно откликнулась миссис Хаббард.  Ах да, спасибо, Джеронимо. Я сейчас бегу.
«Ага, усатый джентльмен!  усмехнулся про себя Шарп.  Держу пари, я знаю, о ком речь».
Он спустился вниз и вошел в гостиную.
 Приветствую вас, мосье Пуаро! Сколько лет, сколько зим!
Пуаро без тени смущения поднялся с колен он рылся на нижней полке возле камина.
 Кого я вижу? Неужели инспектор Шарп? Но раньше вы работали в другом участке.
 Меня перевели два года назад. Помните то дело в Крейз-Хилл?
 Как не помнить! Столько воды утекло Вы, правда, по-прежнему молоды, инспектор
 Да будет вам, будет
 А я вот совсем стариком стал. Эх!  вздохнул Пуаро.
 Но порох в пороховницах еще остался, не так ли, мосье Пуаро?
 В каком смысле?
 Ну недаром же вы приходили сюда позавчера вечером читать лекцию по криминалистике!
 О, в этом как раз ничего особенного нет,  улыбнулся Пуаро.  Миссис Хаббард она здесь работает приходится сестрой моей достопочтенной секретарше, мисс Лемон. Она-то и попросила меня
 Прийти сюда и разобраться что к чему, а вы согласились, да?..
 Совершенно верно.
 Но почему? Вот что мне хочется узнать. Что тут было такого
 Особенного, что могло меня заинтересовать?
 Вот именно. Сами посудите: глупых девчонок, ворующих по мелочам, можно встретить сплошь и рядом. Это для вас слишком мелко, мосье Пуаро.
Пуаро покачал головой.
 Все далеко не так просто.
 Но почему? В чем сложность?
Пуаро сел на стул и, слегка поморщившись, стряхнул пыль со штанин.
 Если бы я знал.
 Не понимаю,  нахмурился Шарп.
 Я тоже Видите ли.., украденные вещи,  Пуаро покачал головой,  представляют собой бессмысленный набор предметов, между ними нет никакой связи. Здесь, похоже, поработал не один человек. Совершенно отчетливо видны следы «глупой девчонки», как вы изволили выразиться Но есть и другие Другие события, которые, по идее, следовало бы связать с Силией Остин, упорно выпадают из общей картины. Они вроде бы бессмысленны, бесцельны. И в них чувствуется злой умысел, а Силия была совсем не злой девушкой.
 Она была клептоманкой?
 Я бы не сказал.
 Ну, может, просто малость вороватой?
 Нет. На мой взгляд, таская мелочи, она пыталась привлечь к себе внимание одного молодого человека.
 Колина Макнабба?
 Да. Она была безумно в него влюблена. А он ее не замечал. И вот она милая, симпатичная, хорошо воспитанная прикинулась воровкой. Игра оказалась беспроигрышной. Колин Макнабб тут же на нее.., как это говорят.., клюнул.
 Ну, стало быть, он законченный идиот.
 Отнюдь. Просто он психолог
 А-а,  протянул инспектор Шарп.  Из этих! Теперь я понимаю Он чуть осклабился.  А девчонка ловка, ловка!
 Да, и это невероятно,  сказал Пуаро и еще раз задумчиво повторил:
 Невероятно.
Инспектор Шарп насторожился.
 Что вы хотите сказать, мосье Пуаро?
 Мне пришло в голову.., и до сих пор кажется, что она не сама до этого додумалась.
 Но зачем кому-то понадобилось вмешиваться в ее дела?
 Откуда мне знать? Может, из альтруизма. Или по какой-то другой причине. Это тайна покрытая мраком.
 А кто, как вы думаете, мог надоумить ее?
 Не знаю.., хотя.., впрочем, вряд ли
 Но я никак не пойму,  принялся размышлять вслух Шарп,  если ее хитроумный план удался, то какого черта ей приспичило покончить с собой?
 Ответ напрашивается сам собой: у нее не было на то ни малейших оснований.
Они молча переглянулись, и Пуаро тихо спросил:
 А вы уверены, что это самоубийство?
 Ну это-то ясно как божий день. Нет никаких оснований предполагать что-либо иное
Дверь открылась, и вошла миссис Хаббард. Щеки ее пылали, вид у нее был торжествующий. Она шла, выставив вперед подбородок, готовая ринуться в бой.
 Поняла!  победоносно воскликнула она.  Доброе утро, мосье Пуаро. Инспектор, я поняла! Меня вдруг озарило. Знаете, почему записка показалась мне странной? Силия не могла ее написать, никак не могла!
 Но почему, миссис Хаббард?
 Потому что она написана обычными синими чернилами. А Силия заправила ручку зелеными, вон теми.  Миссис Хаббард кивком указала на полку.  Это было вчера утром, во время завтрака.
Преобразившийся на глазах инспектор Шарп быстро вскочил и вышел из гостиной. Через мгновение он появился вновь.
 Вы правы,  сказал он.  Я проверил, действительно, единственная ручка, которую нашли в комнате девушки, та, что лежала возле кровати, заправлена зелеными чернилами. А они
Миссис Хаббард продемонстрировала ему почти пустой пузырек. А потом четко и обстоятельно рассказала о том, что произошло тогда в столовой.
 Я уверена,  закончила она,  что клочок бумаги, который считали запиской, был вырван из письма. Того, что Силия написала мне вчера, а я его так и не прочла.
 А что она с ним сделала? Вы не помните?
Миссис Хаббард покачала головой:
 Я оставила ее одну и ушла, у меня было полно дел. Должно быть, она забыла письмо в столовой.
 А кто-то нашел и прочитал.., кто-то
Инспектор осекся.
 Вы понимаете, что это значит?  спросил он.  У меня никак не шло из головы: почему записка написана на этом клочке Ведь в комнате полно бумаги Значит, кто-то пытался воспользоваться ее письмом, чтобы всем внушить мысль о самоубийстве.  Он некоторое время молчал, а потом медленно продолжил:
 А это значит, что произошло
 Убийство,  сказал Эркюль Пуаро.

Глава 8

Хотя Пуаро и не одобрял английского обычая пить чай в пять часов дня, считая это вредным излишеством, гостей он все-таки им угощал.
Запасливый Джордж извлек по такому торжественному случаю большие чайные чашки, коробку лучшего индийского чая, а также водрузил на стол тарелку с горячими аппетитными пышками, хлеб, джем и большой кусок кекса со сливами.
Все это было подано дабы усладить инспектора Шарпа, который с довольным видом откинулся на спинку стула, допивая третью чашку чаю.
 Вы не сердитесь на то, что я свалился как снег на голову, мосье Пуаро? Студенты начнут возвращаться в общежитие где-то через час, я решил пока заскочить к вам. Придется всех допросить, а меня это, честно говоря, мало привлекает. Вы с ними как-то общались, вот я и подумал: может, расскажете мне что-нибудь.., ну хотя бы про иностранцев?
 Вы считаете, что я хорошо разбираюсь в иностранцах? Но, mon cher, среди них не было ни одного бельгийца!
 Бельгийца? Ах да, конечно! Вы хотите сказать, что раз вы бельгиец, то все прочие для вас такие же иностранцы, как и для меня. Но думаю, вы не совсем правы. Наверное, вы все-таки лучше меня разбираетесь в тех, кто прибыл сюда из Европы, хотя индийцы и африканцы для вас, возможно, тоже загадка.
 Вы бы лучше обратились к миссис Хаббард. Она несколько месяцев общалась с ними, и она прекрасно разбирается в людях.
 Да, что есть, то есть. Думаю, на нее можно положиться. Но еще мне предстоит побеседовать с хозяйкой. Утром ее не было. Ей принадлежат несколько общежитии и студенческих клубов. Похоже, она не пользуется особой любовью студентов.
Пуаро немного помолчал, а потом спросил:
 Вы ходили в больницу Святой Екатерины?
 Ходил. Главный фармацевт вел себя весьма любезно. Он был потрясен и расстроен, узнав, что произошло с этой девушкой, Силией.
 Что он о ней сказал?
 Она проработала там без малого год, и ее очень любили. Она была немного медлительной, но к работе относилась добросовестно.  Помолчав, инспектор добавил:
 Как мы и подозревали, морфий попал в общежитие из больницы.
 Правда? Это интересно.., и довольно странно.
 Это был тартрат морфия. Хранили его в фармакологическом отделении, в шкафчике с ядами, на верхней полке среди редко употребляющихся лекарств. Сейчас больше в ходу инъекции, и поэтому гидрохлорид морфия более популярен, чем тартрат. Похоже, на лекарства существует такая же мода, как и на все остальное. У докторов в этом смысле очень развито стадное чувство. Стоит одному выписать рецепт и все давай повторять. Конечно, он так не говорил, это мое личное мнение. Там же, на верхней полке, хранятся лекарства, которые когда-то пользовались большим спросом, а теперь уже давно никому не выписывают.
 Значит, исчезновение маленького пыльного флакончика заметили бы не сразу?
 Совершенно верно. Учет проводится нечасто в последнее время на тартрат морфия спроса нет. Пузырька не хватились бы до очередной ревизии, если бы, конечно, он не понадобился раньше. У всех трех фармацевтов есть ключи от шкафа с ядами и от шкафа, где хранятся особо опасные лекарства. В напряженные дни а иных тут практически не бывает такие лекарства требуются постоянно, и поэтому шкафы не запираются до самого конца рабочего дня.
 Кто, кроме Силии, имел к ним доступ?
 Еще две женщины-фармацевта, однако они не имеют никакого отношения к Хикори-роуд. Одна из них работает в больнице уже четыре года; вторая пришла несколько недель тому назад, раньше работала в Девоне тоже в больнице, послужной список у нее хороший. Кроме них еще есть три старших провизора, проработавших в больнице Святой Екатерины много лет. Все они имеют, так сказать, законный доступ к лекарствам. Еще есть старуха уборщица. Она убирает в аптеке с девяти до десяти часов утра и могла бы вытащить флакончик из шкафа, улучив момент, когда девушки отпускали лекарства покупателям или готовили препараты для стационарных больных. Но она в больнице уже давно, и вряд ли это ее рук дело. Санитар тоже заходит за лекарствами и конечно же мог потихоньку взять флакончик, но это тоже маловероятно.
 А кто из посторонних бывает в отделении?
 Тьма народу. В кабинет главного провизора надо идти через аптеку; торговые агенты крупных аптек, отпускающих лекарства оптом, тоже идут через нее в подсобные помещения. И, естественно, к служащим заходят друзья, не часто, но все равно заходят.
 Это уже обнадеживает. Кто в последнее время заходил к Силии Остин?
Шарп заглянул в записную книжку:
 В прошлый вторник заходила Патрисия Лейн. Они договорились после работы пойти в кино.
 Патрисия Лейн,  задумчиво повторил Пуаро.
 Она пробыла там всего пять минут и не подходила к шкафу с ядами, стояла возле окошка, разговаривая с Силией и ее сослуживицей. Да, недели две тому назад, еще приходила какая-то темнокожая девушка, по мнению сослуживиц Силии, весьма грамотная. Она интересовалась их работой, задавала вопросы и записывала ответы. Прекрасно говорила по-английски.
 Наверно, Элизабет Джонстон. Так говорите, она интересовалась работой фармацевтов?
 Это был день открытых дверей для Благотворительной клиники. Она интересовалась, как проходят подобные мероприятия, и спрашивала, что прописывают детям при диарее и кожных инфекциях.
Пуаро кивнул.
 Кто еще?
 Больше они никого не вспомнили.
 А врачи заходят в аптеку?
Шарп ухмыльнулся:
 Постоянно. По делу и просто так. Иногда приходят уточнить какой-нибудь рецепт или посмотреть, что есть на полках.
 Ага, посмотреть?
 Я уже об этом думал. Бывает, они советуются, чем можно заменить препарат, вызывающий у пациента аллергию или плохо действующий на желудок. Порою врач просто забегает поболтать, когда выдается свободная минутка. А бывает, придет с похмелья попросить аспирин или вегенин, а то и просто зайдет пофлиртовать с девушкой, если та не против. Ничто человеческое им не чуждо. Так что мы с вами, похоже, ищем иголку в стоге сена.
 Если мне не изменяет память, некоторые студенты с Хикори-роуд тоже имеют отношение к больнице Святой Екатерины,  заметил Пуаро.  Во-первых, этот рыжий парень.., как его Бейтс Бейтмен
 Леонард Бейтсон. Вы правы. Кроме того, Колин Макнабб проходит там стажировку. А в физиотерапевтическом отделении работает Джин Томлинсон.
 И все они, очевидно, частенько заходили в аптеку?
 Да, и досаднее всего то, что никто из сотрудников аптеки не помнит, когда именно. Они там примелькались. Кстати, Джин Томлинсон дружна со старшим фармацевтом.
 Плохи наши дела,  вздохнул Пуаро.
 Еще как плохи! Ведь любой из служащих мог заглянуть в шкафчик и сказать: «И зачем вам столько мышьяковистых препаратов? Это уже вчерашний день!» Или что-нибудь в том же духе. И никто бы не насторожился и через минуту забыл бы о его словах.
Помолчав, Шарп добавил:
 Мы подозреваем, что кто-то подсыпал Силии Остин морфий, после чего поставил флакончик возле ее кровати и положил рядом обрывок ее же письма, чтобы создать впечатление самоубийства. Но зачем, мосье Пуаро, зачем?
Пуаро пожал плечами. Шарп продолжал:
 Сегодня утром вы намекнули, что кто-то мог подсказать Силии Остин мысль о краже безделушек.
Пуаро смущенно заерзал на стуле.
 Это была лишь смутная догадка. Просто мне казалось, что сама она вряд ли додумалась бы.
 Кто же это мог быть?
 Как мне кажется, ума на это хватило бы лишь у трех студентов. Леонард Бейтсон. Достаточно эрудирован. И знает, как Колин любит носиться с «неустойчивыми личностями». Он мог, якобы в шутку, предложить свой план Силии и руководить ее действиями. Но подобные игры ему скоро бы надоели,  если, разумеется, он играл бы в них лишь «из любви к искусству». Впрочем, возможно, я что-то в его характере упустил; это никогда не надо сбрасывать со счетов. Найджел Чэпмен: любит всякие шуточки, у него язвительный склад ума, и он мог бы с удовольствием, без зазрения совести, разыграть комедию. Это взрослый «enfant terrible». Третий же «умник», точнее «умница» молодая особа по имени Вэлери Хобхауз. Она сообразительна, у нее современные взгляды на жизнь, и, наверное, она достаточно поднаторела в психологии, чтобы предугадать реакцию Колина. Возможно Силия была ей симпатична, вот она и решила, что не грех обвести Колина вокруг пальца.
 Леонард Бейтсон, Найджел Чэпмен, Вэлери Хобхауз,  повторил Шарп, делая пометки в блокноте.  Благодарю за информацию. Я запомню и постараюсь выяснить. А что вы думаете об индийцах? Один из них учится на медицинском.
 Он с головой погружен в политику и страдает манией преследования,  ответил Пуаро.  До Силии ему дела нет, да и она не послушалась бы его совета.
 Больше вы ничем не можете мне помочь, мосье Пуаро?  спросил Шарп, вставая и захлопывая блокнот.
 Боюсь, что ничем. Однако мне хотелось бы тоже участвовать в расследовании. Надеюсь, вы не будете возражать, друг мой?
 Отнюдь. С какой стати?
 Я постараюсь внести свою лепту, пользуясь статусом неофициального, так сказать, лица. Думаю, что я могу действовать лишь в одном качестве.
 В каком же?
 Собеседника, друг мой. Беседа и еще раз беседа. Это единственный путь. Все убийцы, с которыми мне приходилось сталкиваться, обожали разговоры. По моему убеждению, сильный и молчаливый по натуре человек редко совершает убийство, а если все-таки совершает, то убивает внезапно, сгоряча, и улики всегда налицо. А изощренный, коварный преступник обычно так собой доволен, что рано или поздно проговаривается и выдает себя. Беседуйте с ними по душам, мой друг, не ограничивайтесь сухим допросом. Просите у них совета, помощи, не отмахивайтесь от их подозрений. Впрочем, bon Dieu, я вовсе не собираюсь вас учить! Я прекрасно знаю, что вы мастер своего дела.
Шарп мягко усмехнулся.
 Я тоже всегда считал, что, располагая людей к себе, добиваешься гораздо больших результатов.
Пуаро закивал, и оба понимающе улыбнулись. Шарп поднялся уходить.
 В принципе каждый из живущих там может оказаться тем, кого мы ищем,  медленно произнес он.
 Пожалуй,  бесстрастно согласился Пуаро.  Леонард Бейтсон человек вспыльчивый. Он мог убить в припадке гнева. Вэлери Хобхауз при ее интеллекте ничего не стоит разработать подобную интригу. Найджел Чэпмен инфантилен и не знает чувства меры. Француженка вполне могла бы убить из-за денег, но только из-за больших. У Патрисии Лейн гипертрофированы материнские инстинкты, а такие женщины весьма безжалостны. Американка Салли Финч человек веселый и жизнерадостный, однако отлично умеет скрывать свои истинные чувства. Джин Томлинсон воплощенная добродетель и милосердие, но мы не раз сталкивались с убийцами, которые с искренним рвением посещали воскресную школу. Девушка из Вест-Индии, Элизабет Джонстон, пожалуй, она умнее всех. Ее эмоции полностью подчинены разуму, а это опасно. Еще там есть очаровательный молодой африканец; мотивы его действий нам с вами не постичь никогда. И последний, Колин Макнабб психолог. А скольким медикам можно сказать: «Врачу, исцелися сам!»
 Помилуйте, Пуаро! У меня голова идет кругом. Неужели на свете нет человека, который был бы не способен на убийство?
 Я и сам хотел бы это знать,  ответил Эркюль Пуаро.

Глава 9

Инспектор Шарп, вздохнув, откинулся на спинку стула и вытер лоб платком. Он уже побеседовал с негодующей француженкой, то и дело ударяющейся в слезы, с высокомерным и замкнутым молодым французом, с флегматичным и подозрительным голландцем, с болтливым и агрессивным египтянином. Потом перекинулся парой фраз с двумя нервными турками, которые, пожалуй, вряд ли хоть что-то поняли из его вопросов, и с очаровательным студентом из Ирака. Инспектор был абсолютно уверен, что никто из них не имеет к смерти Силии Остин ни малейшего отношения и помочь ему не может. На прощание он постарался их ободрить и сейчас намеревался быстренько распрощаться с мистером Акибомбо.
Молодой студент из Западной Африки глядел на него, сверкая белозубой улыбкой; взгляд у него был по-детски жалобным.
 Я хотел бы помочь, пожалуйста,  сказал он.  Мисс Силия всегда была со мной очень хорошо. Она давала мне один раз вкусный коробка конфет, которые я никогда не пробовал. Мне кажется, очень грустно, что ее убивали. Может, это кровный месть? Или, может, ее папа или дяди приходили и убивали ее, потому что слушали ложный истории о том, что у нее было плохое поведение?
Инспектор Шарп постарался его уверить, что дело совсем не в этом. Молодой человек грустно покачал головой.
 Тогда я не знаю, почему так происходило. Я не вижу, почему кто-то в этом доме захотел причинить ей вред. Но если вы дадите мне кусочек ее волосы или ногти, я, возможно, что-нибудь обнаружу при помощи старый метод. Он не научный и не современный, но его очень часто делают у меня на родине.
 Большое спасибо, мистер Акибомбо, но, я думаю, это не понадобится. Мы.., м-м.., предпочитаем другие способы.
 Конечно, сэр, я понимаю. Это несовременно. Это не атомный век. Дома полицейские тоже так не делают, это только старики в джунгли. Я уверен, что новые методы больше надежнее, и вы достигнете полный успех.
Мистер Акибомбо вежливо откланялся и удалился. Инспектор Шарп пробормотал про себя:
 Я тоже искренне надеюсь на успех, хотя бы ради торжества новых методов.
Следующим оказался Найджел Чэпмен.
 Уму непостижимая история, правда?  попытался он перехватить инициативу.  А представьте себе, мне с самого начала казалось, что вы бродите в потемках, поддерживая версию самоубийства. И надо признаться, мне даже польстило, что помогли мои чернила, которыми Силия заправила ручку. Этого убийца, конечно, не мог предугадать. У вас, наверно, уже есть какие-то мысли насчет мотивов преступления?
 Вопросы задаю я, мистер Чэпмен,  сухо напомнил инспектор.
 О, конечно, конечно!  Найджел беззаботно взмахнул рукой.  Я просто хотел сэкономить время и сразу перейти к делу. Но, видно, без анкетных данных не обойтись. Имя: Найджел Чэпмен. Возраст: двадцать пять лет. Место рождения: кажется, Нагасаки.., забавно, не правда ли? Чего моих родителей туда занесло ума не приложу. Наверно, они были в кругосветном путешествии. Но надеюсь, этого недостаточно, чтобы считать меня японцем? Пишу диплом по истории бронзового века и раннему средневековью в Лондонском университете. Что вы еще хотите узнать?
 Ваш домашний адрес, мистер Чэпмен.
 Я человек без адреса, уважаемый сэр. У меня есть папочка, но мы с ним в ссоре, и поэтому его дом уже не мой дом. Так что пишите мне на Хикори-роуд, а счета присылайте на Лиденхолл-стрит; так, по-моему, говорят случайным попутчикам, надеясь никогда их больше не увидеть.
Найджел куражился вовсю, но инспектор Шарп словно не замечал его кривляний. Он встречал таких субъектов и раньше, и не без оснований думал, что наглость служит своего рода защитой; на самом деле парень нервничает, что вполне понятно, когда тебя допрашивают в связи с убийством.
 Вы хорошо знали Силию Остин?  спросил инспектор.
 Трудный вопрос вы мне задали, сэр. Я ее прекрасно знал, поскольку видел каждый день и отношения у нас были вполне нормальные. На самом же деле я ее не знал совершенно. Впрочем, это понятно. Мне она была абсолютно неинтересна, да и она меня, по-моему, недолюбливала.
 За что?
 Ну.., ей не нравилось мое чувство юмора. И потом, я же не такой угрюмый и неотесанный, как Колин Макнабб. Кстати сказать, неотесанность прекрасное оружие для завоевания женских сердец.
 Когда вы в последний раз видели Силию Остин?
 Вчера за ужином. Мы все протянули ей руку братской помощи. Колин встал, мекал-бекал, а потом, заикаясь и умирая от стыда, признался, что они помолвлены. Мы его немного подразнили и отпустили с Богом.
 Это было в столовой или в гостиной?
 В столовой. Мы перешли в гостиную после, а Колин смотался по делам.
 Значит, все остальные пили кофе в гостиной?
 Да, если это пойло можно назвать кофе,  сказал Найджел.
 А Силия Остин пила кофе?
 По-моему, да. Я не обратил внимания, но, наверное, пила.
 А кто ей наливал кофе и потом его подал? Часом не вы?
 С ума сойти, как гипнотически действует на человека допрос! Стоило вам спросить и поглядеть на меня испытующим взглядом, как мне сразу показалось, что именно я подал Силии чашку, всыпав туда предварительно порядочную порцию стрихнина или чем там ее отравили. Вы, наверно, обладаете даром внушения, мистер Шарп, но, по правде говоря, я и близко не подходил к Силии и, если уж совсем начистоту,  даже не заметил, пила ли она кофе или нет. И хотите верьте, хотите нет, но я никогда не испытывал нежных чувств к Силии, и весть о ее помолвке с Колином Макнаббом не пробудила во мне убийственной ревности.
 Я отнюдь не пытаюсь на вас воздействовать, мистер Чэпмен,  мягко возразил Шарп.  И если я не ошибаюсь, дело тут не в любовных интригах; просто кто-то хотел убрать Силию со своего пути. Как вы думаете, почему?
 Понятия не имею, инспектор. Я сам поражен, ведь Силия была тихоней, такие и мухи не обидят.., ну, да вы сами понимаете. Соображала она туго, была жуткой занудой, но в общем вполне нормальной девчонкой. Таких, по-моему, не убивают.
 А вы удивились, узнав, что она виновата в пропаже вещей?
 О да, милейший, меня это ошеломило! Вот уж не в ее стиле, подумал я!
 А может, это вы подучили ее?
Удивление Найджела было, пожалуй, вполне искренним.
 Я? Подучил ее? Но зачем?
 Мало ли зачем. У некоторых людей довольно странное чувство юмора.
 Ну, знаете, может быть, я и глуп, но в этой дурацкой истории с кражами я не нахожу ничего смешного!
 Значит, это не вы таким образом подшутили?
 Я не воспринимаю это как шутку. По-моему, подоплека этих краж лежит в области чистой психологии.
 Итак, вы утверждаете, что Силия Остин была клептоманкой?
 А у вас есть другое объяснение?
 Боюсь, что вы не очень осведомлены, что такое клептомания, мистер Чэпмен.
 Но я лично другого объяснения не вижу.
 А как вы думаете, мог кто-нибудь натолкнуть мисс Остин на мысль о кражах как средстве привлечения внимания Колина Макнабба?
В глазах Найджела блеснул огонек.
 Очень забавная версия, инспектор,  одобрительно сказал он.  А знаете, вообще-то возможно. Колин как пить дать попался бы на удочку.  Секунду-другую Найджел явно наслаждался этой идеей, но потом, печально покачав головой, заявил:
 Нет, Силия не стала бы играть. Такая серьезная девушка не стала бы насмехаться над Колином. Она на него молилась!
 А вы не задумывались над тем, что происходит в общежитии, мистер Чэпмен? Ну, к примеру, кто залил чернилами конспекты мисс Джонстон?
 Если вы подозреваете меня, инспектор, то это несправедливо. На меня несомненно падает подозрение, потому что ее конспекты залили моими чернилами, но я считаю это чистейшей провокацией.
 В каком смысле?
 В том, что взяли именно мои чернила. Кто-то хотел мне подложить свинью. Тут полно таких доброжелателей.
Инспектор пристально взглянул на Найджела.
 Что конкретно вы имеете в виду? Но Найджел тут же снова спрятался в свою скорлупу и напустил на себя безразличие.
 Да ничего особенного.., просто когда стольким людям приходится существовать под одной крышей, они начинают собачиться по мелочам.
Следующим в списке инспектора значился Леонард Бейтсон. С Леном ему пришлось еще труднее, чем с Найджелом.
 Хорошо!  горячо воскликнул он, когда инспектор покончил с обычными формальностями.  Допустим, это я наливал Силии кофе. И что из этого?
 Стало быть, вы подтверждаете, что наливали ей кофе?
 Да. Я налил чашку и поставил ее возле Силии. И поверьте мне, в тот момент морфия там не было.
 А вы не видели, выпила она кофе или нет?
 Не видел. Мы разбрелись по гостиной. У меня сразу вышел спор с одним из студентов, и я уже ничего вокруг не видел. Да и она вроде тоже с кем-то разговаривала.
 Ясно. То есть, по-вашему, любой из присутствующих мог подсыпать ей в чашку морфия?
 А вы попробуйте подсыпать что-нибудь в чашку у всех на виду! Вас сразу заметят.
 Ну, необязательно,  возразил Шарп.
 Да какого черта мне было ее травить?  взорвался Лен.  Она мне что, мешала?
 Я не говорю, что вы хотели ее отравить.
 Она сама выпила морфий. Сама отравилась. Другого объяснения нет.
 Мы считали бы точно так же, если бы не подлог с запиской.
 Какой к черту подлог! Разве это не ее почерк?
 Это всего лишь клочок письма, написанного раньше, утром.
 Но ведь она могла сама оторвать его и оставить вместо записки!
 Помилуйте, мистер Бейтсон! Если самоубийца хочет оставить записку, он берет ручку и пишет, а не выискивает подходящую фразу в своем старом письме.., да потом еще, нужно было ровненько оторвать этот кусок.
 Не знаю, не знаю Люди часто делают глупости.
 Ну а где же само письмо?
 Откуда мне знать. Это уж ваши заботы. Я за вас, что ли, работать должен?
 Мы работаем, не беспокойтесь. А вам я бы посоветовал вести себя повежливей.
 Что вы от меня хотите? Я Силию не убивал, мне незачем было ее убивать.
 Она вам нравилась?
Лен ответил, немного успокоившись:
 Очень. Она была славной девочкой. Глуповатой, но милой.
 А когда она сказала, что это она брала вещи, вы ей поверили?
 Конечно, она же сама сказала. Но удивился.
 Вы не думали, что она на такое способна?
 Н-нет Вообще-то нет.
Видя, что ему не надо больше защищаться, Леонард перестал кипятиться и охотно разговорился на тему, которая его явно интересовала.
 Она не была похожа на клептоманку,  сказал он.  И на воровку тоже.
 А может, ее поведение объясняется чем-то другим?
 Другим? Но чем же?
 Ну, допустим, она хотела вызвать интерес Колина Макнабба.
 Вам не кажется, что это притянуто за уши?
 Но он же обратил на нее внимание!
 Да, конечно. Старина Колин просто помешан на всякой психопатии.
 Вот видите. Если Силия Остин это знала
Лен покачал головой:
 Ошибаетесь. Она никогда не додумалась бы до такого Ну, чтобы вот так все спланировать Она не разбиралась в психологии.
 Но вы-то разбираетесь?
 К чему вы клоните?
 Может,  из чисто дружеских побуждений,  вы научили ее, как вести себя?
Лен хохотнул:
 Тоже мне нашли дурака! Да вы в своем уме, инспектор?
Инспектор сменил тему.
 Как вы считаете, конспекты Элизабет Джонстон испортила Силия?
 Нет. Силия сказала, что она этого не делала, и я ей верю. Она, в отличие от других, никогда не конфликтовала с Бесс.
 А кто конфликтовал? И почему?
 Понимаете, Элизабет любит ставить людей на место.  На мгновение Лен задумался, потом продолжал:
 Стоит кому-нибудь за столом сморозить глупость, как тут же раздается педантичный голос Элизабет: «Боюсь, это не подтверждается фактами. По хорошо проверенным статистическим данным» И пошло-поехало. Многих ее манера выводит из себя, особенно тех, у кого язык без костей, как у Найджела Чэпмена.
 Ага, Найджел Чэпмен.
 Кстати, конспекты залиты его чернилами.
 Значит, вы считаете, что это сделал Найджел?
 По крайней мере, такая возможность не исключена. Он довольно злобный малый и, по-моему, расист. Единственный из всех нас.
 А кого еще раздражала педантичность мисс Джонстон и ее привычка учить других?
 Колин Макнабб частенько на нее злился, да и Джин Томлинсон она пару раз задевала.
Шарп задал еще несколько вопросов, но Лен не сообщил больше ничего путного. Потом инспектор вызвал Вэлери Хобхауз.
Вэлери держалась холодно, церемонно и настороженно. Выдержки и самообладания у нее было куда больше, чем у мужчин. Она сказала, что прекрасно относилась к Силии. Та была не очень умна и чересчур романтична, недаром она так влюбилась в Колина Макнабба.
 Вы думаете, она была клептоманкой?
 Наверно. Я в этом не очень разбираюсь.
 А может, кто-то ее подучил?
Вэлери пожала плечами.
 Чтобы окрутить Колина, этого напыщенного болвана?
 Вы схватываете мысль на лету, мисс Хобхауз. Совершенно верно. Уж не ваша ли это идея?
Вэлери, казалось, его предположение позабавило.
 Конечно же нет, уважаемый сэр, особенно если учесть, что при этом пострадал мой шарф. Я не такая альтруистка.
 Но вы думаете, ее могли подучить?
 Маловероятно. По-моему, Силия вела себя вполне естественно.
 Естественно? В каком смысле?
 Знаете, я начала подозревать ее после скандала с туфлей Салли. Она ревновала Колина к Салли. Я говорю о Салли Финч. Это, безусловно, самая симпатичная девушка в общежитии, и Колин явно выделял ее среди остальных. Когда перед вечеринкой туфля исчезла и Салли пришлось надеть старое черное платье и черные туфли, у Силии был очень довольный вид, как у кошки, слизавшей все сливки. Но подозревать ее в краже всей это дребедени.., браслетов, пудры.., мне и в голову не приходило.
 А кого же вы подозревали?
Вэлери передернула плечом:
 Не знаю. Уборщиц, наверное.
 А кто изрезал рюкзак?
 Рюкзак? Ах да, совсем забыла. Это уж совсем какая-то дурь.
 Вы ведь давно здесь живете, мисс Хобхауз?
 Да. Я, пожалуй, самый старый квартирант. Я прожила тут два с половиной года.
 Значит, вы лучше других знаете ребят, живущих здесь?
 Ну, наверное.
 У вас есть какие-нибудь соображения по поводу смерти Силии Остин? Что могло послужить мотивом преступления?
Вэлери покачала головой. Лицо ее посерьезнело.
 Понятия не имею,  сказала она.  Это просто кошмар. Не представляю, кто мог хотеть смерти Силии. Она была милой безобидной девочкой, мы как раз накануне узнали о ее помолвке и
 Ну-ну, продолжайте. Что «и»?  допытывался инспектор.
 Я не знаю, но, может, причина в этом,  с расстановкой произнесла Вэлери.  В том, что она собиралась замуж. Что у нее впереди счастливая жизнь Но тогда среди нас.., сумасшедший?
Она поежилась. Шарп пристально посмотрел на нее.
 Да,  сказал он,  не исключено. А кто, на ваш взгляд, мог испортить конспекты Элизабет Джонстон?
 Не знаю. Тоже, конечно, гнусность. Но Силия тут наверняка ни при чем.
 Вы никого не подозреваете?
 Да нет Вроде никого
 И все же?
 Неужели вам интересны мои домыслы, инспектор?
 Мне все интересно. И не беспокойтесь, это останется между нами.
 Ну, если вы настаиваете Я, конечно, могу ошибаться, но мне кажется, это дело рук Патрисии Лейн.
 Неужели? Вот так новость! Никогда бы не подумал! Она мне показалась такой уравновешенной, милой девушкой
 Я ничего не утверждаю. Но мне кажется, она на это способна.
 Почему?
 Патрисия недолюбливает Черную Бесс. Та частенько ставит на место ее обожаемого Найджела, когда тот зарывается. Он, знаете ли, часто с умным видом болтает глупости.
 Но почему она, а не сам Найджел?
 Найджел не стал бы этого делать, тем более своими чернилами. Он не так глуп. А вот Патрисия могла, совершенно не подумав, что этим она скомпрометирует своего драгоценного Найджела.
 Но с другой стороны, кто-то мог попытаться скомпрометировать Найджела Чэпмена из чувства мести.
 Возможно, и так.
 У него есть недоброжелатели?
 О да. Во-первых, Джин Томлинсон. И Лен Бейт-сон, с ним он тоже частенько цапается.
 Каким образом, по вашему мнению, Силии Остин могли подсыпать морфий?
 Я долго ломала голову. Конечно, сначала я подумала, что его подсыпали в кофе, это как бы самоочевидно. Мы все толклись в гостиной, Силия поставила чашку на маленький столик, рядом с собой; она всегда ждала, пока кофе остынет, пила почти холодный. Наверное, человек с железными нервами мог улучить момент и бросить таблетку, хотя это было страшно рискованно. Его могли застукать.
 Морфий был не в таблетках,  сказал инспектор Шарп.
 Да? А в чем? В порошке?
 В порошке.
Вэлери нахмурилась.
 Тогда это вообще маловероятно.
 А куда, кроме кофе, могли подсыпать яд?
 Иногда она перед сном пила горячее молоко. Но в тот вечер.., по-моему, нет.
 Вы не расскажете подробнее, что произошло тогда в гостиной?
 Ну, мы сидели, разговаривали. Кто-то включил радио. Мальчики почти все ушли. Силия пошла спать очень рано, и Джин Томлинсон тоже. А мы с Салли засиделись допоздна. Я писала письма, Салли что-то зубрила. По-моему, я отправилась спать позже всех.
 Вечер был самый обычный, да?
 Ничего особенного, инспектор.
 Благодарю вас, мисс Хобхауз. Вы не пригласите сюда мисс Лейн?
Патрисия Лейн волновалась, но не слишком. Ничего принципиально нового она не сообщила. На вопрос Шарпа о конспектах Элизабет Джонстон Патрисия ответила, что это, конечно, сделала Силия.
 Однако она горячо это отрицала, мисс Лейн.
 Ну, конечно, отрицала,  сказала Патрисия.  Наверняка ей было стыдно. Но разве это не вписывается в общую картину учитывая все остальное?
 Знаете, я лично пока не вижу никакой общей картины, мисс Лейн.
 Я надеюсь,  покраснев, произнесла Патрисия,  что вы не подозреваете Найджела. Конечно, чернила были его, но это полнейший абсурд! Если на то пошло, он бы воспользовался тогда обычными синими чернилами, верно? И вообще он не виноват.
 Но у него же случались конфликты с мисс Джонстон?
 О, Элизабет бывала порою просто несносной, но он не обижался.  Патрисия Лейн даже подалась вперед и горячо произнесла:
 Я хочу вам кое-что объяснить про Найджела Чэпмена. Понимаете, он сам свой злейший враг. Он производит впечатление тяжелого человека и многих настраивает против себя. Он груб, язвителен, любит насмешничать, а людей это задевает, и они начинают к нему плохо относиться. Но на самом деле он другой. Он застенчивый, несчастный. Он очень хочет, чтобы его любили, но из чувства противоречия все делает себе во вред.
 Угу,  сказал инспектор Шарп,  ну просто бедняга.
 Но такие люди ничего не могут с собой поделать. Это все из-за неблагополучного детства. Дома ему жилось несладко. Отец у него человек грубый, суровый, он никогда не понимал Найджела. И ужасно обращался с его матерью. После ее смерти они вконец рассорились; Найджел ушел из дому, и отец заявил, что не даст ему больше ни пенса, пускай сам перебивается как может. Найджел сказал, что ему от него ничего не нужно, и он не примет его помощи, даже если отец сам будет ему ее предлагать. Мать завещала ему небольшую сумму денег, и после ее смерти он не писал отцу и не пытался с ним увидеться. Конечно, очень грустно, что у них все так сложилось, но вообще-то его отец неприятный человек. Не сомневаюсь, что все озлобление и неуживчивость Найджела из-за его отношений с отцом. После смерти матери о нем никто не заботился. К тому же у него не очень крепкое здоровье, хотя его интеллекту можно только позавидовать. Он.., он обделен судьбой, и поэтому ожесточился, а в душе он совсем другой.
Патрисия Лейн закончила свой долгий, страстный монолог. Щеки ее пылали, дыхание прерывалось. Инспектор Шарп задумчиво смотрел на нее. Ему не раз приходилось сталкиваться с такими девушками. «Она по уши в него влюблена,  подумал он.  А он на нее плюет, но, видно, не против, когда с ним нянчатся. Папаша у парня, конечно, не сахар, но и мать тоже хороша, испортила сына безмерной любовью, тем самым еще больше усугубила конфликт с отцом. Все это старая песня А вдруг Найджелу Чэпмену нравилась Силия Остин? Вряд ли, конечно Но вдруг? Патрисия Лейн, вероятно, очень бы страдала,  рассуждал инспектор.  Но неужели настолько, чтобы так жестоко ей отомстить? Убить. Наверняка нет.., тем более что после помолвки Силии с Колином Макнаббом этот мотив явно отпадал». Он отпустил Патрисию Лейн и вызвал Джин Томлинсон.

Глава 10

Мисс Томлинсон оказалась сурового вида молодой женщиной двадцати семи лет, блондинкой, с правильными чертами лица и поджатыми тонкими губами. Она села и сухо произнесла:
 Я вас слушаю, инспектор. Что вам угодно?
 Что вы можете сообщить о трагедии, разыгравшейся в общежитии?
 Это ужасно. Просто ужасно,  сказала Джин.  Предположение о самоубийстве Силии само по себе страшно, а теперь, когда подозревают убийство Она умолкла и скорбно покачала головой.
 Мы абсолютно уверены, что ее отравили,  сказал Шарп.  Как вы думаете, где мог убийца взять яд?
 Наверное, в больнице Святой Екатерины, где она работала. Но тогда это больше похоже на самоубийство.
 Убийца на это и рассчитывал,  сказал инспектор.
 Но кто, кроме Силии, мог взять яд?
 Очень многие,  сказал инспектор.  Надо было лишь задаться такой целью. Даже вы, мисс Томлинсон, могли бы заполучить его, если бы захотели.
 Как вы смеете, инспектор!  Джин задохнулась от возмущения.
 Но ведь вы частенько захаживали в аптеку, мисс Томлинсон?
 Я ходила повидаться с Милдред Кейри. А вы что думаете, я ходила туда воровать яды?
 Но если бы захотели, вы могли бы?
 Я не могла бы сделать ничего подобного!
 Не надо, не горячитесь, мисс Томлинсон. Допустим, что ваша подруга расфасовывает лекарства для больных, а другая девушка стоит у окошечка и занимается клиентами. Ведь в аптеке нередко бывает только два фармацевта. И значит, вы можете незаметно проскользнуть за шкаф, который перегораживает комнату, тихонько взять флакончик и положить его в карман. Аптекарям даже в голову не придет вас заподозрить.
 Мне очень обидно все это выслушивать, инспектор Шарп. Это.., это непристойное обвинение!
 Но я вас не обвиняю, мисс Томлинсон. Ни в коем случае. Вы меня не правильно поняли. Просто вы сказали, что это сделать невозможно, а я вам говорю возможно. Но я вовсе не утверждаю, что в действительности так оно и было. Сами посудите,  добавил он,  какие у меня на то основания?
 Вот именно. Вы, наверное, не знаете, но мы с Силией были подругами.
 Масса отравителей дружила со своими жертвами. Помните пресловутый вопрос: «Когда твой друг тебе недруг?»
 Но между нами не было размолвок. Я очень любила Силию.
 Вы подозревали ее в происходивших кражах?
 О нет, что вы! Я была потрясена. Я всегда считала ее высоконравственной девушкой. Я и представить себе не могла, что она на такое способна
 Но клептомания,  сказал Шарп, пристально глядя на Джин,  это болезнь.
Джин еще больше поджала губы. Потом процедила:
 Не могу сказать, что разделяю ваше мнение, инспектор. Я придерживаюсь старомодных взглядов и считаю, что воровство это воровство.
 По-вашему, Силия крала просто потому, что ей хотелось заполучить чужие вещи?
 Разумеется.
 Значит, она была человеком без стыда и совести?
 Боюсь, что так.
 М-да!  сказал инспектор Шарп, качая головой.  Нехорошо.
 Увы, разочаровываться в людях всегда печально.
 Насколько я понимаю, тогда зашла речь о полиции?
 Да. И, по-моему, надо было ее вызвать.
 Даже когда Силия призналась?
 Я думаю, да. Я не считаю, что такие поступки должны сходить людям с рук.
 То есть нечего покрывать воров, списывая все на какую-то клептоманию, да?
 Ну.., примерно так.
 А вместо этого все кончилось хорошо, и мисс Остин уже слышала свадебные колокола.
 Ну, от Колина Макнабба всего можно ожидать.  Джин Томлинсон не скрывала злобы.  Я уверена, что он атеист. И вообще он скептик и циник Очень неприятный молодой человек. Не удивлюсь, если выяснится, что он коммунист!
 Неужели?  воскликнул инспектор Шарп и покачал головой.  Ай-ай-ай.
 Абсолютно убеждена, что он выгораживал Силию потому, что для него частная собственность не священна. Он, видно, считает, что чужое брать не зазорно.
 Но все-таки,  возразил инспектор,  мисс Остин сама призналась в кражах.
 После того как ее уличили,  резко отпарировала Джин.
 Кто ее уличил?
 Ну этот, мистер.., как его звали Пуаро, который приходил к нам.
 А почему вы решили, что он ее уличил? Он ничего конкретного не говорил. Просто посоветовал вызвать полицию.
 Ну значит, он дал ей понять, что знает. И, увидев, что игра проиграна, она поспешила покаяться.
 А как насчет конспектов Элизабет Джонстон? Она и в этом созналась?
 Честно говоря, не знаю. Наверное.
 Ошибаетесь,  сказал Шарп.  Она упорно настаивала на своей непричастности к этой истории.
 Ну, может быть. Пожалуй, здесь она действительно ни при чем.
 На ваш взгляд, тут замешан Найджел Чэпмен?
 Да нет. Скорее мистер Акибомбо.
 Правда? А почему?
 Из зависти. Цветные вообще страшно завистливы и истеричны.
 Интересно А когда вы в последний раз видели Силию Остин?
 В пятницу вечером, после ужина.
 Кто пошел спать раньше: она или вы?
 Да.
 Вы не заходили потом к ней в комнату?
 Нет.
 А кто, по-вашему, мог подсыпать ей в кофе морфий если, конечно, его подсыпали в кофе?
 Понятия не имею.
 Скажите, а никто из студентов не держал морфий в общежитии?
 Да нет.., наверное, нет.
 Вы как-то нерешительно отвечаете, мисс Томлинсон.
 Я просто подумала Понимаете, тут был один глупый спор.
 Какой спор?
 Однажды наши мальчики поспорили
 О чем же?
 Они спорили об убийствах, о том, каким способом можно убить человека. И в частности, о ядах.
 И кто же участвовал в споре?
 По-моему, начали его Колин с Найджелом, потом к ним присоединился Лен Бейтсон.., да, еще там была Патрисия.
 А не могли бы вы вспомнить поточнее, о чем они говорили? Как возник спор?
Джин Томлинсон немного подумала.
 По-моему, сначала они спорили об отравлениях.., дескать, яд достать трудно, и убийца обычно попадается либо при попытке купить яд, либо потом полиция «вычисляет», где он мог его достать. А Найджел сказал, что вовсе не обязательно. Он утверждал, что может достать яд, и ни одна живая душа ничего не узнает. Лен Бейтсон сказал, что Найджел болтает чепуху, а Найджел возразил, что готов доказать свою правоту делом. Пат, естественно, поддержала Найджела; она сказала, что и Лен, и Колин.., да и Силия тоже могут раздобыть яд в больнице. Но у Найджела на уме было совсем другое. Он сказал, что Силия не сможет незаметно изъять препарат из аптеки. Рано или поздно его хватятся и поймут, каким образом он исчез. Но Пат с ним не согласилась; ведь Силия может, сказала она, перелить содержимое пузырька, а туда налить что-нибудь другое. Колин засмеялся и сказал, что пациенты забросают врачей жалобами. Но Найджел, оказывается, не собирался прибегать к подобным ухищрениям. Он сказал, что хотя он и не имеет прямого доступа к лекарствам ведь он не врач и не фармацевт,  однако все равно ему ничего не стоит достать яд тремя различными способами. Тут Лен Бейтсон спросил: «Ну, допустим, а какими?» А Найджел ему в ответ; «Сейчас я этого не скажу, но спорим, что через три недели я продемонстрирую тебе три пузырька со смертельными ядами!» А Лен сказал: «Ставлю пять фунтов, что ничего у тебя не выйдет».
 И что дальше?  спросил инспектор, когда Джин умолкла.
 Разговоры о ядах на какое-то время прекратились, но однажды вечером мы сидели в гостиной Найджел сказал: «Ну что ж, ребята, я свое слово сдержал». И положил на стол пластмассовый пузырек с таблетками гиосцина, пузырек с настойкой наперстянки и маленький флакончик с тартратом морфия.
 Флакончик с тартратом морфия?  резко спросил инспектор.  На нем что, была наклейка?
 Да. Ярлычок больницы Святой Екатерины. Я точно помню, поскольку не могла не обратить на это внимание.
 А на пузырьке и таблетках были ярлычки?
 Я не заметила, но больничных этикеток точно не было.
 И что произошло дальше?
 Разумеется, все принялись это обсуждать. Лен Бейтсон сказал: «Учти, что если теперь ты кого-нибудь отравишь, тебя найдут в два счета». А Найджел ответил: «Ошибаешься. Я не медик, к больницам отношения не имею, так что никому и в голову не придет меня подозревать. Тем более что я эти яды не покупал». А Колин Макнабб вынул трубку изо рта и сказал: «Да тебе бы никто и не продал без рецепта». В общем, они попререкались, но в конце концов Лен признал себя побежденным. «Правда, сейчас у меня нет денег, но я заплачу, не сомневайся,  сказал он и добавил:
 А что мы будем делать с вещественными доказательствами твоей правоты?» Найджел усмехнулся и осветил, что лучше выбросить их от греха подальше, и тогда они вытряхнули таблетки и порошок в камин, а настойку наперстянки вылили в туалет.
 А куда они дели пузырьки?
 Не знаю. Наверное, выкинули в корзину для мусора.
 Значит, яды они точно уничтожили?
 Да, конечно. Я своими глазами видела.
 Когда это случилось?
 Недели две тому назад.., примерно
 Понятно. Спасибо, мисс Томлинсон.
Однако Джин уходить не торопилась, явно надеясь разузнать побольше.
 Вы думаете, то, что я рассказала, важно?
 Пока не знаю, может быть Какое-то время инспектор Шарп сидел, задумавшись. Потом опять вызвал Найджела Чэпмена.
 Мисс Джин Томлинсон сделала весьма интересное заявление,  сказал он.
 Да? И против кого же вас настраивала наша дорогая Джин? Против меня?
 Она рассказала мне любопытную историю о ядах.., связанную с вами, мистер Чэпмен.
 Что вы говорите! Но какое отношение к ядам имею я?
 Значит, вы отрицаете, что несколько недель назад держали пари с мистером Бейтсоном, утверждая, что можете тайком от всех раздобыть яд?
 Ах, вы об этом!  Найджела внезапно озарило.  Да-да, конечно! Совсем из головы вон, вот умора! Я и забыл, что Джин была тогда с нами. А вы этому придаете значение?
 Пока не знаю. Стало быть, мисс Томлинсон сказала правду?
 Ну конечно, мы тогда спорили. Колин с Леном рассуждали с таким умным видом, ни дать ни взять великие специалисты. А я возьми и брякни, что яд может достать любой дурак, стоит лишь немного пошевелить мозгами Я сказал, что знаю три разных способа и могу осуществить каждый из них.
 И приступили к делу?
 Так точно, инспектор.
 Так какие же это способы, мистер Чэпмен?
Найджел слегка наклонил голову набок.
 Вы хотите, чтобы я скомпрометировал себя перед лицом закона?  спросил он.  Но тогда вы обязаны предупредить меня, что идет официальный допрос.
 До этого пока не дошло, мистер Чэпмен. Но, разумеется, вам незачем себя компрометировать, как вы изволили выразиться. Вы вправе не отвечать на мои вопросы.
 Да нет, я, пожалуй, лучше отвечу.
Найджел явно обдумывал, как ему поступить; на его губах играла легкая улыбка.
 Конечно,  сказал он,  мои действия были противозаконны. И если вы сочтете нужным, то вполне можете привлечь меня к ответственности. С другой стороны, вы расследуете убийство, и если история с ядами имеет какое-то отношение к смерти бедняжки Силии, то, наверное, лучше рассказать вам правду.
 Вы рассуждаете весьма здраво. Итак, я вас слушаю.
 Видите ли,  Найджел откинулся на спинку стула,  в нашей прессе часто появляются сообщения о том, что сельские врачи, когда ездят к пациентам, частенько теряют отнюдь не безопасные лекарства. Газеты предупреждают, что это может привести к трагическим последствиям.
 Так.
 Ну, вот мне и пришла в голову мысль: отправиться в деревню, и когда местный лекарь будет объезжать своих подопечных, как тень следовать за ним, а при удобном случае заглянуть к нему в чемоданчик и позаимствовать нужное лекарство. Ведь врачи нередко оставляют свои чемоданчики в машине не к каждому больному врач берет его с собой.
 И что дальше?
 Да, собственно говоря, ничего. Это и был способ номер один. Сначала я охотился за одним врачом, потом за другим и, наконец, напал на растяпу. Достать яд оказалось проще простого. Он оставил машину за фермой, в совершенно безлюдном месте. Я открыл дверцу, порылся в чемоданчике и выудил оттуда пузырек с гиосцином.
 Ясно. А второй яд?
 Второй мне, кстати, помогла раздобыть наша Силия. Невольно, конечно. Она была,  я вам уже говорил,  немного наивной и не заподозрила подвоха. Я заморочил ей голову всякими латинскими названиями, а потом спросил, умеет ли она выписывать рецепты, как настоящие доктора. Выпиши мне, например, сказал я, настойку наперстянки. И она выписала, святая простота. Так что мне осталось лишь разыскать в справочнике фамилию врача, живущего на окраине Лондона и поставить его инициалы и неразборчивую подпись. После чего я отправился в одну из центральных аптек, где не знают этого врача, и мне спокойно продали нужное лекарство. Наперстянку прописывают в больших дозах при сердечно-сосудистых заболеваниях, а рецепт у меня был на бланке отеля.
 Весьма остроумно,  сухо заметил инспектор Шарп.
 Чувствую по вашему тону, что по мне тюрьма плачет! Вы так сурово со мной говорите!
 Расскажите о третьем способе.
Найджел долго молчал, а потом сказал:
 Но сначала я хочу узнать, в чем меня можно обвинить?
 Первый метод, когда вы «позаимствовали» таблетки из чемоданчика, квалифицируется как воровство,  сказал инспектор Шарп.  А подделка рецепта
 Какая же это подделка?  перебил его Найджел.  Подпись, строго говоря, я не подделывал, корысти мне с этого никакой, да и сами посудите, если я пишу на рецепте «X. Р. Джеймс», я же не подделываю подпись какого-то определенного человека.  Он улыбнулся недоброй улыбкой.  Понимаете, к чему я клоню? Меня так просто не возьмешь. Если вы захотите ко мне прицепиться, учтите, я буду защищаться. Но с другой стороны
 Что «с другой стороны», мистер Чэпмен?
 Я противник насилия!  Найджел воскликнул с неожиданной страстностью:
 Противник жестокости, зверства, убийств! Какому подлецу пришло в голову отправить на тот свет бедняжку Силию! Я очень хочу вам помочь, но как? От рассказа о моих мелких прегрешениях, наверно, мало толку.
 Полиция имеет довольно большую свободу выбора, мистер Чэпмен. Она может квалифицировать определенные поступки как.., м-м.., противозаконные, а может отнестись к ним как к безобидным шалостям, легкомысленным проделкам. Я верю, что вы хотите помочь найти убийцу. Так что, пожалуйста, расскажите о вашем третьем методе.
 Мы подошли к самом интересному,  сказал Найджел.  Это было, правда, более рискованно, зато в тысячу раз интересней. Я бывал у Силии в аптеке и хорошо там ориентировался.
 Так что «позаимствовать» флакончик из шкафа не составило для вас труда?
 Нет-нет, вы меня недооцениваете! Такой способ слишком примитивен. И потом, если бы я «зашел к ней в аптеку и стащил яд, чтобы кого-то прикончить, то наверняка попал бы под подозрения. А так я не показывался в аптеке уже с полгода и был вне подозрений. Нет, план у меня был другой: я знал, что в пятнадцать минут двенадцатого Силия идет в заднюю комнату пить кофе с пирожными. Девушки ходят пить кофе по очереди, по двое. Я знал, что у них появилась новенькая, которая не знает меня в лицо. Поэтому я подгадал, чтобы никого, кроме нее, не было, нацепил белый халат, повесил на шею стетоскоп и заявился в аптеку. Новенькая стояла у окошечка, отпускала клиентам лекарства. Войдя, я прямиком направился к шкафу с ядами, взял флакончик, затем спросил девушку: „В какой у нас концентрации адреналин?“ Она ответила, я кивнул, потом попросил у нее пару таблеток вегенина, сказав, что я со страшного похмелья. Она была абсолютно уверена, что я студент-практикант или учусь в ординатуре. Это были детские шуточки. Силия так и не узнала о моем визите.
 А где вы раздобыли стетоскоп?  с любопытством спросил инспектор Шарп.
Найджел неожиданно ухмыльнулся.
 Да у Лена Бейтсона позаимствовал.
 В общежитии?
 Да.
 Так вот кто взял стетоскоп! Значит, Силия тут ни при чем.
 Естественно, нет! Вы видели когда-нибудь клептоманок, ворующих стетоскопы?
 А куда вы его потом дели?
 Мне пришлось его заложить,  кающимся тоном произнес Найджел.
 Бейтсон очень расстраивался?
 Ужасно. Однако я не мог ему рассказать ведь мне пришлось бы открыть, как я достал яд, а этого я делать не собирался. Но зато,  бодро добавил Найджел,  я недавно сводил его в ресторан, и мы с ним отлично повеселились.
 Вы очень легкомысленный юноша,  сказал инспектор Шарп.
 Эх, жалко, вы их тогда не видели!  воскликнул Найджел, осклабясь.  Представляете, какие у них были рожи, когда я положил на стол целых три смертельных яда и сказал, что стащил их совершенно безнаказанно!
 Стало быть,  уточнил инспектор,  вы имели возможность кого-либо отравить тремя различными ядами, и напасть на ваш след было никак нельзя?
Найджел кивнул.
 Совершенно верно,  сказал он.  При сложившихся обстоятельствах делать такое признание не очень приятно. Но с другой стороны, яды были уничтожены две недели назад или даже больше.
 А вдруг вы ошибаетесь, мистер Чэпмен?
Найджел удивленно воззрился на инспектора:
 Что вы имеете в виду?
 Как долго лекарства хранились у вас?
Найджел подумал.
 Упаковка гиосцина дней десять. Морфий примерно четыре дня. А настойку наперстянки я достал в тот же день, когда показал лекарства ребятам.
 Где вы хранили препараты?
 В ящике комода, под носками.
 Кто-нибудь знал об этом?
 Нет-нет, что вы!
В его голосе инспектору послышалась некоторая неуверенность; впрочем, Шарп не стал тут же допытываться, в чем дело, просто учел на будущее.
 Вы никому не рассказывали о своих планах? О том, каким образом вы собирались добыть препараты?
 Нет.., вообще-то нет.
 «Вообще-то», мистер Чэпмен?
 Понимаете, я хотел рассказать Пат, но потом подумал, что она меня осудит. У нее очень строгие принципы, и я не стал с ней связываться.
 Вы решили ни о чем ей не рассказывать: ни о краже препарата из машины, ни о поддельном рецепте, ни о морфии?
 Да нет, потом я рассказал ей про настойку, про то, как заполучил у Силии рецепт и купил лекарство в аптеке. И про маскарад в больнице тоже рассказал. Увы, ее это не позабавило. Ну а про машину я, конечно, не сказал ни слова. Она бы взбесилась.
 А вы говорили ей, что намерены уничтожить препараты, как только выиграете пари?
 Да. А то она вся извелась. Постоянно бубнила, что я должен вернуть лекарства.
 Подобная мысль вам, естественно, в голову не приходила.
 Естественно, нет! Мне тут же была бы крышка. Представляете, какая бы началась катавасия? Нет, мы с ребятами сожгли лекарства, вернее, морфий и гиосцин сожгли, а наперстянку спустили в унитаз. Так что ничего страшного!
 Вы так считаете, мистер Чэпмен? Но может статься, что страшное все-таки случилось.
 Но что могло случиться? Я же говорю, мы все уничтожили!
 А вам не приходило в голову, мистер Чэпмен, что кто-то мог узнать, где вы прятали яды, или случайно на них наткнуться и подменить морфий чем-нибудь другим?
 О черт!  Найджел потрясение поглядел на инспектора.  Я об этом не подумал. Нет, нет, не верю!
 И все же такая возможность не исключена, мистер Чэпмен.
 Но ведь никто не знал
 Уверяю вас,  сухо сказал инспектор,  что в общежитиях о человеке известно гораздо больше, чем ему кажется.
 Вы хотите сказать, что здесь и стены имеют уши?
 Вот именно.
 Что ж, возможно, вы правы.
 Кто из студентов может запросто, в любое время, зайти к вам в комнату?
 Я живу не один, а с Леном Бейтсоном. Все остальные бывают у нас, заходят в гости. Правда, только парни девчонкам не положено заглядывать в мужскую половину. Такова воля хозяйки. Она у нас блюстительница нравов.
 Но девушки все же могут, несмотря на запрет, зайти, не так ли?
 Конечно,  ответил Найджел.  Днем. Ведь днем в общежитии никого нет.
 А мисс Лейн заходит к вам в комнату?
 Надеюсь, вы не имеете в виду ничего дурного, инспектор? Пат порой приносит мне носки после штопки, но этим все и ограничивается.
Инспектор Шарп подался вперед:
 Вы понимаете, что у меня есть все основания подозревать в подмене морфия вас, мистер Чэпмен?
Найджел вдруг осунулся и посуровел.
 Да,  сказал он.  Как раз сейчас я это понял. Все, и правда, выглядит очень подозрительно. Но у меня не было абсолютно никакого повода убивать девушку, инспектор, и я ее не убивал. Хотя я прекрасно понимаю, что никаких доказательств у меня нет.

Глава 11

Лен Бейтсон и Колин Макнабб тоже признались, что участвовали в споре. Подтвердили они и то, что яд был уничтожен. Отпустив остальных ребят, инспектор Шарп попросил Колина на минутку задержаться.
 Простите, если причиняю вам боль, мистер Макнабб,  сказал инспектор.  Я понимаю, какая страшная трагедия потерять невесту в день помолвки!
 Не будем вдаваться в подробности,  бесстрастно ответил Колин.  Вы не обязаны считаться с моими переживаниями. Я готов ответить на любые вопросы, которые вы сочтете нужными для ведения следствия.
 Вы высказали мнение о том, что поступки Силии Остин диктовались чисто психологическими причинами.
 Без сомнения,  сказал Колин Макнабб.  Если угодно, я объясню вам теоретически
 Нет-нет,  поспешно прервал его инспектор.  Я вполне доверяю мнению студента-психолога!
 У нее было очень несчастное детство, явившееся причиной эмоционального блока
 Да-да, конечно.  Инспектор Шарп отчаянно пытался уйти от рассказа об очередном несчастном детстве. С него вполне хватило детства Найджела.  Вам она давно нравилась?
 Я бы не сказал.  Колин отнесся к вопросу вдумчиво и серьезно.  Такие эмоции, как любовь, влечение, могут нахлынуть внезапно. Подсознательно меня, конечно, тянуло к Силии, но я не отдавал себе в этом отчета. Я не собирался рано жениться, а поэтому мое сознание противилось влечению, проявлявшемуся на подсознательном уровне.
 Ага. Понятно. А Силия Остин была рада помолвке? У нее не было колебаний? Раздумий? Может, она что-то утаила от вас, и это ее угнетало?
 Она призналась мне абсолютно во всем. Совесть ее была чиста.
 Вы собирались пожениться.., а когда?
 Ну не теперь. Я сейчас не в состоянии обеспечивать семью.
 У Силии были здесь враги? Может, ее кто-нибудь ненавидел?
 Вряд ли. Я много думал над этим вопросом, инспектор. К Силии тут хорошо относились. На мой взгляд, это дело совсем не личного порядка.
 Что вы имеете в виду?
 Мне не хотелось бы сейчас уточнять. Пока это лишь смутные догадки, мне и самому многое неясно.
И как инспектор ни настаивал, ему не удалось вытянуть из Колина больше ни слова.
В списке оставались лишь Элизабет Джонстон и Салли Финч. Сначала он пригласил Салли.
К нему явилась хорошенькая девушка с копной рыжих волос и ясными, умными глазами. Ответив на обычные формальные вопросы, Салли неожиданно сама проявила инициативу.
 Знаете что, инспектор? Мне хочется поделиться своими соображениями. Лично моими. Понимаете, в этом доме творится что-то неладное, что-то действительно неладное. Я просто уверена.
 Потому что Силию Остин отравили?
 Нет, у меня и раньше возникало такое чувство. Причем давно. Мне не нравилось, что тут происходит. Не нравилось, что кто-то разрезал рюкзак, а потом искромсал шарф Вэлери. Не нравилось, что конспекты Черной Бесс залили чернилами. Я собиралась уехать отсюда, уехать немедленно. И я обязательно уеду, как только вы разрешите.
 Значит, вы боитесь, мисс Финч?
Салли кивнула.
 Да, боюсь. Я чувствую за всем происходящим чью-то злую, безжалостную волю. Да и само общежитие это как бы коробка с двойным дном. Нет-нет, инспектор, я говорю не о коммунистах. Я чувствую, слово «коммунисты» вот-вот сорвется у вас с языка. Но дело не в них. И может быть, никакой уголовщины тут тоже нет. Я не знаю. Но готова поспорить на что угодно эта жуткая баба в курсе всех здешних событий.
 Баба? О ком вы говорите? Уж не о миссис ли Хаббард?
 Нет, мама Хаббард прелесть. Я имела в виду старую волчицу Николетис.
 Весьма любопытно, мисс Финч. А вы не могли бы уточнить вашу мысль? Насчет миссис Николетис.
Салли покачала головой.
 Нет, чего не могу, того не могу. Просто стоит мне увидеть ее и мороз по коже. Здесь происходят странные вещи, инспектор.
 Мне бы хотелось чего-нибудь поконкретнее.
 Мне тоже. Вы, наверно, решили, что у меня больное воображение. Возможно, однако я не исключение. Взять хотя бы Акибомбо. Он перепуган до смерти. И по-моему, Черная Бесс тоже, хотя и не подает виду. И мне кажется, инспектор, Силия что-то знала.
 Что именно?
 В том-то и загвоздка. Что именно? Но я помню, тогда, в последний день, она что-то говорила.., мол, все должно выясниться Она призналась в своих проступках, но намекнула, что знает и кое-что еще, и что скоро она это выяснит окончательно. Я думаю, что ей стали известны чьи-то тайны, и поэтому ее убили.
 Но если дело было так серьезно
Салли его перебила:
 Вряд ли она представляла себе, насколько это серьезно. Она не отличалась сообразительностью. А попросту говоря, была дурочкой. Она что-то знала, но ей и в голову не приходило, что ее подстерегает опасность. Хотя, конечно, это лишь мои домыслы.
 Ясно. Спасибо А когда вы в последний раз видели Силию Остин, в гостиной? После ужина?
 Да. Хотя.., вообще-то я ее и потом видела.
 Где? Вы заходили к ней в комнату?
 Нет, но, когда я пошла к себе, она как раз уходила.
 Уходила? Из дому?
 Да, она стояла в дверях.
 Довольно неожиданный поворот. Мне никто об этом не говорил.
 Думаю, никто просто не знает. Она попрощалась и сказала, что идет спать, и я, как и все остальные, была бы в этом уверена, если бы не видела, как она уходила
 Значит, на самом деле она поднялась к себе, переоделась и куда-то пошла. Так?
Салли кивнула.
 По-моему, ей нужно было с кем-то встретиться.
 Так-так С кем-то чужим или из общежития?
 По-моему, из общежития. Ведь если бы ей хотелось поговорить с кем-то с глазу на глаз, она вполне могла бы пригласить его к себе. А раз она ушла, значит, ей предложили встретиться в другом месте, чтобы сохранить это свидание втайне.
 Вы не знаете, когда она вернулась?
 Понятия не имею.
 Может, знает Джеронимо, слуга?
 Если она вернулась после одиннадцати, то да, потому что в одиннадцать он запирает входную дверь на засов. А до этого дверь закрывается просто на ключ, который есть у каждого студента.
 А вы не помните точно, во сколько она ушла из дому?
 Часов в десять, может, чуть позже, но не намного.
 Понятно. Спасибо за информацию, мисс Финч.
Последней была приглашена Элизабет Джонстон. Инспектор поразился ее выдержке. Она отвечала на каждый вопрос четко и уверенно, а потом спокойно ждала следующего.
 Силия Остин,  сказал инспектор,  с негодованием отвергла обвинение в том, что она испортила ваши конспекты, мисс Джонстон. Вы ей поверили?
 Да. Думаю, это не Силия.
 А кто, по-вашему?
 Сам собой напрашивается ответ, что Найджел Чэпмен. Но, на мой взгляд, это как-то не очень логично. Найджел умен, он не стал бы это делать своими чернилами.
 А если не Найджел, то кто?
 Затрудняюсь ответить. Но, думаю, Силия знала или, по крайней мере, догадывалась.
 Она вам говорила?
 Да, но не прямо. Она зашла ко мне перед ужином, в день своей смерти. Зашла сказать, что, хотя действительно брала чужие вещи, до моих конспектов она не дотрагивалась. Я сказала, что верю, и спросила, не знает ли она, кто это сделал.
 И что она ответила?
 Она Элизабет на миг умолкла, стараясь как можно точнее вспомнить слова Силии,  она ответила: «Я не уверена, потому что не вижу причины Наверно, это сделали по ошибке или случайно. Но я убеждена, что тот, кто это сделал, глубоко раскаивается и готов сознаться». А еще она сказала: «Я вообще многого не понимаю. Зачем эта возня с лампочками, когда пришла полиция?»
Шарп перебил ее.
 Что-что? Простите, я не понял Что за история с полицией и лампочками?
 Не знаю. Силия сказала только: «Я их не трогала». И добавила: «Может, это имеет какое-то отношение к паспорту?» «К какому паспорту?» переспросила я. А она сказала: «По-моему, у кого-то здесь фальшивый паспорт».
Инспектор молча обдумывал ее слова. Картина наконец-то начала проясняться. Вот оно что Паспорт
Он спросил:
 А что она еще говорила?
 Ничего. Лишь сказала: «Во всяком случае, завтра я буду знать гораздо больше».
 Она именно так и сказала: «Завтра я буду знать гораздо больше?» Вспомните поточнее, это очень важно, мисс Джонстон.
 Да, именно так.
Инспектор опять замолчал, погрузившись в раздумья. Паспорт.., и приход полиции Перед тем как отправиться на Хикори-роуд, он внимательно изучил досье. Все общежития, в которых жили студенты, находились под пристальным наблюдением полиции. У дома № 26 по Хикори-роуд была хорошая репутация. Происшествий там было мало и все малозначительные. Шеффилдская полиция разыскивала студента из Западной Африки, обвинявшегося в сутенерстве: он пробыл несколько дней на Хикори-роуд, потом исчез в неизвестном направлении; впоследствии его поймали и выдворили из страны. На Хикори-роуд, так же, как и в других общежитиях, проводилась проверка, когда разыскивали студента, обвинявшегося в убийстве жены хозяина кафе возле Кембриджа. Однако потом молодой человек сам явился в участок в Гулле и отдал себя в руки правосудия. На Хикори-роуд проводилось дознание по поводу распространения среди студентов подрывной литературы. Все это было довольно давно и явно не имело отношения к убийству Силии Остин.
Он вздохнул и, подняв голову, встретился взглядом с Элизабет Джонстон. Ее темные проницательные глаза пристально смотрели на него.
Внезапно его словно что-то толкнуло, и он спросил:
 Скажите, пожалуйста, мисс Джонстон, у вас никогда не возникало чувства.., впечатления, что здесь происходит что-то неладное?
Она удивилась.
 В каком смысле «неладное»?
 Точно не знаю. Просто слова мисс Салли Финч навели меня на размышления
 А Салли Финч!
Интонация, с которой было произнесено это имя, заинтересовала инспектора, и он продолжил:
 По-моему, мисс Финч весьма наблюдательна, проницательна и практична. И она очень настойчиво повторяла, что здесь творится что-то странное. Но что именно затруднялась объяснить.
 Ей так кажется, потому что она американка,  резко возразила Элизабет.  Американцы все такие: нервные, боязливые, страшно подозрительные. Посмотрите, какими идиотами они выглядят перед всем миром, устраивая свои дурацкие охоты на ведьм. А их истерическая шпиономания, навязчивая боязнь коммунизма! Салли Финч типичный образчик подобного мышления.
Интерес инспектора все возрастал. Значит, Элизабет недолюбливает Салли Финч. Но почему? Потому что Салли американка? Или же наоборот, Элизабет не любит всех американцев из-за Салли Финч? Но какие у нее основания недолюбливать рыжеволосую красотку? Может, просто женская ревность?
Он решил прибегнуть к тактике, которая уже не раз сослужила ему хорошую службу, и вкрадчиво сказал:
 Как вы сами понимаете мисс Джонстон, в заведениях, подобных вашему, можно встретить людей, находящихся на весьма различном интеллектуальном уровне развития. Некоторые.., их большинство.., способны сообщать только голые факты. Но если нам попадается человек умный
Он умолк. Последняя фраза явно должна была ей польстить. Но попадется ли она на удочку?
Поклевка не заставила себя долго ждать.
 Думаю, я уловила вашу мысль, инспектор. Интеллектуальный уровень здесь действительно невысок. Найджел Чэпмен довольно сообразителен, однако его кругозор ограничен. Леонард Бейтсон туповат, но берет трудолюбием. Вэлери Хобхауз весьма неглупа, однако ее интересуют лишь деньги, а подумать о чем-нибудь истинно стоящем ей лень. Вам нужна помощь человека, действительно умеющего мыслить.
 Такого, как вы, мисс Джонстон.
Она с удовольствием проглотила даже такую откровенную лесть. Он не преминул отметить, что под маской благовоспитанной скромницы скрывается самоуверенная молодая особа, весьма высоко оценивающая свои умственные способности.
 Пожалуй, вы правы в оценке ваших друзей, мисс Джонстон. Чэпмен умен, но инфантилен. Вэлери Хобхауз неглупа, однако у нее исключительно потребительское отношение к жизни. И только вы,  использую ваше выражение,  действительно умеете мыслить. Поэтому я высоко ценю ваше мнение, мнение пытливого, независимого ума.
Он даже испугался, что перегнул палку, но страхи оказались напрасными.
 У нас все в порядке, инспектор. Не обращайте внимания на Салли Финч. Это вполне приличный дом с хорошо налаженным бытом. Уверяю вас, что здесь не занимаются подрывной деятельностью.
Инспектор Шарп слегка удивился.
 Но я и не думал ни о какой подрывной деятельности!
 Правда?  Она была ошарашена.  А мне показалось.., ведь Силия говорила о фальшивом паспорте. Однако если судить беспристрастно и хорошо проанализировать все факты, то станет ясно, что убийство Силии вызвано личными мотивами.., может быть, сексуальными комплексами. Уверена, что к жизни общежития в целом убийство не имеет никакого отношения. Тут ничего не происходит. Уверяю вас, ничего. Иначе я бы знала, я очень тонко чувствую подобные вещи.
 Понятно. Ну что ж, спасибо, мисс Джонстон. Вы были весьма любезны и очень помогли мне.
Элизабет Джонстон ушла. Инспектор Шарп сидел, глядя на закрытую дверь. Он настолько глубоко задумался, что сержанту Коббу пришлось дважды окликнуть его, и только на третий раз Шарп отозвался:
 Да? Что?
 Я говорю, мы всех допросили, сэр.
 Допросить-то допросили, но к каким результатам пришли? Почти ни к каким. Знаете что, Кобб? Я приду сюда завтра с обыском. А сейчас мы с вами спокойно удалимся, пусть считают, что все кончилось. Но здесь явно что-то происходит. Завтра я переверну это общежитие вверх дном. Правда, искать неизвестно что довольно трудно.., и все же вдруг да натолкнусь на что-нибудь важное? Да.., с любопытной девушкой я сейчас побеседовал. Она мнит себя чуть ли не Наполеоном, и я почти уверен, что рассказала она далеко не все из того, что ей известно.

Глава 12

Диктуя письмо, Эркюль Пуаро вдруг запнулся на полуслове. Мисс Лемон вопросительно взглянула на него.
 Что дальше, мосье Пуаро?
 Не могу собраться с мыслями!  Пуаро махнул рукой.  В конце концов, письмо подождет. Будьте любезны, мисс Лемон, соедините меня с вашей сестрой.
 Сейчас, мосье Пуаро.
Через несколько минут Пуаро поднялся с места, подошел к телефону и взял трубку.
 Надеюсь, я вас не отрываю от работы, миссис Хаббард?
 Ах, мосье Пуаро, мне сейчас не до работы!
 Пришлось немного поволноваться, да?  деликатно осведомился Пуаро.
 Это очень мягко сказано, мосье Пуаро. Вчера инспектор Шарп допрашивал студентов, а сегодня вдруг нагрянул с обыском, и мне пришлось утихомиривать бившуюся в истерике миссис Николетис.
Пуаро сочувственно поцокал языком.
А потом сказал:
 Я хочу задать вам один маленький вопрос. Вы составляли список пропавших вещей в хронологическом порядке?
 Простите?
 Ну, вы перечислили все кражи по порядку?
 Нет-нет. Мне очень жаль, но я просто записала по памяти, какие вещи исчезли. Наверно, я ввела вас в заблуждение, простите.
 Ничего,  сказал Пуаро.  Я сам не додумался вас спросить. Но тогда я счел это несущественным. Позвольте, я прочитаю вам список. Значит, так: туфля, браслет, бриллиантовое кольцо, компактная пудра, губная помада, стетоскоп и так далее. На самом деле вещи исчезали в другой последовательности?
 Да.
 А вы не смогли бы припомнить, что пропало сначала, а что потом? Или это сложно?
 Боюсь, что не смогу сразу ответить, мосье Пуаро. Прошло уже столько времени! Мне надо подумать. Ведь, когда я составляла список, готовясь к нашей первой встрече, я просто старалась ничего не забыть, не упустить ни одной вещи. И конечно, прежде всего мне пришла на память туфля,  немудрено, ведь обычно крадут обе туфли. Потом я вписала браслет, компактную пудру, зажигалку и бриллиантовое кольцо, поскольку это были более или менее ценные вещи, и у меня создалось впечатление, что в доме орудует настоящий вор После я припомнила пропажи менее серьезные: борной кислоты, лампочек и историю с рюкзаком. И на всякий случай решила все это записать. По-моему, это сущие пустяки, я вспомнила о них в последний момент.
 Понятно,  сказал Пуаро.  Понятно Я попрошу вас, мадам, когда у вас выдастся свободная минутка
 То есть когда я дам миссис Николетис снотворное, уложу ее в постель и успокою Джеронимо с Марией А что именно я должна сделать?
 Сядьте и попытайтесь вспомнить по порядку, чем точнее, тем лучше, как развивались события.
 Хорошо, мосье Пуаро. По-моему, первым исчез рюкзак, а потом лампочки, хотя они вряд ли имеют отношение к нашему делу Потом пропал браслет и пудра.., хотя нет.., кажется, туфля. Впрочем, не буду отнимать у вас времени. Лучше я действительно сяду и постараюсь все хорошенько припомнить.
 Благодарю вас, мадам. Я буду вам очень признателен.
Пуаро повесил трубку.
 Я собой недоволен,  сказал он мисс Лемон.  Я отступил от своих основных заповедей: нарушил принцип методичного, упорядоченного расследования. Я должен был с самого начала выяснить, в какой последовательности совершались кражи.
 Надо же,  машинально ответила мисс Лемон.  Так мы закончим сейчас с письмами, мосье Пуаро?
Но Пуаро лишь нетерпеливо от нее отмахнулся.


В субботу утром, явившись с обыском на Хикори-роуд, инспектор Шарп пожелал встретиться с миссис Николетис, которая всегда по субботам приезжала в общежитие получить отчет от миссис Хаббард. Он сообщил ей о своих намерениях.
Миссис Николетис возмутилась.
 Но это чудовищно! Мои студенты тут же съедут,., все до единого. Вы меня разорите!
 Не беспокойтесь, мадам. Ручаюсь, что они все поймут правильно. В конце концов, мы же расследуем убийство
 Не убийство, а самоубийство
 И я уверен, что, услышав мои доводы, никто не станет возражать
Миссис Хаббард попыталась успокоить хозяйку:
 Поверьте, все отнесутся нормально.., кроме разве что мистера Ахмеда Али и мистера Чандры Лала,  подумав, прибавила она.
 Ах, бросьте!  воскликнула миссис Николетис.  Очень меня волнует, как они отнесутся!
 Ну, и прекрасно, мадам!  сказал инспектор.  Значит, начнем отсюда: с вашей гостиной. Миссис Николетис опять взорвалась.
 Переворачивайте хоть весь дом,  сказала она,  но здесь ни к чему не прикасайтесь. Я протестую.
 Весьма сожалею, миссис Николетис, но мне нужно осмотреть каждую комнату.
 Да, но только не мою. На меня ваши законы не распространяются.
 Законы распространяются на всех. Будьте любезны, отойдите в сторону.
 Это произвол!  яростно завопила миссис Николетис.  Вы суете свой нос в чужие дела! Я буду жаловаться! Я напишу моему депутату! Напишу в газеты!
 Пишите куда хотите,  сказал инспектор Шарп.  Я все равно обыщу вашу комнату.
Он начал с конторки. Но там обнаружил лишь большую коробку конфет, кипу бумаг и массу всякого хлама. Тогда он двинулся к буфету, стоявшему в углу комнаты.
 Здесь заперто. Вы не дадите мне ключ?
 Никогда!  взвизгнула миссис Николетис.  Никогда! Ни за что в жизни! Вам не видать ключа как своих ушей! Плевала я на вас, грязные полицейские свиньи! Правда! Плевала! Плевала!
 И все-таки лучше дайте мне ключ,  сказал инспектор Шарп.  А то я просто взломаю дверцу.
 Не дам! Можете меня обыскать, но, учтите, я этого так не оставлю! Я устрою скандал!
 Принесите стамеску, Кобб,  со вздохом сказал инспектор.
Миссис Николетис возмущенно вскрикнула. Инспектор Шарп пропустил это мимо ушей. Кобб принес стамеску. Дверца затрещала и открылась. И тут же из буфета посыпались пустые бутылки из-под бренди.
 Свинья! Мразь! Негодяй!  кричала миссис Николетис.
 Благодарю вас, мадам,  вежливо отозвался инспектор.  Все, что надо, мы осмотрели.
Пока миссис Николетис билась в истерике, миссис Хаббард потихоньку убрала бутылки.
Так раскрылась первая тайна тайна припадков миссис Николетис.


Пуаро позвонил, когда миссис Хаббард, зайдя к себе в гостиную, доставала из аптеки успокоительное. Повесив трубку, она вернулась в комнату миссис Николетис, которая уже угомонилась и перестала визжать и колотить ногами по дивану.
 Выпейте,  сказала миссис Хаббард,  и вам сразу полегчает.
 Гестаповцы!  уже спокойно, но мрачно пробурчала миссис Николетис.
 На вашем месте я бы постаралась больше не думать о них,  сказала миссис Хаббард.
 Гестаповцы!  повторила миссис Николетис.  Самые настоящие гестаповцы!
 Но ведь они выполняли свой долг,  возразила миссис Хаббард.
 Значит, их долг совать свой нос в мой буфет? Я же им говорила: «Для вас тут ничего нет». Я его заперла. Спрятала ключ на груди. Если бы не вы, они бы меня раздели, бесстыдные свиньи; только ваше присутствие их остановило, не захотели при свидетелях.
 О, что вы, они бы не стали этого делать,  сказала миссис Хаббард.
 Не стали! О чем вы говорите! В любом случае, они взяли стамеску и взломали дверь. Они нанесли мне огромный ущерб!
 Но если бы вы дали им ключ
 С какой стати? Это мой ключ! Мой собственный. И комната моя собственная. Что же получается? Я, в своей собственной комнате, говорю этим наглецам: «Убирайтесь». А они и ухом не ведут!
 Но, миссис Николетис, вы, наверно, забыли, что произошло убийство. А это всегда чревато неприятностями, с которыми нам не приходится обычно сталкиваться.
 Плевать я хотела на все их россказни!  заявила миссис Николетис.  Малышка Силия покончила с собой. Влюбилась, влипла в дурацкую историю и приняла яд. Тоже мне событие! Глупые девчонки с ума сходят от любви, будто им больше делать нечего! А пройдет год, два и где она, великая страсть? Все мужчины одинаковы. Но эти дурехи не понимают такой простой истины. Они травятся снотворным, газом или еще какой-нибудь дрянью.
 И все-таки,  сказала миссис Хаббард, возвращаясь к началу разговора,  советую вам успокоиться.
 Хорошо вам говорить! А я не могу. Мне грозит опасность.
 Опасность?  удивленно взглянула на нее миссис Хаббард.
 Это был мой личный буфет,  твердила миссис Николетис.  Никто не знал, что у меня там лежит. Я не хотела, чтобы они об этом знали. А теперь они узнают. Я боюсь. Они могут подумать Боже, что они подумают?
 О ком вы говорите?
 Вы не понимаете.  Миссис Николетис передернула полными, красивыми плечами и насупилась.  Но я боюсь. Очень боюсь.
 Расскажите мне,  предложила миссис Хаббард.  Вдруг я смогу вам чем-нибудь помочь?
 Слава Богу, что я ночую в другом месте!  воскликнула миссис Николетис.  Здесь такие замки, что к ним подходит любой ключ. К счастью, я здесь не ночую.
 Миссис Николетис,  осторожно произнесла миссис Хаббард,  если вы чего-то опасаетесь, то вам лучше довериться мне.
Миссис Николетис метнула на нее быстрый взгляд и тут же отвела его в сторону.
 Вы сами говорили,  уклончиво сказала она,  что здесь произошло убийство. Полому мои страхи вполне естественны. Кто окажется следующей жертвой? Мы ничего не знаем про убийцу. А все потому, что полицейские полнейшие идиоты или, может, подкуплены
 Вы говорите ерунду и сами это понимаете,  попыталась урезонить ее миссис Хаббард.  Но скажите, неужели у вас есть реальные причины для беспокойства?
Миссис Николетис опять впала в ярость.
 Вы думаете, я попусту болтаю языком? Вы всегда все знаете! Лучше всех! Просто клад, а не женщина: такая хозяйственная, экономная, и при этом не жалеет денег, чтобы хорошо накормить бедняжек студентов, и они от нее без ума! А теперь вы вздумали лезть в мои дела! Это мои дела, и я никому не позволю в них соваться, слышите! Не позволю, зарубите это себе на вашем длинном носу!
 Успокойтесь.  Миссис Хаббард начинала уже сердиться.
 Вы доносчица, я всегда это знала.
 Но на кого же я доношу?
 Конечно, ни на кого,  саркастически усмехнулась миссис Николетис.  Вы ни в чем не замешаны. Но всякие пакости это ваших рук дело. Я знаю, меня пытаются оболгать, и я выясню, кто этим занимается!
 Если вы хотите меня уволить,  сказала миссис Хаббард,  только скажите, и я сразу уйду.
 Нет, вы не уйдете! Я вам запрещаю! Еще чего вздумали! Дом кишит полицейскими и убийцами, а она вздумала все взвалить на мои плечи! Нет, вы не посмеете покинуть меня!
 Ну, хорошо, хорошо,  беспомощно вздохнула миссис Хаббард.  Но, ей-богу, так трудно понять, чего вы на самом деле хотите. Порой мне кажется, вы и сами не знаете. Идите-ка лучше ко мне и прилягте.

Глава 13

Эркюль Пуаро вышел из такси на Хикори-роуд у дома № 26.
Открывший ему дверь Джеронимо встретил его как старого друга. Поскольку в холле стоял констебль, Джеронимо провел Пуаро в столовую и закрыл дверь.
 Ужасно, ужасно!  шептал он, помогая Пуаро снять пальто.  Полиция здесь все время! Все задают вопросы, ходят туда, ходят сюда, смотрят шкафы, ящики, ходят даже кухня Марии. Мария очень сердитая. Она говорила, она хочет бить полицейский скалка, но я говорил, лучше не надо. Я говорил, полицейский не любит, когда его бьют скалка, и они будут нам делать еще хуже, если Мария его бьет.
 Вы очень разумный человек,  одобрил Пуаро.  А миссис Хаббард сейчас свободна?
 Я вас веду к ней.
 Погодите,  остановил его Пуаро.  Помните, однажды в доме исчезли лампочки?
 О да, конечно. Но прошло много время. Один-два.., три месяца.
 А где именно исчезли лампочки?
 В холл и, кажется, гостиная. Кто-то решил пошутить. Взял все лампочки.
 А вы не помните, когда точно это произошло?
Джеронимо приложил руку ко лбу и погрузился в задумчивость.
 Не помню,  сказал он.  Но, кажется, это было, когда приходил полицейский, в феврале
 Полицейский? А зачем он приходил?
 Он хотел говорить с миссис Николетис о студент. Очень плохой студент, пришел из Африки. Не работал. Ходил на биржа труда, получал пособие, потом находил женщина, и она ходила с мужчины для него. Очень, очень плохо. Полиция это не любит. Это было, кажется, в Манчестер или Шеффилд. Поэтому он убежал, но полиция приходила и говорила с миссис Хаббард, а она сказала, он тут долго не жил, потому что она его не любила и прогоняла.
 Ясно. Они, значит, пытались его выследить?
 Scusi?
 Они его искали?
 Да-да, правильно. Они находили его и садили в тюрьму, потому что он делал женщина проститутка, а делать женщина проститутка нельзя. Здесь хороший дом. Здесь такое не занимаются.
 И полиция пришла как раз в тот день, когда пропали лампочки?
 Да. Потому что я включал, и свет не горел. И я пошел в столовая, и там тоже нет лампочка, и я смотрел в ящике, здесь, где запас, и видел, что они попадались. Поэтому я спускался в кухня и спрашивал Марию, если она знает, где запас, но она была сердитая, потому что она не любит полиция, и она говорила, что лампочки не ее работа, и поэтому я приносил свечи.
Идя за Джеронимо по лестнице, Пуаро размышлял над его рассказом.
Миссис Хаббард выглядела усталой и встревоженной, но, увидев Пуаро, оживилась. И тут же протянула ему листок бумаги.
 Я постаралась все вспомнить как можно точнее, что когда пропало, но полностью ручаться не могу. Очень уж много времени прошло.
 Чрезвычайно вам благодарен, мадам. А как себя чувствует миссис Николетис?
 Я дала ей успокоительное и надеюсь, что она заснула. Она устроила жуткий скандал, когда инспектор заикнулся об обыске. Отказалась открыть буфет, и его пришлось взломать. Представляете, там была гора пустых бутылок!
 О-о!  вежливо посочувствовал Пуаро.
 Теперь мне многое стало понятно,  сказала миссис Хаббард.  И как это я раньше не догадалась, ведь я на стольких пьяниц насмотрелась в Сингапуре! Но думаю, вас это мало интересует.
 Меня все интересует,  возразил Пуаро. Он сел и взял в руки листок, который протянула ему миссис Хаббард.
 Ага!  сразу воскликнул он.  Значит, сначала исчез рюкзак.
 Да. Это была пустяковая пропажа, но я совершенно точно помню, что она произошла до кражи украшений и всего прочего. В доме царила тогда страшная суматоха, у нас были неприятности из-за одного африканского студента. Он уехал за день или за два до того, и помнится, я решила, что он испортил рюкзак, желая отомстить. Он причинил нам довольно много хлопот
 Да, Джеронимо мне рассказывал. К вам, кажется, наведалась полиция?
 Верно. К ним пришел запрос из Шеффилда или Бирмингема, точно не помню. История вообще-то скандальная. Африканец добывал деньги нечестным путем Потом его привлекли к суду. Он прожил у нас всего три или четыре дня. Мне его поведение не понравилось, и я сказала, мол, комната забронирована, так что пусть уезжает. Я совсем не удивилась, когда потом к нам пришла полиция. Конечно, я понятия не имела, куда он делся; но в конце концов его нашли.
 Уже после того, как вы обнаружили рюкзак?
 Вроде бы да.., сейчас трудно вспомнить. Дело было так: Лен Бейтсон собрался путешествовать автостопом, но никак не мог отыскать рюкзак, и поэтому переполошил весь дом. Потом наконец Джеронимо нашел рюкзак: кто-то разрезал его на куски и сунул за котел в котельной. Это было так странно! Странно и бессмысленно, мосье Пуаро.
 Да,  согласился Пуаро,  странно и бессмысленно.  И немного поразмыслив, спросил:
 Скажите, а лампочки, электрические лампочки исчезли в тот же самый день, когда к вам нагрянула полиция? Так, по крайней мере, сказал мне Джеронимо.
 Точно не помню, но, кажется, да, потому что, когда я спустилась вниз с инспектором полиции и мы пошли в гостиную, там горели свечи. Мы хотели узнать у Акибомбо, не говорил ли ему тот африканец, где он собирается поселиться.
 А кто еще был в гостиной?
 Да, по-моему, почти все. Дело было вечером, часов в шесть. Я спросила у Джеронимо, почему не горит свет, а он ответил, что кто-то вывернул лампочки. Я поинтересовалась, почему он не вкрутил новые, а он сказал, что все запасные исчезли. Ох и разозлилась же я тогда! Я ведь решила, что это чья-то глупая шутка. Да-да, я восприняла это именно так, и потом: как это нет запасных лампочек мы обычно ведь сразу много покупаем.
 Лампочки и рюкзак,  задумчиво повторил Пуаро.
 Но мне все же и сейчас кажется,  сказала миссис Хаббард,  что Силия не имела отношения ни к рюкзаку, ни к лампочкам. Помните, она упорно твердила, что не прикасалась к рюкзаку?
 Да, конечно. А потом, в скором времени, начались кражи, да?
 Господи, мосье Пуаро, вы не представляете, как трудно это сейчас вспомнить Так, дайте сообразить.., дело было в марте.., нет, в феврале, в конце февраля. Да, кажется, Женевьев сказала, что у нее пропал браслет числа двадцатого двадцать пятого, через неделю после истории с лампочками.
 И потом кражи стали совершаться регулярно?
 Да.
 А рюкзак принадлежал Лену Бейтсону?
 Да.
 И он очень рассердился?
 Не судите его слишком строго,  с легкой улыбкой сказала миссис Хаббард.  У Лена Бейтсона такой характер. Он очень добрый, великодушный, терпимый, но при этом импульсивный и вспыльчивый мальчик.
 А какой у него был рюкзак?
 Самый обыкновенный.
 Вы не могли бы показать мне похожий, мадам?
 Конечно. Кажется, у Колина есть такой же. И у Найджела. Да и у самого Лена тоже, ведь он купил себе новый. Студенты обычно покупают рюкзаки в лавке на нашей улице, в самом конце. Там продается все необходимое для туристов, всякое снаряжение, шорты, спальные мешки И все очень дешево, гораздо дешевле, чем в больших универмагах.
 Пойдемте посмотрим на рюкзак.
Миссис Хаббард любезно провела его в комнату Колина Макнабба. Колина не было, но миссис Хаббард сама открыла шкаф, нагнулась и вытащила рюкзак.
 Вот, пожалуйста, мосье Пуаро. Пропавший был точь-в-точь такой же.
 А разрезать его нелегко,  пробормотал Пуаро, разглядывая рюкзак.  Тут маникюрными ножницами не обойдешься.
 Что вы, конечно, женщина здесь вряд ли справится. Тут нужна сила, и недюжинная.
 Вы правы.
 Ну, а потом, когда нашли шарф Вэлери, тоже изрезанный на куски, я подумала, что.., что у кого-то не все в порядке с психикой.
 Да нет,  возразил Пуаро,  по-моему, вы ошибаетесь, мадам. Сумасшествием тут и не пахнет. Я думаю, что некто действовал вполне осмысленно и целенаправленно. У него был, так сказать, свой метод.
 Я полностью полагаюсь на ваше мнение, мосье Пуаро,  вздохнула миссис Хаббард.  Могу лишь сказать, что мне как-то от всего этого не по себе. Насколько я могу судить, большинство наших студентов хорошие ребята, и очень грустно думать, что
Пуаро приблизился к стеклянной двери, открыл ее и вышел на старомодный балкончик.
Внизу зеленел маленький уютный сад, располагавшийся позади дома.
 Здесь, вероятно, гораздо спокойнее, чем в тех комнатах, что выходят окнами на улицу.
 Ну это как сказать,  возразила миссис Хаббард.  Хикори очень тихая улочка. А в саду по ночам собираются все окрестные коты. Сами знаете, как они истошно кричат. И контейнеры для отходов тоже с этой стороны, их крышки с таким грохотом всегда захлопывают
Пуаро посмотрел на четыре огромные контейнера для золы, стоящие рядом, потом окинул взглядом остальные, для прочего мусора.
 А где у вас котельная?
 Видите ту дверцу, сразу за сараем для угля?
 Да-да, вижу.  Пуаро продолжал внимательно разглядывать сад и ближайшие строения.  А чьи еще окна выходят на эту сторону?
 Найджела Чэпмена и Лена Бейтсона. Это соседняя комната.
 А рядом с ними кто живет?
 Ну это уже другой корпус, там комнаты девушек. Первая отсюда Силии, потом Элизабет Джонстон, потом Патрисии Лейн. А окна Вэлери выходят на улицу.
Пуаро кивнул и вернулся с балкона в комнату.
 Я вижу, этот молодой человек очень аккуратен,  одобрительно заметил он, осматриваясь.
 О да. У Колина всегда идеальный порядок. Не то что у некоторых наших мальчиков. Видели бы вы, что творится у Лена Бейтсона,  сказала миссис Хаббард, и тут же великодушно добавила:
 Но вообще-то он очень славный парень, мосье Пуаро.
 Так вы говорите, что эти рюкзаки куплены в магазинчике на вашей улице?
 Да.
 А как он называется?
 Ой, пожалуй, сразу и не вспомню Кажется, «Мэбберли» или «Келсо». Конечно, эти фамилии совсем разные. Сама не понимаю, почему они отложились в моей памяти как нечто очень похожее Наверное, потому, что когда-то я была знакома с некими Келсо и Мэбберли и члены этих семейств на удивление мало чем друг от друга отличались.
 Вот-вот,  оживившись, подхватил Пуаро,  меня всегда очень интересует именно это. Необъяснимые на первый взгляд ассоциации.
Пуаро еще раз вышел на балкончик, посмотрел на садик, а потом, попрощавшись с миссис Хаббард, ушел.
С Хикори-роуд он свернул в ближайший переулок и прошел немного вперед. Он легко узнал магазинчик, о котором говорила миссис Хаббард. В витринах были выставлены корзинки, рюкзаки, термосы, шорты, ковбойки, тропические шлемы, палатки, купальники, велосипедные фары, фонари,  короче говоря, все необходимое для молодежи, увлекающейся спортом и туризмом. На вывеске стояло имя Хикса. А вовсе не Мэбберли и не Келсо,  отметил про себя Пуаро. Хорошенько рассмотрев витрины, Пуаро вошел в магазинчик и сказал, что ему нужен рюкзак для племянника.
 Он заниматься туризм, вы понимаете,  сказал Пуаро, стараясь как можно больше коверкать слова.  Он ходит ногами с другими студентами, и все, что ему надо, он носит на спине, а когда видит машины или грузовики, которые ездят мимо, он.., как это, голосует.
Хозяин, услужливый рыжеватый человечек, быстро сообразил, о чем речь.
 А, понятно, автостоп!  сказал он.  Сейчас вся молодежь ездит автостопом. Автобусы и железные дороги терпят большие убытки. А многие из ребят объездили автостопом всю Европу. Значит, вам нужен рюкзак? Какой? Обычный?
 Я так понимаю. Да. А у вас много рюкзаков?
 Как вам сказать У нас есть пара суперлегких, для девушек. Но наибольшим спросом пользуются эти. Они хорошие, вместительные, прочные и, простите за нескромность, очень дешевые.
Он положил на прилавок брезентовый рюкзак, точно такой же, какой Пуаро видел в комнате Колина. Пуаро повертел его в руках, задал пару вполне никчемных вопросов и в конце концов выложил на прилавок деньги.
 У нас их хорошо берут,  сказал хозяин, упаковывая покупку.
 Здесь живет много студентов, да?
 Совершенно верно. У нас прямо студенческий городок.
 Кажется, и на Хикори-роуд есть общежитие?
 О да, кое-кто из молодых людей уже приобрел мои рюкзаки. И девушки, кстати, тоже. Ребята обычно приходят ко мне перед поездкой. У меня гораздо дешевле, чем в больших магазинах, я так им и говорю. Ну вот, сэр, уверен, что ваш племянник останется доволен.
Пуаро поблагодарил его, взял сверток и ушел. Но не прошел и двух шагов, как кто-то хлопнул его по плечу. Это оказался инспектор Шарп.
 Вы-то как раз мне и нужны,  сказал Шарп.
 Ну как, закончили обыск?
 Закончить-то закончили, но ничего особенного не нашли. Знаете, тут есть вполне приличное кафе, где можно перехватить сандвич и выпить кофе. Если вы не очень заняты, то составьте мне компанию. Мне нужно с вами поговорить.
В кафе почти никого не было. Только двое мужчин несли свои тарелки и чашки к маленькому столику в углу.
Шарп рассказал о своих беседах со студентами.
 Улики есть только против этого юнца Найджела. Но зато какие: три различных яда! Однако он вроде бы ничего не имел против Силии Остин, и потом, будь он действительно виновен, вряд ли бы стал так откровенничать.
 Но кто-то другой мог
 Да. Надо же додуматься: держать яд в комоде! Идиот!
Потом Шарп рассказал о разговоре с Элизабет Джонстон.
 Если она не лжет и Силия действительно ей что-то говорила, то это очень важно.
 Очень,  кивнул Пуаро. Инспектор повторил слова Силии:
 «Завтра я буду знать гораздо больше».
 Но до завтра бедняжка не дожила А что вы нашли при обыске?
 Да были кое-какие неожиданности.
 Какие же?
 Элизабет Джонстон член компартии. Мы нашли ее партбилет.
 Вот как? Любопытно,  задумчиво произнес Пуаро.
 Неожиданно, правда?  сказал инспектор.  Я сам никогда бы не поверил, если бы не побеседовал с ней вчера. Элизабет личность незаурядная.
 Да, такие люди неоценимы,  сказал Эркюль Пуаро.  Очень толковая девушка.
 Ее членство в партии меня заинтриговало,  сказал инспектор Шарп,  потому что раньше она никак не выражала своих политических пристрастий. Она не афишировала своих взглядов в общежитии. Думаю, к делу Силии Остин это не относится, но все равно стоит иметь в виду.
 А что вы еще обнаружили?
Инспектор пожал плечами.
 У Патрисии Лейн в ящике комода лежал платок, весь перепачканный зелеными чернилами.
 Зелеными? Стало быть, это Патрисия Лейн залила конспекты Элизабет Джонстон, а потом вытерла руки платком? Но наверняка
 Наверняка она не думала, что подозрение падет на ее драгоценного Найджела,  подхватил инспектор.
 Невероятно! Впрочем, платок могли ей подбросить.
 Вполне.
 А что еще?
 Что еще?  Инспектор Шарп на мгновение задумался.  Отец Лена Бейтсона лежит в психиатрической больнице в Лонгвит-Вейл. Конечно, убийство Силии вроде бы тут ни при чем И все же
 И все же отец Лена психически нездоров. Возможно, это и ни при чем, как вы изволили выразиться, но взять сей факт на заметку явно стоит. Интересно, какое конкретно у него заболевание?
 Бейтсон милый юноша,  сказал Шарп,  но, определенно, чересчур вспыльчив.
Пуаро кивнул. И вдруг ему припомнились слова Силии Остин: «Рюкзак я не трогала. Но тот, кто его разрезал, сделал это со зла». Откуда она могла знать? Может, она видела, как Лен Бейтсон кромсал рюкзак?.. Он вновь взглянул на инспектора, который продолжал, усмехаясь:
 А у мистера Ахмеда Али ящики были забиты порнографическими журналами и открытками, так что понятно, почему он взбеленился, узнав об обыске.
 Многие студенты выражали недовольство?
 Кое-кто был против. С француженкой случилась истерика, а индиец Чандра Лал угрожал международным скандалом. Среди его вещей мы обнаружили несколько политических брошюр антиправительственного содержания. А у одного африканца весьма зловещие сувениры и фетиши. При обыске вскрываются совершенно неожиданные свойства человеческой души. Вы, наверное, слышали о буфете миссис Николетис?
 Мне уже рассказали.
 В жизни не видел столько бутылок из-под бренди!  ухмыльнулся инспектор Шарп.  Она чуть с ума не сошла от ярости.  Он рассмеялся, но вдруг посерьезнел.  Однако того, что нам нужно, мы не нашли. Никаких фальшивых документов.
 Ну, вряд ли фальшивый паспорт будет храниться на виду. Скажите, а вам не доводилось наведываться на Хикори-роуд по каким-нибудь паспортным делам? Примерно в последние полгода?
 Нет, но по другим доводилось.
Он подробно перечислил свои визиты на Хикори-роуд.
Пуаро слушал его, наморщив лоб.
 Однако к нашему делу это не имеет отношения,  закончил инспектор.
Пуаро покачал головой.
 События выстраиваются в единую цепочку только тогда, когда их рассматриваешь с самого начала.
 А что, по-вашему, было вначале?
 Рюкзак, друг мой,  негромко произнес Пуаро.  Все началось с рюкзака.

Глава 14

Миссис Николетис вернулась из подвала, где крепко поскандалила с Джеронимо и темпераментной Марией.
 Лжецы и воры!  победоносно заявила она во весь голос.  Все итальяшки лжецы и воры!
Спускавшаяся по лестнице миссис Хаббард раздраженно вздохнула.
 Напрасно вы их расстроили, они как раз готовят ужин,  сказала она.
 А мне что за дело до вашего ужина?  передернула плечами миссис Николетис.  Я поем в другом месте.
Миссис Хаббард чуть было не вспылила, но вовремя сдержалась.
 Ждите меня, как всегда, в понедельник,  сообщила миссис Николетис.
 Хорошо.
 И пожалуйста, в понедельник прежде всего велите починить дверцу моего буфета. А счет пошлите полиции, ясно? Полиции!
Миссис Хаббард взглянула на хозяйку с сомнением.
 И пусть в коридорах ввернут лампочки поярче. Там слишком темно.
 Но вы сами велели ввернуть послабее, в целях экономии.
 Это было на прошлой неделе,  огрызнулась миссис Николетис.  А теперь обстоятельства изменились. Теперь я хожу и озираюсь: не крадется ли кто за мной по пятам?
«Неужели она действительно боится?» подумала миссис Хаббард. У миссис Николетис была привычка делать из мухи слона, и миссис Хаббард не знала, насколько можно доверять ее словам.
Она спросила, поколебавшись:
 Может, вам не стоит возвращаться одной? Хотите, я провожу вас?
 Дома мне гораздо спокойней, уверяю вас!
 Но чего же вы боитесь? Если бы я знала, то могла бы
 Это не ваша забота. Я вам ничего не скажу. И что вы у меня все время допытываетесь Просто безобразие!
 Простите, и позвольте вас уверить
 Ну вот, обиделись.  Миссис Николетис ослепительно улыбнулась.  Ну да, я плохая, грубая Но сейчас я страшно нервничаю. Я так вам доверяю и полагаюсь на вас. Что бы я без вас делала, дорогая миссис Хаббард? Ей-богу, я бы пропала! Ну, моя милая, мне пора. Счастливо отдохнуть. И доброй ночи.
Миссис Хаббард стояла, глядя ей вслед. Когда дверь за миссис Николетис захлопнулась, она неожиданно для себя самой воскликнула: «Ну и дела!» и отправилась на кухню.
А миссис Николетис спустилась с крыльца, вышла за ворота и повернула налево. Хикори-роуд была широкой улицей, дома на ней стояли, чуть отступя в палисадники. В конце улицы, всего в нескольких минутах ходьбы от общежития, пролегала одна из центральных магистралей Лондона, по которой мчался поток машин. На углу, возле светофора, находился бар «Ожерелье королевы». Миссис Николетис шла посередине улицы, нервно оглядываясь, но сзади никого не было. В тот вечер на Хикори-роуд было удивительно безлюдно. Подходя к «Ожерелью», миссис Николетис ускорила шаг. Еще раз торопливо оглянувшись по сторонам, она смущенно проскользнула в дверь бара.
Потягивая двойной бренди, она постепенно воспрянула духом. Испуг и беспокойство исчезли, однако ненависть к полиции осталась.
 Гестаповцы! Я проучу их! Ей-богу, проучу!  пробурчала она себе под нос и залпом осушила бокал.
Какая досада, какая страшная досада, что неотесанные болваны полицейские обнаружили ее тайник! Только бы это не дошло до студентов! Миссис Хаббард, правда, вряд ли будет болтать Хотя кто ее знает? Доверять-то никому нельзя. Но рано или поздно это все равно станет известно Ведь Джеронимо знает. И может сказать жене, а та уборщице, и пойдет слух, пока не Она резко вздрогнула, услышав за спиной голос:
 Кого я вижу! Миссис Ник! А мне и невдомек было, что вы сюда захаживаете.
Она резко повернулась и облегченно вздохнула.
 А, это вы,  сказала она.  А я думала
 Кто? Серый волк? Что вы пьете? Разрешите, я составлю вам компанию?
 Я просто перенервничала,  с достоинством сказала миссис Николетис.  Полицейские целый день рыскали по дому, всем портили нервы. О, мое бедное сердце! Мне надо его беречь. Я вообще-то не пью, но сегодня у меня нервы на пределе. Вот я и подумала, что немного бренди
 Да, бренди это вещь. Давайте выпьем.
Вскоре приободрившаяся и вполне счастливая миссис Николетис вышла из бара. Она хотела было сесть в автобус, но потом передумала. Вечер чудесный, лучше пройтись пешком. Свежий воздух ей не повредит. Она не то чтобы шаталась, однако ноги у нее слегка заплетались. Пожалуй, она немного перебрала, но на свежем воздухе ей скоро полегчает. В конце концов, почему приличная дама не может изредка выпить у себя в комнате, выпить тихо, никому не мешая? Что тут плохого? Она же не напивается! Разве она напивается? Ну, конечно, нет. Никогда! А если они недовольны и вздумают предъявлять к ней претензии, то она тоже в долгу не останется. Ведь она кое-что знает. Ой, знает! И пусть радуются, что она держит язык за зубами! А не то Миссис Николетис воинственно вскинула голову и резко шагнула в сторону, чтобы не столкнуться с почтовым ящиком, который почему-то так и норовил на нее наскочить. Нет, конечно, голова у нее слегка кружилась. Может, прислониться к стене? Ненадолго! Закрыть глаза и


Когда констебль Ботт, величественным шагом обходил дозором свои владения, к нему приблизился робкий клерк.
 Господин офицер, там женщина! Мне кажется.., по-моему.., она больна.., с ней что-то случилось. Она совсем не шевелится.
Констебль Ботт бодрой поступью направился за клерком и нагнулся над распростертым на земле телом. Так он и знал: от женщины разило бренди.
 Напилась в стельку,  сказал он.  Не беспокойтесь, сэр, мы уж о ней позаботимся.


Утром в субботу, позавтракав, Эркюль Пуаро тщательно вытер усы после выпитой чашки шоколада и направился в гостиную.
На столе были аккуратно разложены четыре рюкзака, на каждом ярлык с ценой,  так было ведено Джорджу. Пуаро развернул обертку, достал купленный накануне рюкзак и положил его рядом с остальными. Напрашивался любопытный вывод: рюкзак, который ему продал мистер Хикс, был ничуть не хуже других, которые приобрел по просьбе хозяина Джордж. Но стоил гораздо дешевле.
 Интересно,  сказал Эркюль Пуаро.
Он немного постоял, глядя на рюкзаки, а потом начал внимательно осматривать каждый. Он смотрел снаружи, смотрел изнутри, выворачивал наизнанку, прощупывал швы, карманы, дергал за лямки. Потом встал, пошел в ванную и принес маленький острый ножичек. Вывернул рюкзак, купленный накануне у мистера Хикса, и вспорол подкладку. Дно оказалось полым; внутри лежал большой кусок жатой накрахмаленной материи, напоминающей гофрированную бумагу. Пуаро посмотрел на растерзанный рюкзак с большим любопытством. Потом набросился на остальные
Наконец он сел и огляделся вокруг, как полководец после битвы. Потом пододвинул к себе телефон и довольно быстро дозвонился до инспектора Шарпа.
 Ecoutez, mon cher,  сказал он.  Я хочу узнать две вещи.
На что инспектор, захохотав, ответил:

«Я знаю о конях две вещи,
И обе мрачны и зловещи».

 Простите?  не понял Пуаро.
 Ничего. Стишок вспомнил. Так что это за две вещи?
 Вчера вы сказали, что полиция несколько раз наведывалась на Хикори-роуд. Несколько раз за последние три месяца. Вы не могли бы назвать мне точные даты и время суток?
 Да, конечно. Сейчас взгляну, в отчетах все есть. Погодите.
Вскоре инспектор опять взял трубку:
 Так-так Вот! Восемнадцатого декабря. Пятнадцать часов тридцать минут. Студенту из Индии предъявлено обвинение в распространении подрывной литературы
 Это очень давно, пожалуйста, дальше.
 Двадцать четвертого февраля, восемнадцать часов тридцать минут. Монтегю Джонс разыскивался в связи с убийством миссис Элис Комб из Кембриджа. Дальше.., шестого марта, одиннадцать часов. Уильям Робинсон, уроженец Западной Африки, разыскивался Шеффилдской полицией.
 Ясно. Спасибо.
 Но если вы думаете, что приход полиции имеет какое-нибудь отношение к
 Нет,  прервал его Пуаро.  Я не думаю. Меня просто интересовало, в какое время дня приходила полиция.
 Не пойму, чем вы сейчас занимаетесь, Пуаро?
 Кромсаю рюкзаки. Очень увлекательное занятие. И он тихо положил трубку.
После чего вынул из кармана новый список, составленный накануне миссис Хаббард. Прочитал:

«1. Рюкзак (Лена Бейтсона).
2. Лампочки.
3. Браслет (Женевьев).
4. Бриллиантовое кольцо (Патрисии).
5. Компактная пудра (Женевьев).
6. Вечерняя туфля (Салли).
7. Губная помада (Элизабет Джонстон).
8. Серьги (Вэлери).
9. Стетоскоп (Лена Бейтсона).
10. Соль для ванны (?)
11. Шарф, разрезанный на куски (Вэлери).
12. Брюки (Колина).
13. Поваренная книга (?)
14. Борная кислота (Чандры Лола).
15. Брошь (Салли).
16. Залитые чернилами конспекты Элизабет.
Я постаралась сделать все, что в моих силах, но за абсолютную точность не ручаюсь.
Л. Хаббард».

Пуаро долго глядел на листок. Потом вздохнул и пробормотал себе под нос: «Да.., список надо почистить, вычеркнуть все несущественное».
Он знал, кто ему поможет. Было воскресенье, и большинство студентов наверняка сидело дома.
Он позвонил на Хикори-роуд и попросил позвать мисс Вэлери Хобхауз. Хриплый гортанный мужской голос неуверенно ответил, что она, скорее всего, еще спит, но надо сходить посмотреть.
Потом в трубке раздался женский голос, низкий и глуховатый:
 Я слушаю.
 Это Эркюль Пуаро. Вы меня помните?
 Да, конечно, мосье Пуаро. Я к вашим услугам.
 Мне хотелось бы с вами побеседовать.
 Ради Бога.
 Я могу прийти на Хикори-роуд?
 Пожалуйста. Я буду вас ждать у себя. Предупрежу Джеронимо, и он вас проведет в мою комнату. В воскресенье в доме полно народу.
 Благодарю вас, мисс Хобхауз. Я вам очень признателен.
Джеронимо рассыпался в любезностях, открыв Пуаро дверь, а потом, подавшись вперед, сказал, как всегда, заговорщически:
 Я проведу вас к мисс Вэлери очень тихо. Ш-ш-ш!
Приложив палец к губам, он провел Пуаро наверх, в большую комнату, выходившую окнами на улицу. Она была со вкусом обставлена и представляла собой довольно роскошную гостиную, служившую одновременно спальней. Диван-кровать была покрыта слегка вытертым, но красивым персидским ковром, а маленькое, орехового дерева, бюро эпохи королевы Анны, на взгляд Пуаро, никак не могло быть частью изначальной меблировки общежития.
Вэлери Хобхауз встала, приветствуя Пуаро. Вид у нее был усталый, под глазами темнели круги.
 Mais vous etes tres bien ici,  сказал Пуаро, поздоровавшись.  Можно сказать, chic. Очень уютно.
Вэлери улыбнулась.
 Я давно здесь,  сказала она.  Целых два с половиной года. Успела немного обжиться, обзавестись вещами.
 Но вы не студентка, мадемуазель?
 О нет, я работаю. Занимаюсь коммерцией.
 В косметической фирме?
 Да. Я закупаю косметику для «Сабрины Фер», это салон красоты. Вообще-то я тоже в доле. Наша фирма занимается не только косметикой. Мы также торгуем предметами женского туалета. Всякими парижскими новинками. Я как раз ведаю этим.
 Стало быть, вы частенько ездите в Париж и вообще на континент?
 О да, примерно раз в месяц, иногда чаще.
 Простите меня,  сказал Пуаро,  я, наверно, слишком любопытен
 Да что вы!  прервала она его.  Я вас вполне понимаю такая создалась ситуация, ничего не поделаешь. Вчера вот мне пришлось очень долго отвечать на вопросы инспектора Шарпа. В кресле вам будет неудобно, оно слишком низкое, мосье Пуаро. Садитесь лучше на стул.
 Как вы угадали, мадемуазель?  Пуаро осторожно уселся на стул с высокой спинкой и подлокотниками.
Вэлери села на диван. Предложила ему сигарету и закурила сама. Он внимательно изучал ее. Она была исполнена какого-то нервного, почти страдальческого изящества; такие женщины ему нравились гораздо больше, чем просто смазливые девчонки. «Она умна и привлекательна,  подумал он.  Интересно, она нервничает из-за недавнего допроса или она всегда такая?» Он вспомнил, что обратил внимание на ее нервозность, когда ужинал в общежитии.
 Значит, инспектор Шарп уже с вами беседовал?  спросил он.
 Да, конечно.
 И вы рассказали ему все, что знали?
 Разумеется.
 А мне кажется, что не совсем все.
Она взглянула на него иронически.
 Боюсь, вам трудно судить, вы же не слышали, что я говорила инспектору.
 Да-да, конечно. Просто у меня была одна маленькая идейка. У меня порой мелькают такие маленькие идейки. Вот здесь.  Он постучал по лбу.
Нетрудно было заметить, что Пуаро попросту фиглярствует, как ему случалось не раз, однако Вэлери даже не улыбнулась.
 Может, мы сразу приступим к делу, мосье Пуаро?  довольно резко сказала она, глядя на него в упор.  Я не понимаю, к чему вы клоните?
 Ну, конечно, мисс Хобхауз.
Он вынул из кармана маленькой сверточек.
 Угадайте, что тут.
 Я не ясновидящая, мосье Пуаро. Я не вижу сквозь бумагу и упаковку.
 Здесь кольцо, которое было украдено у Патрисии Лейн.
 Ее кольцо? То есть кольцо ее матери, обручальное? Но почему оно у вас?
 Я попросил дать его мне на несколько дней.
Вэлери удивленно подняла брови.
 Ах вот как?
 Оно меня заинтересовало,  продолжал Пуаро.  Заинтересовала история его пропажи, возвращения и кое-что еще. Вот я и попросил его у мисс Лейн. А потом отнес это кольцо к знакомому ювелиру.
 Да? И что же?
 Я попросил его оценить бриллиант. Вы помните это кольцо. Там довольно крупный бриллиант, а по краям мелкие. Помните, мадемуазель?
 Ну да, припоминаю. Но с трудом.
 Но ведь именно вы отдали Патрисии кольцо! Оно же оказалось в вашей тарелке!
 Да, все получилось очень оригинально. Я его чуть не проглотила. Как же не помнить!  хохотнула Вэлери.
 Так вот, я отнес кольцо к знакомому ювелиру и попросил оценить бриллиант. И знаете, что он мне сказал?
 Понятия не имею.
 Он сказал, что это не бриллиант, а циркон. Белый циркон.
 Что вы говорите?!  уставилась на него Вэлери. Потом продолжала, слегка запинаясь:
 То есть Патрисия считала, что кольцо бриллиантовое, а на самом деле
Пуаро покачал головой.
 О нет, вовсе нет. Насколько я понимаю, кольцо было подарено матери Патрисии Лейн при помолвке. Мисс Патрисия Лейн из хорошей семьи, и ее родные конечно же до повышения налогов жили безбедно. А такие люди, мадемуазель, не жалеют денег на обручальные кольца. Кольцо, считают они, должно быть очень красивым, с бриллиантом или каким-нибудь другим, обязательно драгоценным камнем. Я совершенно уверен, что отец мисс Лейн никогда бы не подарил своей невесте дешевую побрякушку.
 Не могу не согласиться с вами,  ответила Вэлери.  Отец Патрисии, как я поняла, был деревенским сквайром.
 Поэтому,  сказал Пуаро,  скорее всего, бриллиант подменили.
 Может, Пат потеряла камень,  медленно произнесла Вэлери,  а на новый бриллиант у нее не было денег, вот она и вставила в кольцо белый циркон.
 Возможно,  ответил Пуаро,  но думаю, туг все было иначе.
 Ну что же, мосье Пуаро, коли мы играем в ясновидящих, так расскажите мне, как все было на самом деле?
 Я думаю,  ответил Пуаро,  когда украли кольцо, бриллиант вынули, вставили циркон и только после этого колечко вернули Патрисии.
Вэлери выпрямилась на диване.
 Вы думаете, Силия украла бриллиант?
Пуаро покачал головой.
 Нет,  сказал он,  я думаю, что его украли вы, мадемуазель.
 Да вы что?!  У Вэлери Хобхауз перехватило дыхание.  При чем тут я? У вас нет никаких доказательств!
 Ошибаетесь,  перебил ее Пуаро.  Доказательства есть. Кольцо оказалось в тарелке с супом. Я сам ужинал однажды в общежитии и видел, как подают суп. Его разливают из супницы, стоящей на боковом столике. Поэтому кольцо мог подбросить либо человек, который разливает суп (то есть Джеронимо), либо тот, в чьей тарелке оно оказалось. Стало быть, вы, мадемуазель. Джеронимо я исключаю. На мой взгляд, вы решили таким оригинальным способом возвратить колечко, потому что вам хотелось поломать комедию. Не обижайтесь, но вы слишком любите надо всем смеяться. Как забавно выудить колечко из супа! Вскрикнуть! Но вы чересчур увлеклись, мадемуазель, и не подумали, что таким образом себя выдаете.
 Вы все сказали?  презрительно спросила Вэлери.
 О нет, далеко не все. Когда Силия признавалась в кражах, кое-что в ее рассказе меня очень заинтересовало. Например, говоря о кольце, она обмолвилась: «Я не знала, что оно такое дорогое. А как только узнала, сразу же вернула». Откуда она узнала, мисс Вэлери? Кто ее просветил? Опять же, говоря о шарфе, малышка Силия призналась: «Но это не страшно. Вэлери не обиделась». А почему вы спокойно отнеслись к тому, что ваш превосходный шелковый шарф был разрезан на мелкие кусочки? У меня создалось впечатление, что комедия с клептоманией, разыгрывавшаяся для привлечения Колина Макнабба, была задумана не Силией, а кем-то другим. Кто гораздо умнее Силии, тонким психологом. Вы рассказали ей о ценности кольца, забрали его у Силии и вернули Патрисии. И вы же посоветовали Силии изрезать ваш шарф.
 Это лишь гипотезы,  сказала Вэлери,  беспочвенные догадки. Инспектор уже пытался добиться от меня, не я ли подучила Силию воровать.
 И что вы ему сказали?
 Что он несет чепуху,  ответила Вэлери.
 А что вы скажете мне?
Несколько мгновений Вэлери испытующе глядела на него. Потом усмехнулась, вытащила из пачки сигарету, откинулась на подушку и произнесла:
 Вы правы. Это я ее подучила.
 А можно спросить, зачем?
 Из глупого человеколюбия.  Вэлери досадливо поморщилась.  Решила осчастливить бедняжку. Ведь она извелась, вздыхая по Колину, а он не обращал на нее никакого внимания. Все было страшно глупо. Колин, зациклившийся на психологии, комплексах, эмоциональных блоках и прочей дребедени, на самом деле заурядный самодовольный тип, всегда уверенный в своей правоте. Вот я и решила, что не грех позабавиться: поймать его на удочку и оставить в дураках. Ну а поскольку Силию мне было действительно жаль, то я поговорила с ней, объяснила, как надо себя вести, и убедила приступить к решительным действиям. Она поначалу, конечно, трусила, но тем не менее идея ее захватила. И все же действовать тонко и осмотрительно было выше ее возможностей. Это надо же додуматься! Стащить из ванной забытое Патрисией кольцо, драгоценное кольцо, из-за которого, естественно, разгорится сыр-бор и дело примет серьезный оборот, потому что вызовут полицию! Я забрала у нее кольцо, сказала, что постараюсь его вернуть и строго-настрого наказала впредь красть только бижутерию и косметику.., ну и разрешила испортить какую-нибудь мою вещь, но только мою, чтобы не было лишнего шума.
Пуаро глубоко вздохнул:
 Так я и думал.
 Сейчас я раскаиваюсь,  мрачно произнесла Вэлери.  Но я действительно хотела ее облагодетельствовать. Выражение, конечно, кошмарное, прямо в стиле Джин Томлинсон, однако это истинная правда.
 Ну а теперь,  сказал Пуаро,  давайте поговорим о кольце. Силия отдала его вам. Однако прежде, чем оно опять попало к Патрисии он выдержал паузу,  что произошло?
Пуаро не сводил глаз с ее пальцев, нервно теребящих бахрому шарфика, повязанного вокруг шеи.
Он продолжил еще более вкрадчиво:
 Вы нуждались в деньгах, не так ли?
Она кивнула, не глядя на него.
 Буду с вами до конца откровенна.  В ее голосе почувствовалась горечь.  Моя беда, мосье Пуаро, в том, что я люблю азартные игры. Такой уж я уродилась, ничего не поделаешь. Я член одного маленького клуба, в Мэйфере.., нет-нет, не спрашивайте меня адрес.., я не хочу, чтобы по моей вине туда нагрянула полиция. Могу сказать одно: я частенько хожу туда. Там играют в рулетку, баккара и другие игры. Мне не везло, я проигрывала тогда вечер за вечером. А у меня было кольцо Патрисии. И вот однажды я шла мимо магазина и увидела кольцо с цирконом. Я подумала: а что, если заменить бриллиант этим камнем, ведь Патрисия в жизни не догадается. Редко кто приглядывается к своим вещам. А если ей и покажется, что бриллиант потускнел, то она подумает, что его всего лишь надо почистить В общем, я не устояла перед соблазном. Я оценила бриллиант и продала его. А вставив в оправу циркон, тут же постаралась вернуть кольцо. Конечно, я совершила ошибку, вы правы. Вот и все. Теперь вы знаете правду. Но, честно говоря, я вовсе не хотела подставлять под удар Силию.
 Конечно-конечно, я понимаю,  закивал головой Пуаро.  Просто вам представился счастливый случай. Но вы поступили нехорошо, мадемуазель
 Я знаю,  сухо ответила Вэлери. Потом жалобно воскликнула:
 Господи, да какое это сейчас имеет значение! Вы, конечно, можете меня выдать. Идите, скажите Пат, инспектору! Да хоть всему свету! Но какой от этого прок? Разве это поможет найти убийцу Силии?
Пуаро встал.
 Никогда нельзя знать наверняка, что поможет, а что нет. При расследовании преступления приходится выяснять массу мелочей, не имеющих особого значения и мешающих увидеть четкую картину. Мне было важно узнать, кто надоумил Силию, и я узнал. Ну а что касается кольца, то я советую вам пойти к мисс Патрисии Лейн и самой во всем признаться.
Вэлери скорчила гримасу.
 Благодарю за совет,  сказала она.  Хорошо, я пойду к Пат и выпью горькую чашу до дна. Пат девица порядочная. Я скажу ей, что, как только у меня будут деньги, я сразу же куплю ей бриллиант. Вы довольны, мосье Пуаро?
 При чем тут я? Я просто дал вам совет.
Внезапно открылась дверь, и вошла миссис Хаббард.
Она тяжело дышала, и у нее было такое лицо, что Вэлери вскрикнула:
 В чем дело, мама Хаббард? Что случилось?
Миссис Хаббард рухнула на стул.
 Миссис Николетис
 Миссис Ник? Что с ней?
 О Боже, это ужасно!.. Она умерла.
 Умерла?  хрипло переспросила Вэлери.  Но почему? Когда?
 Говорят, ее подобрали вчера вечером на улице.., и отвезли в полицейский участок Они думали, что она.., в общем
 Пьяная? Да?
 Да, она пила вечером. Я не знаю подробностей, но она умерла
 Бедная миссис Ник,  сказала Вэлери. Ее глухой голос дрожал.
 Вы любили ее, мадемуазель?  мягко спросил Пуаро.
 По-своему Порою она бывала просто несносной, но все равно я ее любила Когда я поселилась здесь.., три года назад.., она была совсем другой.., не такой вспыльчивой Она была веселой, доброй, с ней можно было поговорить. Она сильно изменилась за последний год
Вэлери посмотрела на миссис Хаббард.
 Наверно, она так переменилась оттого, что стала выпивать в одиночестве.., говорят, у нее нашли кучу бутылок?
 Да.  Миссис Хаббард замялась, а затем воскликнула:
 Почему, почему я отпустила ее одну? Я же видела, что она боится!
 Что-о?!  в один голос воскликнули Пуаро и Вэлери. Миссис Хаббард беспомощно кивнула. Ее доброе круглое лицо выражало крайнюю обеспокоенность.
 Да. Она все время твердила, что ей грозит опасность. Я спросила, чего же она боится, но она не пожелала отвечать. Конечно, она любила драматизировать Но вдруг
 Неужели она пролепетала Вэлери,  неужели ее.., тоже
Она резко умолкла, и в глазах ее застыл ужас. Пуаро спросил:
 А от чего она умерла?
 Не знаю.., они не говорят горестно прошептала миссис Хаббард.  Дознание назначено на вторник.

Глава 15

За круглым столом, в тихом кабинете Нового Скотленд-Ярда сидели четверо мужчин.
Совещание вел начальник отдела борьбы с наркотиками старший инспектор Уайлдинг. Рядом с ним сидел сержант Белл, энергичный и жизнерадостный юноша, весьма походивший на резвую борзую. Инспектор Шарп, откинувшийся на спинку стула, внешне казался абсолютно спокойным, но это было спокойствие зверя, в любую минуту готового к прыжку. Четвертым за столом сидел Эркюль Пуаро. Перед ним лежал рюкзак. Уайлдинг задумчиво почесал подбородок.
 Интересная идея, мосье Пуаро,  осторожно произнес он.  Да, весьма любопытная.
 Но это, конечно, всего лишь идея,  сказал Пуаро. Уайлдинг кивнул.
 В общих чертах дело обстоит так,  начал он.  Контрабанда, естественно, поступает в страну постоянно, тем или другим способом. Мы ловим одних контрабандистов, но через некоторое время появляются другие, и все начинается по новой. Мои парни в последние полтора года завалены работой по горло. В основном это героин, затем кокаин Тут у нас его целые склады, да и на материке тоже. Французская полиция выявила пару каналов, по которым наркотики ввозятся во Францию; но как они вывозятся пока остается загадкой.
 Значит, если я не ошибаюсь,  сказал Пуаро,  перед вами стоит несколько задач: вы должны выяснить, как и кому сбываются наркотики, каким образом они поступают в страну и кто всем этим заправляет, получая основные барыши.
 Ну да, приблизительно так. Нам многое известно о мелких торговцах и о каналах, по которым сбываются наркотики. Некоторых молодцов мы берем, других не трогаем, надеясь, что они выведут нас на более крупную рыбу. У них целая сеть распространения: ночные клубы, питейные заведения, аптеки, подпольные медицинские кабинеты, модные женские ателье и парикмахерские. Наркотики продают на скачках, иногда в больших универмагах; бывает, этим балуются торговцы антиквариатом. Но такие подробности вам не нужны, они к делу не относятся. С этим мы вполне можем справиться сами. Мы примерно знаем, кто всем этим заправляет. Это несколько весьма респектабельных джентльменов, которые, казалось бы, вне всяких подозрений. Они ведут себя крайне осторожно, и с самими наркотиками дел, конечно, не имеют. Проходимцы, работающие на них, даже не знают их в лицо. Но, бывает, босс оступается.., и тогда он наш
 Я примерно так и предполагал. Но меня интересует другая сторона вопроса: каким образом товар поступает в страну?
 А-а, но мы же остров! Чаще всего наркотики попадают сюда старым проверенным способом по морю. На грузовых судах. Судно спокойненько пришвартовывается где-нибудь на восточном побережье или в маленькой бухточке на юге, а затем на моторке груз перевозится через пролив. Некоторое время у них все идет гладко, но рано или поздно мы добираемся до владельца моторной лодки. Несколько раз наркотики доставляли самолетом. За это хорошо платят, и нередко бывает, что кто-нибудь из экипажа польстится на барыши. Еще бывает контрабандой занимаются торгово-закупочные фирмы, скажем, одна из весьма уважаемых фирм, импортирующая пианино. Поначалу у них все идет гладко, но, как правило, мы и до них добираемся.
 Вы же не станете спорить, что самое трудное в торговле контрабандным товаром это его провоз через границу?
 Безусловно. Но я хотел бы сказать и о другом: в последнее время оборот наркотиков увеличился настолько, что нам трудно с этим бороться.
 А как насчет других товаров, скажем, драгоценных камней?  спросил Пуаро.
Тут заговорил сержант Белл:
 Их тоже провозят, сэр, и в довольно больших количествах. Бриллианты и другие драгоценные камни нелегально поступают из Южной Африки, Австралии, а иногда и из Юго-Восточной Азии. Недавно во Франции одну молодую женщину, обычную туристку, какая-то случайная знакомая попросила захватить с собой в Англию туфли. Самые обыкновенные поношенные туфли, за которые даже пошлина не взимается. Женщине сказали, что их забыли впопыхах. Та согласилась, ничего не подозревая. К счастью, мы уже были в курсе. На таможне выяснилось, что каблуки у них нафаршированы алмазами.
 Однако простите, мосье Пуаро,  спросил старший инспектор Уайлдинг,  что именно вас интересует: наркотики или камни?
 И то и другое. Да и вообще, всякая дорогостоящая малогабаритная вещь. Мне кажется, я напал на след так называемой «службы перевозки» подобных товаров через Ла-Манш. Она вывозит из Англии краденые ювелирные изделия, драгоценные камни, а ввозит наркотики и опять же драгоценные камни. Компания, видимо, небольшая; розничной торговлей она не занимается, а сдает товар оптовику. И имеет на этом довольно большие деньги.
 Тут вы правы! Небольшая упаковка героина стоит десять, а то и двадцать тысяч фунтов, и при перевозке почти не занимает места. Так же, как и драгоценные камни.
 Понимаете ли,  продолжал Пуаро,  наиболее уязвимое звено в контрабандной торговле сами контрабандисты. Рано или поздно полиция начинает кого-то подозревать: стюардессу или любителя морских прогулок, имеющего свой катер; даму, то и дело катающуюся из Франции в Англию и обратно; фирму, торгующую импортными товарами и получающую непомерно большие прибыли; людей, живущих явно не по средствам. Но если контрабанду провозит человек, не связанный с подобного рода деятельностью, более того, если всякий раз это делают новые люди, то напасть на след практически невозможно.
Уайлдинг показал пальцем на рюкзак:
 Вы думаете, контрабанду провозят в них?
 Да. Кто сейчас меньше всего попадает под подозрение? Студенты. Честные, трудолюбивые студенты. Денег у них нет, багажа тоже; все их добро умещается в рюкзаке за спиной. Они катаются автостопом по Европе. Но если контрабандой начнет целенаправленно заниматься какой-нибудь определенный студент, то есть начнет все время курсировать по одному и тому же маршруту, то вы в конце концов обратите на него внимание; так что вся соль задумки в том, что люди, перевозящие контрабанду, сами об этом не должны знать, и, кроме того, их должно быть очень много.
Уайлдинг почесал подбородок.
 А как вы себе это представляете, мосье Пуаро?
Эркюль Пуаро пожал плечами.
 Это всего лишь догадки. Наверняка я в чем-то ошибаюсь, но думаю, в принципе я все же прав. Сначала на рынок поступает партия рюкзаков. Простые, обыкновенные рюкзаки, точь-в-точь такие же, как и все прочие, добротные, крепкие и удобные. Однако они отличаются от остальных: у них немного иначе устроено дно. Укрепляющая прокладка легко вынимается, и благодаря ее плотности и особой фактуре там можно спрятать камни или наркотики. Человек непосвященный никогда не догадается, ведь небольшая упаковка героина или кокаина почти не занимает места.
 Что ж, это вполне возможно!  подтвердил Уайлдинг.  Стало быть,  быстро прикинул он в уме,  за одну поездку можно привезти товара тысяч этак на пять-шесть, причем абсолютно безнаказанно.
 Совершенно верно,  сказал Эркюль Пуаро.  Alors! Готовые рюкзаки поступают в продажу. Возможно, даже не в один, а в несколько магазинов. Хозяин магазина может быть членом этой шайки, а может и нет. Вполне вероятно, что он продает их просто потому, что ему это выгодно его рюкзаки благодаря своей дешевизне пользуются большим спросом, чем у конкурирующих фирм. Разумеется, всем заправляет определенная группа людей, так или иначе связанная со многими лондонскими студентами. Их главарь либо сам студент, либо выдает себя за студента. Ребята едут за границу, где-то на обратном пути им подменяют рюкзак. Когда они возвращаются в Англию, на таможне их багаж почти не досматривается. Студент приезжает домой, распаковывает вещи и запихивает рюкзак в шкаф или просто кидает в угол. И вот тогда рюкзак снова заменяют. Впрочем, возможно, заменяют лишь укрепляющую дно прокладку.
 Вы полагаете, именно это и происходило на Хикори-роуд?
Пуаро кивнул.
 Но какие у вас доказательства, мосье Пуаро?
 Рюкзак был разрезан,  сказал Пуаро.  Почему? Явных причин нет, поэтому я попытался домыслить, что же произошло на самом деле. Начнем с того, что рюкзаки, которые в ходу на Хикори-роуд, слишком дешевые. Это странно. Далее, в общежитии произошел ряд эксцессов, но девушка, в них виновная, клятвенно уверяла, что рюкзака не трогала. Поскольку в остальных своих деяниях она созналась, почему бы ей было не сознаться в порче рюкзака? Вывод один: она говорила правду. А значит, у пытавшегося уничтожить рюкзак были на то свои основания Кстати сказать, разрезать рюкзак не так-то просто, Человек пойдет на это лишь в самой критической ситуации. Я понял, в чем дело, когда выяснилось, что рюкзак был разрезан примерно тогда же, когда в общежитие пришел полицейский. На самом-то деле его визит не имел никакого отношения к контрабанде наркотиков, но представьте себе логику преступника: вы замешаны в преступных деяниях, и вот однажды вечером вы возвращаетесь в общежитие, а вам сообщают, что в дом нагрянула полиция, и сейчас полицейский беседует наверху с миссис Хаббард. Вам тут же приходит в голову, что полиция напала на ваш след, а в доме как раз лежит только что привезенный из-за границы рюкзак, из которого еще не успели вынуть, или только что вынули, но недавно, товар. Однако если полиция что-то прознала, она, естественно, захочет осмотреть рюкзаки студентов, проживающих на Хикори-роуд. Взять рюкзак и унести его из дому опасно ведь за домом, возможно, следят, а спрятать его в общежитии не очень-то легко. И тогда вам остается только разрезать его на куски и спрятать их среди хлама в котельной; ничего лучше вы придумать не можете. Но даже если наркотиков в рюкзаке нет, все равно при тщательном анализе можно обнаружить их следы. Следовательно, рюкзак надо уничтожить. А наркотики или камни временно можно спрятать в коробке с солью для ванн Согласитесь, в моих предположениях есть рациональное зерно
 Да, но это всего лишь гипотеза,  возразил старший инспектор Уайлдинг.
 Возможно также, что с рюкзаком связано еще одно маленькое происшествие, которому раньше не придавалось особого значения. По словам Джеронимо, слуги-итальянца, однажды, когда в доме находилась полиция, в холле погас свет. Он пошел заменить лампочку, но не нашел ни одной запасной. А ведь он точно помнил, что всего два дня назад в ящике лежало несколько лампочек. Вполне возможно,  хотя доказательств у меня нет, возможно, человек, за которым водятся кое-какие грешки, человек, занимавшийся контрабандой и раньше, испугался, что полицейские могут его узнать. Поэтому он потихоньку выкрутил лампочку в холле, а запасные лампочки спрятал. В результате в холле горели только свечи,  при таком освещении его трудно было опознать. Но это, как я уже говорил, лишь предположение.
 Оригинальная мысль,  сказал Уайлдинг.
 И вполне убедительная, сэр,  с воодушевлением подхватил сержант Белл.  Знаете, мне все больше кажется, что это вполне вероятно.
 Но если вы правы,  продолжал Уайлдинг,  то контрабандисты орудуют не только на Хикори-роуд.
 О да.  Пуаро кивнул.  Их организация может охватывать целую сеть студенческих клубов, общежитии и так далее.
 Но между ними должно быть связующее звено,  сказал Уайлдинг.
 Такое звено есть, сэр,  впервые вставил слово инспектор Шарп,  или, вернее, было. Им была женщина, владевшая несколькими студенческими клубами и организациями. Хозяйка общежития на Хикори-роуд, миссис Николетис.
Уайлдинг метнул быстрый взгляд на Пуаро.
 Да,  подтвердил Пуаро.  Миссис Николетис подходит по всем статьям. Она, правда, сама не управляла этими заведениями, но была их владелицей. А на должность управляющего она старалась подыскать человека с безупречной репутацией и чистым прошлым. Миссис Николетис финансировала предприятие, но, на мой взгляд, руководила им лишь номинально.
 Гм,  сказал Уайлдинг.  Надо бы побольше узнать о миссис Николетис.
Шарп кивнул.
 Мы уже наводим о ней справки,  доложил он.  Расспрашиваем знакомых, выясняем прошлое. Делать это надо осторожно, чтобы не вспугнуть наших пташек. Но бабенка эта была, скажу я вам, сущий дьявол.
Он рассказал о поведении миссис Николетис во время обыска.
 Бутылки из-под бренди?  переспросил Уайлдинг.  Значит, она пила? Что ж, это облегчает дело. А что с ней теперь? Вы ее арестовали?
 Нет, сэр. Она умерла.
 Умерла?  Уайлдинг поднял брови.  Фокусы продолжаются?
 Похоже на то. Вскрытие покажет. Я лично думаю, что у нее начался запой. Причина? Наверное, не ожидала, что дело дойдет до убийства.
 Вы об убийстве Силии Остин? Выходит, девушка что-то знала?
 Что-то да,  сказал Пуаро,  но если можно так выразиться, сама не знала, что же она знает.
 То есть она не понимала, в чем дело?
 Вот-вот. Она не отличалась большим умом. Скорее всего, она не понимала смысла происходящего. Но могла что-то узнать или услышать и, ничего не подозревая, проговориться
 А как вы думаете, что именно она могла узнать или услышать?
 Я могу лишь догадываться,  ответил Пуаро.  Она упоминала какой-то паспорт. Может, у кого-нибудь в общежитии был фальшивый паспорт, с которым тот ездил за границу, и его обладатель очень боялся разоблачения. Она могла увидеть, как меняли рюкзак или прокладку на дне рюкзака, но при этом не понимала сути происходящего А может, она видела, как кто-то выкручивал лампочку в холле? И обмолвилась об этом в разговоре? О, mon Dieu!  с досадой воскликнул Пуаро.  Догадки! Догадки! Догадки! А улик нет. Как всегда, нет!
 Ничего,  сказал Шарп.  Для начала надо покопаться в прошлом миссис Николетис. Вдруг что-нибудь всплывет?
 Может, ее убрали, испугавшись, что она их выдаст? Она могла проболтаться?
 В последнее время она начала тайком пить.., значит, нервы ее были на пределе,  сказал Шарп.  Она могла не выдержать и во всем сознаться. Прийти с повинной.
 Но делами заправляла не она?
Пуаро покачал головой.
 Думаю, нет. Она была слишком на виду. Наверняка она много знала, но заправлял всем кто-то другой.
 А как вы думаете, кто же этот «другой»?
 Есть у меня кое-какие соображения, но я могу ошибаться. Да, скорее всего, я ошибаюсь.

Глава 16


Хикори-дикори-док!
Кто же получит свой срок?
Полиция в дом.
Студенты бегом.
Хикори-дикори-док!

продекламировал Найджел. И добавил:
 Сказать иль не сказать? Вот в чем вопрос.
Он налил себе еще одну чашку кофе и вернулся с ней к столу.
 Что сказать?  спросил Лен Бейтсон.
 Да так, кое-что.  Найджел беззаботно взмахнул рукой.
 Ну конечно, если ты можешь помочь следствию, то надо сейчас же сообщить в полицию,  неодобрительно заметила Джин Томлинсон.  Тебя никто не осудит.
 Джин опять взялась за проповеди,  съязвил Найджел.
 Moi, je n'aime pas les flies ,  добавил Рене.
 Так что сказать?  снова спросил Лен Бейтсон.
 То, что мы знаем,  ответил Найджел.  Друг о друге,  пояснил он свою мысль и обвел стол озорным взглядом.  Ведь согласитесь,  весело добавил он,  что мы знаем друг друга вдоль и поперек. Это вполне естественно, когда живешь под одной крышей.
 Но как определить, что важно, а что нет? Ведь многие вещи полиции не касаются!  страстно, с негодованием воскликнул мистер Ахмед Али, вспомнив язвительные замечания инспектора по поводу его коллекции открыток.
 Я слышал,  Найджел повернулся к мистеру Акибомбо,  у вас нашли много интересного.
Если Акибомбо и покраснел, то это было незаметно, но ресницы его смущенно задрожали.
 В моей стране много предрассудок,  сказал он.  Мой дедушка давал мне такие вещи, чтобы я привозил их сюда. Я сохранял их из-за жалость и уважение. Я сам современный и научный, я не верю колдовство, но поскольку я не совсем хорошо владею английский язык, я затруднился объяснить это полицейскому.
 Даже у нашей малышки Джин, наверно, есть секреты,  сказал Найджел, устремив взгляд на мисс Томлинсон.
Джин в сердцах воскликнула, что не позволит себя оскорблять.
 Я уеду отсюда,  сказала она,  в Ассоциацию молодых христианок!
 Смилуйся, Джин,  взмолился Найджел.  Мы больше не будем.
 Отвяжись от нее, Найджел,  устало сказала Вэлери.  Поймите, полиции ничего не оставалось, как обыскать дом.
Колин Макнабб откашлялся.
 По-моему,  изрек он менторским тоном,  полиции следовало ввести нас в курс дела. Что именно явилось причиной смерти миссис Николетис?
 Наверное, нам скажут во время дознания,  раздраженно откликнулась Вэлери.
 Не уверен,  сказал Колин.  Я лично считаю, что они отложат дознание.
 У нее стало плохо с сердцем, да?  спросила Патрисия.  Она ведь упала на улице.
 Она была пьяна, когда ее доставили в участок,  пояснил Лен Бейтсон.
 Значит, она все-таки пила,  протянула Джин.  А я, представьте себе, всегда это подозревала. Говорят, когда полиция обыскивала дом, у нее в буфете нашли гору пустых бутылок из-под бренди,  добавила она.
 Наша Джин все про всех знает,  поддел ее Найджел.
 Теперь понятно, почему она бывала такой странной,  сказала Патрисия. Колин опять откашлялся.
 Знаете, я случайно видел, как она заходила в субботу вечером в «Ожерелье королевы», я как раз возвращался домой.
 Там-то она и наклюкалась,  сказал Найджел.
 Значит, она умерла от слишком большой дозы алкоголя?  спросила Джин.
Лен Бейтсон замотал головой.
 От кровоизлияния в мозг? Вряд ли.
 Боже мой, неужели вы думаете, что ее тоже убили?  спросила Джин.
 Наверняка,  сказала Салли Финч.  Вот уж чему не удивлюсь.
 Пожалуйста,  сказал Акибомбо.  Я правильно понял? Вы думаете, что ее кто-то убил?
Он вертел головой, заглядывая в лица соседей.
 Пока что у нас нет оснований так думать,  сказал Колин.
 Но кому нужно было ее убивать?  затараторила Женевьев.  Она что, купалась в деньгах? Да, если она была богатой, значит, ее правда могли убить.
 Она была просто несносной, моя радость,  сказал Найджел.  По-моему, у каждого руки чесались ее укокошить. Лично я много раз собирался,  добавил он, весело уплетая мармелад.


 Салли, можно я тебя спрошу одну вещь? Из-за то, что говорили на завтрак. Я очень много думал.
 На твоем месте я не стала бы много думать, Акибомбо,  сказала Салли.  Это вредно для здоровья.
Салли с Акибомбо обедали в летнем ресторане в Риджентс-парке,  по календарю лето уже наступило, и ресторан открыли.
 Все утро,  мрачно начал Акибомбо,  я был очень расстроен. Я не мог правильно отвечать на вопросы преподаватель. Он был мной сердит. Он сказал, я переписываю много книг и не думаю сам. Но я приехал в Англия, чтобы приобретать знания из книги, и мне кажется, книги говорят лучите, чем говорю я, потому что я не говорю хорошо по-английски. И кроме того, сегодня утром я мог думать только о том, что происходит на Хикори-роуд, и о трудности, которые там есть.
 Как я тебя понимаю,  сказала Салли.  Я тоже все утро не могла сосредоточиться.
 Поэтому я прошу тебя, пожалуйста, сказать мне несколько вещи, потому что я очень много думал.
 Ну, валяй, рассказывай, о чем ты думал.
 Я думал об этом.., бореном.., бореном
 Бореном? О борной кислоте, что ли?
 Я не хорошо понимаю. Это кислота, да? Кислота, как серная, да?
 Ну, не как серная, нет,  сказала Салли.
 Это не для лабораторные эксперименты?
 Никогда не слышала, чтобы с борной кислотой проводились эксперименты. По-моему, она совсем не едкая и безобидная.
 Ты хочешь сказать, что ее можно класть в глаза?
 Ну да. Для этого она и существует.
 Ага, значит, объяснение такое. Мистер Чандра Лал, он имеет маленькую белую бутылку с белый порошок, и он кладет порошок в горячий вода и моет с ней глаза. Он держит это в ванной, и когда один день ее там нет, он становится очень сердитый. Это значит бореный кислота, да?
 Но что ты все про борную да про борную?
 Я скажу тебе скоро. Не сейчас. Я должен еще думать.
 Думать думай, но особо не выступай,  сказала Салли.  Я не хочу, чтобы и ты отправился на кладбище.


 Вэлери, ты не могла бы дать мне совет?
 Ну, конечно. Джин, хотя, честно говоря, не понимаю, зачем люди приходят советоваться. Ведь потом они все равно поступают по-своему.
 Но для меня это вопрос совести.
 Тогда ты не по адресу обратилась, у меня ведь нет ни стыда, ни совести!
 Не говори так, Вэлери!
 Я говорю как есть.  Вэлери погасила окурок.  Я вожу контрабандой парижские тряпки, беспардонно вру образинам, которые приходят к нам в салон, уверяю их, что они писаные красавицы. Я даже езжу зайцем в автобусе, когда у меня нет денег. Ну, да ладно, шутки в сторону. Что у тебя стряслось?
 Вэлери, ты помнишь, что Найджел сказал за завтраком? Как ты думаешь, можно выдавать чужие секреты?
 Что за дурацкий вопрос! Ты не могла бы выразиться поточнее? О чем ты говоришь?
 О паспорте.
 О паспорте?  удивленно приподнялась Вэлери.  О каком?
 О паспорте Найджела. Он у него фальшивый.
 У Найджела?  с сомнением протянула Вэлери.  Не может быть. Ни за что не поверю.
 Но это так. И знаешь, по-моему, тут что-то нечисто Я слышала, как полицейский говорил, что Силия знала про какой-то паспорт. А вдруг она знала про его паспорт, и он ее убил?
 Звучит весьма мелодраматично,  сказала Вэлери.  Но, по-моему, все это чушь. Кто тебе рассказал про паспорт?
 Я сама видела.
 Ты? Когда?
 Совершенно случайно,  сказала Джин.  Мне нужно было взять кое-что, и я по ошибке заглянула в портфель Найджела. Он стоял рядом с моим на полке в гостиной.
 Ну это ты рассказывай кому-нибудь другому.  Вэлери скептически усмехнулась.  Признавайся, что ты делала? Копалась в чужих вещах?
 Ну что ты! Конечно нет!  Голос Джин звенел от праведного гнева.  Я никогда не роюсь в чужих вещах. За кого ты меня принимаешь? Просто я задумалась, по ошибке открыла его портфель и стала перебирать бумажки
 Послушай, Джин, не морочь мне голову. Портфель Найджела гораздо больше, чем твой, и потом, он другого цвета. Раз уж ты призналась, что рылась в его вещах, надо признать и все остальное. Ну ладно, не будем уточнять. Тебе представился случай порыться в его вещах, и ты им воспользовалась.
Джин вскочила.
 Знаешь, Вэлери, если ты будешь издеваться надо мной и говорить гадости, я
 Успокойся, дурочка. Садись и рассказывай. Ты меня заинтриговала. Я хочу узнать, в чем дело.
 Ну вот, а там лежал паспорт,  сказала Джин.  На самом дне. Паспорт какого-то Стэнфорда или Стэнли, не помню. «Как странно, что Найджел таскает с собой чужой паспорт»,  подумала я. А потом раскрыла и увидела его фотографию! Так что Найджел-то наш ведет двойную жизнь! И вот я не знаю, должна ли сообщить об этом в полицию? Как ты считаешь?
Вэлери рассмеялась.
 Бедняжка!  сказала она.  Боюсь, что все объясняется очень просто. Пат рассказывала мне, что Найджел должен был сменить фамилию, чтобы получить наследство. Или не наследство?.. В общем, какие-то деньги. Уж такое ему поставили условие. Он сделал это вполне официально, «взял одностороннее обязательство», так, по-моему, говорят юристы. Ничего противозаконного тут нет. По-моему, его настоящая фамилия как раз и была то ли Стэнфилд, то ли Стэнли.
 А-а.  Джин явно была разочарована.
 Если ты мне не веришь, спроси Пат,  сказала Вэлери.
 Да нет.., верю.., наверно, я действительно ошиблась.
 Ничего, может, в другой раз повезет,  усмехнулась Вэлери.
 Не понимаю, о чем ты.
 Ты ведь спишь и видишь, как бы напакостить Найджелу. Как бы натравить на него полицию.
 Можешь мне не верить, Вэлери,  Джин встала,  но я всего лишь хотела исполнить свой долг.  И она вышла из комнаты.
 О, черт!  воскликнула Вэлери. В комнату постучали, и вошла Салли.
 Что с тобой, Вэлери? Ты расстроена?
 Да все из-за Джин! Омерзительная девка! Слушай, а может, это она прихлопнула беднягу Силию? Я бы с ума сошла от радости, увидев ее на скамье подсудимых.
 Вполне разделяю твои чувства,  сказала Салли.  Но думаю, это маловероятно. Вряд ли Джин отважилась бы кого-нибудь прихлопнул.
 А что ты думаешь о мисс Ник?
 Прямо не знаю. Но, наверно, нам скоро скажут
 Я почти на сто процентов уверена, что ее тоже убили,  сказала Вэлери.
 Но почему? Что вообще здесь творится? Объясни мне!
 Если бы я знала! Салли, а ты никогда не приглядывалась к людям?
 Как это, Вэл, приглядывалась?
 Ну, очень просто, смотрела и спрашивала про себя: «А может, это ты?» Салли, я чувствую, что среди нас сумасшедший. Не просто немного с приветом, а настоящий сумасшедший.
 Очень может быть,  ответила Салли и, вздрогнув, тут же добавила:
 Ой, Вэл, мне страшно.


 Найджел, я должна тебе кое-что рассказать.
 Да-да, Пат?  Найджел лихорадочно рылся в ящиках комода.  Черт побери, куда подевались мои конспекты? Мне кажется, я их засунул сюда.
 Ах, Найджел, ну что ты устраиваешь?! Опять все раскидал, а ведь я недавно тут убиралась!
 Отстань, ради Бога! Должен же я найти конспекты.
 Найджел, я прошу, выслушай меня!
 О'кей. Пат, не переживай. В чем дело?
 Я должна тебе кое в чем признаться.
 Надеюсь, не в убийстве?  спросил Найджел своим обычным развязным тоном.
 Ну, конечно, нет!
 И то хорошо. Так в каких же грешках ты решила покаяться?
 Как-то раз я пришла к тебе.., я заштопала твои носки и хотела положить их в ящик
 Ну и что?
 Я увидела там пузырек с морфием. Помнишь, ты говорил мне, что взял его в больнице?
 Ну да, а ты задала мне взбучку.
 Погоди, Найджел Понимаешь, ведь морфий лежал в ящике, прямо на виду, и его мог кто угодно взять.
 Да ладно тебе! Кому, кроме тебя, нужны мои носки?
 Но я побоялась оставлять его в ящике Да-да, я помню, ты говорил, что тут же его выкинешь, как только выиграешь пари, но пока суд да дело, морфий лежал бы в ящике
 Конечно. Я же тогда еще не достал третий обещанный на спор яд.
 Ну я и подумала, что нечего оставлять его на виду. И поэтому я взяла пузырек, все из него вытряхнула и насыпала туда соды. Она с виду похожа на морфий.
Найджел прервал поиски потерянных конспектов.
 Ничего себе!  сказал он.  Ты это серьезно? Значит, когда я клялся и божился Лену с Колином, что в пузырьке сульфат или как его.., тартрат морфия, там на самом деле была обычная сода?
 Да. Понимаешь
Найджел не дослушал ее. Нахмурив лоб, он принялся рассуждать вслух:
 Да, тогда, пожалуй, на самом деле я не выиграл Конечно, я и понятия не имел
 Но, Найджел, держать его в комоде было действительно опасно!
 Замолчи, Пат, вечно ты кудахчешь, как курица! Лучше скажи, что ты сделала с морфием?
 Я пересыпала его в пузырек из-под соды и засунула поглубже в ящик, где у меня хранятся носовые платки.
Найджел оторопело уставился на нее.
 Ей-богу, Пат, твоя логика просто уму непостижима. Чего ради ты это сделала?
 Я думала, так будет надежней.
 Но, радость моя, в таком случае надо было держать его за семью замками, а иначе какая разница, где ему лежать: среди моих носков или твоих платков?
 И все-таки разница есть. Ведь у меня отдельная комната, а ты живешь не один.
 Ты что же думаешь, что старина Лен мог бы у меня его спереть?
 Я вообще не собиралась тебе ничего рассказывать, но теперь молчать нельзя. Потому что, понимаешь, он исчез!
 Исчез? Может, его полицейские оприходовали?
 Нет. Он исчез раньше.
 Ты хочешь сказать, что Найджел просто оцепенел от ужаса.  Нет-нет, погоди, давай разберемся. Значит, по дому гуляет пузырек, на котором написано «пищевая сода», а на самом деле там.., морфий, и когда у кого-нибудь заболит живот, он может выпить эту дрянь? Целую чайную ложку? Боже мой, Пат! Что ты наделала? Ну, какого черта ты не выкинула эту мерзость от греха подальше, раз уж тебе так не нравилось, что он лежит у меня в комоде?!
 Потому что я посчитала, что это очень ценный препарат и его надо вернуть обратно в больницу. Я хотела тут же, после того как ты выиграешь пари, отдать морфий Силии и попросить ее положить его на место.
 А ты точно его не отдавала?
 Ну, нет же, конечно. Ты что думаешь, я его ей отдала, и она этого наглоталась, когда решила покончить с собой? Значит, по-твоему, это я виновата в ее смерти?
 Да ничего я не думаю, успокойся. Когда он исчез?
 Точно не знаю. Я хватилась его за день до смерти Силии. В ящике его не было, но я тогда подумала, что, наверно, я положила его в другое место.
 Он исчез до ее смерти?
 Наверное,  сказала Патрисия, бледнея,  наверное, я поступила очень глупо.
 Это еще мягко сказано!  воскликнул Найджел.  Вот что получается, когда в голове пусто, а энергии хоть отбавляй!
 Найджел Как ты думаешь, мне надо заявить в полицию?
 О черт! В полицию!  схватился за голову Найджел.  Не знаю. Наверное, надо. И теперь во всем обвинят меня!
 Ах, нет! Найджел, миленький! Это я виновата.., я
 Я украл эту дрянь, будь она проклята,  сказал Найджел.  Тогда мне это казалось забавной проделкой. Но теперь.., я уже слышу язвительный голос обвинителя.
 Прости меня. Ведь я убрала морфий, потому что хотела сделать как
 Ну да, как лучше. Я знаю. Знаю! Послушай, Пат, и все-таки я не верю, что он исчез. Ты засунула его куда-то и забыла. С тобой это бывает
 Да, но
Она колебалась, на ее напряженном лице промелькнула тень сомнения.
Найджел резко встал.
 Пойдем к тебе и перероем все ящики.


 Найджел, но там мое нижнее белье!
 Ну, Пат, ты даешь! Нашла время изображать оскорбленную невинность! Лучше скажи, ты не могла засунуть пузырек в ящик с трусиками?
 Могла, но я точно уверена, что я не
 Мы ни за что не можем ручаться, пока не обыщем весь дом. И я не отступлюсь, пока этого не сделаю.
Раздался легкий стук в дверь, и вошла Салли Финч. Глаза ее округлились от удивления. Пат сидела на кровати, сжимая в руках носки Найджела, ящики комода были выдвинуты. Найджел, как почуявший дичь терьер, зарылся с головой в груду свитеров, а вокруг в беспорядке валялись трусики, лифчики, чулки и прочие предметы женского туалета.
 Ради всего святого, что здесь происходит?  спросила Салли.
 Соду ищем,  бросил через плечо Найджел.
 Соду? Зачем?
 У меня боли,  ухмыльнулся Найджел.  Страшные боли.  Он похлопал себя по животу.  И облегчить мои страдания может только сода.
 У меня, по-моему, где-то есть.
 Увы, Салли, твоя сода мне как мертвому припарки. Мои колики может утихомирить только сода нашей драгоценной Пат.
 Сумасшедший,  сказала Салли.  Слушай, чего ему надо, Пат?
Патрисия уныло покачала головой.
 Салли, может, ты видела мою соду?  спросила она.  Там оставалось совсем на донышке.
 Нет.  Салли с любопытством поглядела на нее. Потом наморщила лоб.  Хотя постой Кажется, кто-то.., впрочем, нет Пат, у тебя есть марка? Мне нужно отправить письмо, а у меня марки кончились.
 Вон там, в ящике.
Салли выдвинула неглубокий ящик письменного стола, взяла блок марок, оторвала одну, приклеила ее к конверту, который держала в руках, сунула остальные обратно и положила на стол пару монет.
 Спасибо. Слушай, там у тебя письмо, хочешь, я его заодно отправлю?
 Отправь.., хотя, нет, не надо.., я потом сама
Салли кивнула и вышла из комнаты.
Пат выронила носки и нервно переплела пальцы.
 Найджел!
 Да?  Найджел уже кончил рыться в ящиках и теперь, стоя перед платяным шкафом, выворачивал карманы пальто.
 Я тебе еще не все рассказала.
 Пат, ты меня решила доконать? Что ты еще натворила?
 Я боюсь, ты будешь сердиться.
 Сердиться я уже не в состоянии. Я себе места не нахожу от страха. Если Силию отравили ядом, который я имел дурость украсть, мне придется просидеть за решеткой ой-ой-ой сколько лет, если меня, конечно, не повесят
 Нет, Найджел, я о другом. Я хотела поговорить с тобой об отце.
 О ком?  Найджел повернулся к Пат и оторопело уставился на нее.
 Ты знаешь, что он серьезно болен?
 Меня это не волнует.
 Вчера по радио передавали: «Сэр Артур Стэнли, выдающийся исследователь-химик, находится в очень тяжелом состоянии».
 Вот что значит быть знаменитым! О твоих болячках трезвонят по всему миру!
 Найджел, если он при смерти, ты должен с ним помириться.
 Еще чего не хватало!
 Но он умирает
 Подыхающая свинья не лучше здорового борова.
 Ну зачем ты, Найджел Нельзя же быть таким жестоким.., надо уметь прощать.
 Знаешь что, Пат! Я тебе, кажется, уже говорил: он убил мою мать!
 Ну да, да. И я знаю, что ты ее очень любил. Но я думаю, Найджел, ты иногда преувеличиваешь. Мужья часто ведут себя плохо по отношению к женам, а те переживают. Но говорить, что отец убил твои мать, нехорошо. Ведь это не правда!
 Я смотрю, ты все знаешь?
 Я знаю, что когда-нибудь ты пожалеешь о том, что не помирился с отцом перед его смертью. И поэтому Пат запнулась, но собралась с духом и продолжила:
 поэтому я написала ему письмо.
 Ты ему написала? Так вот, значит, какое письмо предлагала отправить Салли!  Он ринулся к письменному столу.  Ясно!
Он схватил конверт, на котором уже стоял адрес и была наклеена марка, лихорадочно, нервно разорвал его на мелкие клочки и бросил в корзину для бумаг.
 Вот тебе! И не смей больше этого делать!
 Но, право же, Найджел, ты ведешь себя как ребенок. Ты, конечно, можешь разорвать письмо, но я напишу еще!
 Ты неисправимо сентиментальна. А тебе никогда не приходило в голову, что я не преувеличиваю, говоря о том, что он ее убил? Если это так и есть? Мама умерла от слишком большой дозы мединала. При дознании было установлено, что она приняла его по ошибке. Но это не правда. Это он отравил ее. Он хотел жениться на другой женщине, а мама не давала ему развода. История самая что ни на есть банальная. Скажи, как бы ты поступила на моем месте? Выдала бы его полиции? Но мама, наверно, была бы против У меня был один выход: я сказал этому подлецу все, что о нем думаю, и ушел Навсегда. Я даже изменил фамилию.
 Найджел!.. Прости меня!.. Я понятия не имела
 Ну хорошо, теперь ты знаешь. Уважаемый и знаменитый Артур Стэнли, великий исследователь, сделавший потрясающие открытия Он жил припеваючи Но его красотка все равно не вышла за него замуж. Она дала ему отставку. Наверное, догадалась, почему умерла его жена
 Найджел, дорогой, какой ужас! Прости меня!
 Ладно. Не будем об этом. Лучше поговорим о соде, черт бы ее побрал! Ну подумай, куда ты могла засунуть этот пузырек. Сядь, соберись с мыслями и постарайся вспомнить, Пат!


Женевьев вошла в гостиную в крайнем возбуждении. Вошла и дрожащим шепотом заявила, глядя на сидящих в комнате:
 Ну теперь-то я знаю, знаю наверняка, кто убил малышку Силию!
 Кто? Говори, не тяни!  потребовал Рене.  Что ты такого узнала?
Женевьев осторожно оглянулась, желая удостовериться, что дверь в гостиную закрыта. Потом сказала, понизив голос:
 Ее убил Найджел Чэпмен.
 Найджел? Но почему?
 А вот почему. Я сейчас шла по коридору и вдруг услышала голоса в комнате Патрисии. Там был Найджел.
 Найджел? В комнате Патрисии?  осуждающим тоном переспросила Джин.
Но Женевьев торопливо продолжала:
 И он говорил, что его отец убил его мать и что pour са он изменил фамилию. По-моему, все ясно. Отец его закоренелый преступник, и, значит, на Найджеле от рождения лежит Каинова печать.
 Вполне возможно,  откликнулся мистер Чандра Лал, с явным удовольствием.  Вполне. Он такой необузданный, этот Найджел, такой неуравновешенный. Он совсем не владеет собой. Ведь правда же?  Он с надменным видом обратился к Акибомбо, который с готовностью закивал курчавой черной головой и расплылся в белозубой улыбке.
 Я всегда чувствовала,  сказала Джин,  что у Найджела нет никаких моральных устоев. Он просто чудовище.
 Я думаю, это убийство на почве секса,  сказал мистер Ахмед Али.  Он спал с девушкой, а потом убил ее. Ведь она была хорошая, порядочная и хотела, чтобы он на ней женился
 Вздор!  вдруг взорвался Леонард Бейтсон.
 Что ты сказал?
 Я сказал: вздор!

Глава 17

Сидя в кабинете Шарпа, Найджел нервно ерзал на стуле под суровым взглядом инспектора. Слегка запинаясь, он закончил свой рассказ.
 Вы отдаете себе отчет, мистер Чэпмен, насколько все серьезно? Я не преувеличиваю.
 Конечно, отдаю. Неужели я пришел бы сюда, если бы не считал, что нужно срочно что-то делать?
 И вы утверждаете, что мисс Лейн не может точно припомнить, когда она в последний раз видела пузырек, в который пересыпала морфий?
 Она совершенно не может собраться с мыслями. Чем больше она думает, тем больше запутывается. Сказала, что она ужасно нервничает, поэтому я и пришел сюда, а она пусть попробует сосредоточиться.
 Нам лучше сразу же поехать на Хикори-роуд. Но не успел инспектор договорить, как телефон на столе зазвонил, и констебль, записывавший показания Найджела, снял трубку.
 Это мисс Лейн,  сказал он.  Просит позвать мистера Чэпмена.
Найджел перегнулся через стол и схватил трубку.
 Пат? Это я, Найджел.
Послышался взволнованный, срывающийся голос девушки, она говорила, глотая слезы:
 Найджел! Кажется, я поняла. Я хочу сказать, мне кажется, я знаю, кто его взял.., ну, из ящика.., понимаешь, его мог взять только один человек
Она неожиданно умолкла.
 Пат! Алло! Пат, ты слышишь меня? Кто это. Пат?
 Я сейчас не могу говорить. Потом. Ты скоро придешь?
Телефон стоял близко, и констеблю с инспектором было слышно каждое слово. Инспектор кивнул, поймав вопросительный взгляд Найджела.
 Скажите, что мы едем.
 Мы выезжаем,  сказал Найджел.  Прямо сейчас.
 Ага. Хорошо. Я буду ждать вас в комнате.
 Пока, Пат.
За недолгий путь до Хикори-роуд никто не произнес ни слова. «Неужели наконец дело сдвинулось с мертвой точки?  гадал Шарп.  Интересно, Патрисия Лейн действительно что-то знает или это лишь ее домыслы? Но наверняка она вспомнила что-то.., с ее точки зрения, очень важное». Он решил, что она звонила из холла и поэтому не могла говорить свободно вечером там полно народу.
Найджел открыл дверь своим ключом, и они вошли. Проходя мимо гостиной, Шарп увидел лохматую рыжую голову Леонарда Бейтсона, склоненную над книгами.
Найджел провел их наверх в комнату Пат, постучался и вошел.
 Привет, Пат! Ну, вот и мы
И осекся, словно внутри у него что-то оборвалось. Шарп заглянул через его плечо в комнату, и перед его глазами предстала страшная картина Патрисия Лейн лежала на полу.
Инспектор мягко отстранил Найджела, подошел к скорчившемуся телу, встал на колени, поднял голову девушки, несколько мгновений пристально вглядывался в ее лицо, а потом осторожно положил голову на пол. Когда он поднялся с колен, лицо его было мрачным, у губ легла жесткая складка.
 Нет!  воскликнул Найджел высоким неестественным голосом.  Нет! Нет!! Нет!!!
 Увы, мистер Чэпмен. Она мертва.
 Нет! Нет! Только не Пат! Боже мой, Пат, глупышка Отчего она
 Вот, посмотрите.
Орудие убийства было весьма простым: мраморное пресс-папье, засунутое в шерстяной чулок.
 Удар пришелся по затылку. Такая штука срабатывает безотказно. Не знаю, утешит ли это вас, мистер Чэпмен, но она даже не успела понять, что произошло.
Найджел, дрожа, опустился на кровать.
 Это мой носок Она собиралась его заштопать О господи, она собиралась его заштопать!
Внезапно он разрыдался. Он плакал, как ребенок, отчаянно и безутешно.
Шарп продолжал размышлять вслух:
 Она хорошо знала этого человека. Он взял пресс-папье и тихонько запихнул его в носок. Вам знакома эта вещь, мистер Чэпмен?
Он отогнул край носка и показал пресс-папье Найджелу.
Тот, всхлипывая, ответил:
 Оно всегда стояло на столе у Пат. Это Люцернский лев.
Найджел закрыл лицо руками.
 Пат О, Пат! Что я буду без тебя делать?
Потом вдруг выпрямился и тряхнул головой, откинув со лба взлохмаченные светлые волосы.
 Я убью того, кто это сделал! Я убью его! Изверг, мерзавец!
 Успокойтесь, мистер Чэпмен, успокойтесь. Конечно, я понимаю ваши чувства. Какая страшная жестокость!
 Пат никому не причиняла зла
Инспектор Шарп проводил Найджела до дверей, выражая ему свои соболезнования. Потом вернулся в комнату и, наклонившись над мертвой девушкой, осторожно вытащил что-то из ее руки.


Джеронимо, по лбу которого катились капли пота, смотрел на полицейских испуганными черными глазами.
 Я ничего не вижу. Ничего не слышу, верьте мне. Я ничего совсем не знаю. Я с Марией в кухня. Я начинаю готовить минестрони. Я теру сыр
Шарп прервал его словоизлияния.
 Никто вас не обвиняет. Мы просто хотим кое-что уточнить. Кто был в общежитии после шести часов?
 Я не знаю. Как я могу знать?
 Но вам же из кухонного окна прекрасно видно, кто входит в дом, а кто выходит, не так ли?
 Да-да
 В таком случае расскажите нам.
 Они все время ходят туда-сюда в это время.
 Кто был в доме с шести вечера до нашего приезда, до без двадцати пяти семь?
 Все, кроме мистер Найджел, миссис Хаббард и мисс Хобхауз.
 Когда они ушли?
 Миссис Хаббард уходила перед чай, она еще на улица.
 Так. Дальше.
 Мистер Найджел уходил полчаса назад, приблизительно. Около шесть часов. Он был очень расстроенный. Он пришел с вами сейчас.
 Ага, хорошо.
 Мисс Вэлери, она выходила ровно в шесть. По радио как раз время: пип-пип-пип. Она одетая для коктейль, очень нарядный. Она еще не пришла.
 А все остальные были здесь?
 Да, сэр. Все.
Шарп заглянул в записную книжку. Он отметил время, когда звонила Патрисия. Это произошло в шесть минут седьмого.
 Значит, все уже были здесь? А может, кто-нибудь пришел в промежутке между шестью и половиной седьмого?
 Только мисс Салли. Она ходила посылать письмо почтовый ящик и возвращался.
 Вы не знаете, когда точно она вернулась?
Джеронимо наморщил лоб.
 Она возвращалась, когда были новости.
 Стало быть, после шести?
 Да, сэр.
 А что именно передавали?
 Не помню, сэр. Но не спортивные новости. Потому что, когда по радио спорт, мы выключаемся.
Шарп мрачно усмехнулся. Весьма широкий простор для деятельности. Исключить можно было только Найджела Чэпмена, Вэлери Хобхауз и миссис Хаббард. Предстоял долгий, утомительный допрос. Кто был в гостиной, кто нет? Кто мог за кого поручиться? Вдобавок ко всему у многих студентов, особенно у азиатов и африканцев, отсутствует чувство времени.
Работенка инспектора ждала незавидная. Но выполнить ее было необходимо.


Обстановка в комнате миссис Хаббард была гнетущей. Сама миссис Хаббард, еще не успевшая переодеться в домашнее платье, сидела на диване; ее милое круглое лицо вытянулось, в глазах застыла тревога. Шарп с сержантом Коббом сели за маленький столик.
 Наверное, она звонила отсюда,  сказал Шарп.  После шести в гостиной было много народу, и все утверждают, что из холла в это время никто не звонил. Конечно, целиком полагаться на этот контингент нельзя, они никогда не следят за временем. И все же скорее всего она звонила отсюда. Вас не было, миссис Хаббард, но ведь вы, наверное, не запираете дверь?
Миссис Хаббард замотала головой.
 Нет Миссис Николетис всегда запирала, а я нет
 Хорошо. Значит, Патрисия Лейн звонила отсюда, она была страшно взволнована тем, что вспомнила. А когда она разговаривала, кто-то сюда заглянул или вошел. И тут Патрисия замолчала, повесила трубку. Почему? Может, потому что именно этого человека она и подозревала? Или же просто решила, что осторожность не помешает? Оба предположения вполне вероятны, но я лично склоняюсь к первому.
Миссис Хаббард закивала, соглашаясь с инспектором.
Тот продолжал:
 За Патрисией, очевидно, следили. Может быть, подслушивали под дверью. Потом вошли, с явным намерением помешать ей договорить. А потом лицо Шарпа помрачнело,  она пошла с Патрисией, непринужденно болтая о пустяках. Может, Патрисия обвинила ее в пропаже соды, а она попыталась оправдаться.
Миссис Хаббард резко спросила:
 Почему вы говорите «она»?
 М-да, забавная вещь местоимение! Когда мы обнаружили труп, Найджел Чэпмен сказал: «Я убью того, кто это сделал. Я убью его!» «Его», отметьте! Найджел Чэпмен был абсолютно уверен, что убийца мужчина. Может, потому что представление о жестокости и насилии ассоциируется у него с мужчиной. А может, он кого-нибудь подозревает. Мы еще успеем выяснить, что к чему. Но я лично склонен думать, что убийца женщина.
 Почему?
 Очень просто. Кто-то пошел с Патрисией к ней в комнату, и она восприняла это вполне естественно. Следовательно, это была девушка. Юноши крайне редко заходят на женскую половину, не так ли, миссис Хаббард?
 Да. Это нельзя назвать непреложным правилом, но оно соблюдается довольно четко.
 Комнаты юношей находятся в другом крыле. Если предположить, что разговор Патрисии с Найджелом до его прихода в полицию был кем-то подслушан, то подслушать его могла, очевидно, женщина.
 Я вас понимаю. Некоторые девушки действительно любят постоять у чужих дверей.  Она покраснела и добавила извиняющимся тоном:
 Впрочем, я слишком резко выразилась. Ведь на самом деле, хотя дом наш сработан на совесть, внутри он неоднократно перестраивался. А новые перегородки такие тоненькие. Через них все слышно. Правда, Джин действительно любит подслушивать, что есть то есть. Это у нее в крови. И когда Женевьев услышала, что Найджел разговаривает с Пат, она не преминула остановиться, пытаясь расслышать каждое слово. Это тогда, когда Найджел говорил, что его мать отравили.
Инспектор кивнул. Он уже успел побеседовать с Салли Финч, Джин Томлинсон и Женевьев.
 А кто живет рядом с Патрисией?  спросил он.
 С одной стороны Женевьев, но там капитальная стена, через нее вряд ли что можно услышать. С другой, ближе к лестнице,  комната Элизабет Джонстон, между комнатами тонкая перегородка.
 Круг несколько сужается,  подытожил инспектор.  Француженка слышала конец разговора, а собиравшаяся на почту Салли Финч начало. Следовательно, кому-либо еще что-то подслушать было практически невозможно, разве только что немножко из середины разговора. Весь же разговор могла подслушать, пожалуй, только Элизабет Джонстон, чья комната за тонкой перегородкой, но уже совершенно точно установлено, что в это время Элизабет находилась в гостиной.
 И никуда оттуда не выходила?
 Нет, она ходила в свою комнату за книгой. Как всегда, никто не помнит, когда именно.
 Это мог сделать любой из студентов,  растерянно добавила миссис Хаббард.
 Если полагаться только на их слова, то да, однако у нас есть кое-что еще.
Он достал из кармана маленький пакетик.
 Что это?  заволновалась миссис Хаббард. Шарп улыбнулся.
 Волосы.  Патрисия Лейн сжимала их в кулаке.
 Вы хотите сказать, что
В дверь постучали.
 Войдите!  откликнулся инспектор. Дверь распахнулась, и на пороге вырос Акибомбо. Его черное лицо расплылось в широкой улыбке.
 Пожалуйста,  сказал он.
Инспектор Шарп раздраженно перебил его:
 Да, мистер.., м-м.., что у вас там?
 Пожалуйста, мне необходимо делать заявление. Очень важный заявление, проливающий свет на этот печальный трагедия.

Глава 18

 Хорошо, мистер Акибомбо,  уступил инспектор Шарп,  рассказывайте, я вас слушаю.
Акибомбо предложили стул. Он сел, глядя на обратившихся в слух инспектора и миссис Хаббард.
 Благодарю вас. Я начинаю?
 Да-да, пожалуйста.
 Видите ли, иногда у меня бывает неприятный ощущение в области желудок.
 Ай-ай-ай!
 Меня тошнит, как выражается мисс Салли, но в действительности меня не совсем тошнит. Я хочу сказать, у меня нет рвота.
 Да-да.  Инспектор Шарп с трудом сдерживался, выслушивая эти физиологические подробности.  Очень вам сочувствую. Но вы собирались рассказать
 Может, это от непривычная пища. У меня здесь,  Акибомбо точно указал где,  очень наполнено. И еще я думаю, меня тошнит, потому что нам дают мало мясо и много.., как это говорится.., углеродов.
 Углеводов,  машинально поправил инспектор.  Но я не понимаю
 Иногда я пью маленький таблетка, мятный сода, а иногда порошок для желудок. Что именно не важно, главное что из меня сразу выходит много воздуха.  Мистер Акибомбо весьма реалистично изобразил отрыжку.  После этого,  он ангельски улыбнулся,  я чувствую себя гораздо лучше, гораздо лучше.
Лицо инспектора густо побагровело, а миссис Хаббард властно произнесла:
 Мы все прекрасно понимаем. Ближе к делу!
 Да. Конечно. Как я говорил, это случилось в начале прошлой неделя.., я точно не помню. Макароны были очень хорошие, и я очень много кушал и потом чувствовал очень плохо. Я пытался работать для моего преподавателя, но думать, когда здесь,  Акибомбо опять продемонстрировал где,  наполнено, очень трудно. Это было после ужин, и в гостиной была только Элизабет. Я говорю: «У тебя есть сода или порошок для желудок? Мой кончился». А она говорит: «Нет». «Но,  говорит она,  я видела у Пат в комод, когда возвращала ей носовой платок. Я тебе принесу,  говорит она.  Пат не будет сердиться». И она ходила наверх и приносила мне пузырек. Почти пустой, сода почти нет. Я говорил спасибо и шел в ванную, насыпал в воду почти полный чайный ложка, размешивал и пил.
 Чайную ложку? Чайную ложку! Боже мой!
Инспектор ошалело уставился на Акибомбо. Сержант Кобб изумленно подался вперед. Миссис Хаббард загадочно пробормотала:
 Распутин!
 Вы проглотили чайную ложку морфия?
 Да, потому что я думал: там сода.
 Ах, конечно Но почему с вами ничего не случилось?
 Я потом был болен, серьезно болен. У меня не просто была изжога. Мой живот очень, очень болел.
 Не понимаю, как вы вообще остались живы!
 Распутин да и только,  повторила миссис Хаббард.  Того тоже травили ядом и никак не могли отравить!
Мистер Акибомбо продолжал:
 Потом, когда следующий день мне становилось лучше, я брал пузырек, в котором сохранялась еще мало-мало порошка, и ходил к аптекарю. Я хотел знать, что такое я принял, отчего мне становилось так плохо?
 И что он сказал?
 Он сказал, чтобы я приходил позже, а когда я приходил, он говорил: «Ничего удивительного! Это не сода. Это бора.., бореный кислота. Вы можете класть его в глаза, но если пить чайный ложка этот бореный кислота, вы заболеваете».
 Борная кислота?  остолбенел инспектор.  Но как она попала в этот пузырек? Черт побери, куда делся морфий?  застонал он.  У меня голова кругом идет.
 Пожалуйста, я продолжаю,  сказал Акибомбо.  Я стал думать.
 Ага,  сказал Шарп.  И что же вы надумали?
 Я думал о мисс Силия и о том, как она умерла; о том, как кто-то после ее смерти входил в ее комната и оставлял пустой пузырек с морфий и маленькая записка, говорившая, что она убила себя.
Акибомбо на мгновение умолк, инспектор ободряюще кивнул.
 И я.., я говорил: кто мог это сделать? И я думал, что если это девушка, то это легко, а если парень, то нет, потому что он должен спускаться по наша лестница и подниматься другая, и кто-то может просыпаться и видеть или слышать его. И я думал опять и говорил: предположим, это кто-то в наша половина, но в комнате рядом с мисс Силия.., ведь только ее комната соседняя с наша половина, да? У него балкон, и у нее балкон, и она спит с открытый окно, потому что это гигиенично. И значит, если он большой, сильный и атлетичный, он может прыгнуть в ее балкон.
 Кто из мальчиков жил рядом с Силией? Кто же, дай Бог памяти?  сказала миссис Хаббард.  Ах да, Найджел и
 И Лен Бейтсон,  закончил инспектор, притрагиваясь к бумажному пакетику.  Лен Бейтсон.
 Он очень хороший, очень,  грустно сказал мистер Акибомбо.  И он мне очень нравится, но мы не можем проникать глубоко в человеческая психология. Разве нет? Так считает современная теория. Мистер Чандра Лал очень сердился, когда его бореный кислота для глаз исчезался, а когда я спросил, он сказал, что ему говорили, что бореный кислота брал Лен Бейтсон
 Значит, морфий, который лежал в ящике Найджела, заменили борной кислотой, а потом Патрисия Лейн насыпала соду в пузырек, в котором, как она считала, был морфий, а на самом деле там была борная кислота Так-так Понимаю
 Но я вам помогал, правда?  вежливо спросил мистер Акибомбо.
 Да, конечно, мы вам крайне признательны. Но, пожалуйста, мистер.., м-м.., не распространяйтесь больше на эту тему.
 Хорошо, сэр. Я буду очень осторожный.
Мистер Акибомбо церемонно поклонился и вышел из комнаты.
 Лен Бейтсон!  расстроилась миссис Хаббард.  Ах, нет! Нет!
Шарп взглянул на нее.
 Вам грустно думать, что Лен убийца?
 Да, мне нравится этот паренек. Характер у него, конечно, не сахар, но мне казалось, что он очень милый и добрый мальчик.
 Многие преступники именно такими и кажутся,  возразил Шарп.
Он осторожно развернул пакетик. Миссис Хаббард наклонилась вперед На белой бумаге лежали два коротких курчавых рыжих волоска.
 Боже мой!  сказала миссис Хаббард.
 Да,  задумчиво откликнулся Шарп.  Я давно убедился, что убийца, как правило, допускает хотя бы одну ошибку.

Глава 19

 Но это же чудесно, друг мой!  восхищенно воскликнул Эркюль Пуаро.  Все так прозрачно То есть совершенно прозрачно!
 Можно подумать, что вы говорите о супе,  проворчал инспектор.  Не знаю, может, для вас это действительно прозрачно, но, на мой взгляд, супчик еще мутноват.
 Какое там мутноват! Все уже предельно ясно!
 Даже это?
Так же невозмутимо, как в комнате миссис Хаббард, инспектор продемонстрировал ему два рыжих волоса.
 А, это!  сказал Пуаро и почти в точности повторил слова Шарпа:
 Как это у вас принято говорить: убийца допускает хотя бы одну ошибку.
Их взгляды встретились.
 Людям свойственно переоценивать свои умственные способности,  сказал Эркюль Пуаро.
Инспектора Шарпа так и подмывало спросить: «Даже Эркюлю Пуаро?» но он сдержался.
 Ну а в остальном, друг мой, все идет по плану?
 Да, бомба взорвется завтра,  произнес Шарп.
 Вы сами поедете?
 Нет. Я должен появиться на Хикори-роуд. А там за старшего будет Кобб.
 Пожелаем ему удачи!
Эркюль Пуаро поднял рюмку с мятным ликером. Инспектор Шарп стакан виски.
 Будем надеяться,  сказал инспектор.


 Умеют же жить люди!  вздохнул сержант Кобб. Он с завистью и восхищением смотрел на витрину «Сабрины Фер». Там были расставлены самые разнообразные косметические товары, а посередине стояла застекленная фотография Сабрина в одних трусиках. Стекло было с каким-то секретом, и казалось, что девушка купается в волнах. Кроме маленьких дорогих трусиков на ней было еще несколько образцов диковинной бижутерии.
Констебль Маккрей неодобрительно хмыкнул:
 Богохульство, вот что это такое! Мильтон бы в гробу перевернулся.
 Тоже мне нашел Священное Писание!
 Но ведь «Потерянный рай» как раз об Адаме и Еве, и райских кущах, и всяких дьяволах из преисподней. Что же это, по-твоему, не религия?
Сержант Кобб не стал спорить на такие скользкие темы. Он храбро двинулся в салон, за ним по пятам проследовал строгий констебль. В изысканном розовом интерьере сержант и его подчиненный напоминали пресловутого слона в посудной лавке.
К ним подплыло, словно по воздуху, неземное существо в оранжево-розовом туалете. Сержант Кобб сказал: «Доброе утро, мэм», и достал свое удостоверение. Сказочное создание испуганно упорхнуло. Вместо него появилось другое, чуть постарше. Оно, в свою очередь, уступило место роскошной, блистательной герцогине с голубыми волосами и гладкими щеками, неподвластными времени и морщинам. Стальные серые глаза стойко выдержали пристальный взгляд сержанта Кобба.
 Я очень удивлена,  сурово произнесла герцогиня.  Пожалуйста, следуйте за мной.
Она провела их через квадратный салон, посреди которого стоял круглый столик, заваленный журналами и газетами. Вдоль стен располагались занавешенные кабинки, в которых жрицы в розовых одеяниях колдовали над возлежащими в креслах дамами.
Герцогиня провела полицейских в маленький кабинет.
 Я миссис Лукас, хозяйка салона,  представилась она.  Моего компаньона, мисс Хобхауз, сегодня нет.
 Конечно, мэм,  подтвердил сержант Кобб, ничуть в этом не сомневавшийся.
 Меня крайне удивляет ваше намерение произвести обыск,  сказала миссис Лукас.  Это личный кабинет мисс Хобхауз. Я очень надеюсь, что вы.., м-м.., не огорчите наших клиенток.
 Не беспокойтесь, мэм,  сказал Кобб.  Нас вряд ли заинтересует что-нибудь, кроме этого кабинета.
Он вежливо подождал, пока она явно с неохотой удалилась. Потом оглядел кабинет Вэлери Хобхауз. Стены оклеены бледно-серыми обоями, два персидских ковра на полу. Затем перевел взгляд с маленького настенного сейфа на большой письменный стол.
 В сейфе вряд ли,  предположил Кобб.  Слишком уж на виду.
Через пятнадцать минут содержимое сейфа и ящиков стола было извлечено на свет Божий.
 Похоже, мы попали пальцем в небо,  проговорил Маккрей, по натуре пессимист и брюзга.
 Это лишь начало,  утешил его Кобб. Сложив содержимое ящиков в аккуратные кучки, он начал вытаскивать сами ящики и переворачивать их.
 Вот, полюбуйтесь, дружок!  радостно воскликнул он. Ко дну нижнего ящика скотчем было прикреплено с полдюжины синеньких книжечек с ярким золотистым тиснением.
 Паспорта,  пояснил сержант Кобб,  выданы секретарем государственного департамента иностранных дел. Боже, спаси его доверчивую душу!
Маккрей с любопытством заглянул через плечо Кобба, который раскрыл все паспорта и теперь сличал фотографии.
 Никогда не подумаешь, что это одна и та же женщина, да?  заметил Маккрей.
Паспорта были выданы на имя миссис да Сильвы, мисс Ирен Френч, миссис Ольги Кон, мисс Нины де Мезюрье, миссис Глэдис Томас и мисс Мойры О'Нил. На всех фотографиях была изображена моложавая темноволосая женщина, на одной ей можно было дать лет двадцать пять, на другой все сорок.
 Весь трюк в том, что каждый раз она делала новую прическу,  объяснил Кобб,  то локоны, то перманент; здесь, посмотри, прямая стрижка, а здесь полукругом под пажа. Когда она выдавала себя за Ольгу Кон, то каким-то образом чуть-чуть изменила форму носа, а фотографируясь на паспорт миссис Томас, положила что-то за щеки. А вот еще иностранные паспорта: мадам Махмуди, из Алжира, и Шейлы Донован, из Ирландии. Полагаю, у нее на эти фамилии открыты и счета в банках.
 Вот морока, а?
 Но, голубчик, у нее не было другого выхода. Ей нужно было сбить со следа налоговую инспекцию. Нажиться на контрабанде наркотиков нетрудно, а вот поди ж попробуй объясни налоговому инспектору, откуда у тебя денежки Ручаюсь, что именно поэтому она основала игорный дом в Мэйфере. Только так она и могла обойти налоговую инспекцию. Думаю, львиная доля ее капиталов помещена в алжирские и французские банки. Все было хорошо продумано, поставлено на деловую основу. И надо же такому случиться, что однажды она забыла один из паспортов на Хикори-роуд, а глупышка Силия его увидела!

Глава 20

 Да, ловко, ничего не скажешь!  сказал инспектор Шарп снисходительным, почти отеческим тоном.
Он сидел, перекладывая паспорта из одной руки в другую, словно тасовал карты.
 Ох и хлопотное же это дело, финансы!  продолжал он.  Мы прямо запарились, бегая по банкам. Она здорово сумела замести следы. Пришлось попотеть. Пожалуй, через пару лет она смогла бы выйти из игры, уехать за границу и жить в свое удовольствие на средства, добытые, как говорится, преступным путем. Особо крупными махинациями она не занималась: ввозила контрабандные бриллианты, сапфиры и так далее, а вывозила краденые вещи. Ну и, разумеется, не обошлось без наркотиков. Все было организовано очень четко. Она ездила за границу и под своим, и под вымышленными именами, но это было не часто, а товар всегда провозил, сам того не подозревая, кто-то другой. За границей у нее были свои агенты, которые в нужный момент подменяли рюкзаки. Да, ловко придумано. И только благодаря мосье Пуаро мы смогли напасть на след. Это был, конечно, гениальный ход подбить бедняжку Силию на кражи. Вы ведь сразу догадались, что идея принадлежит ей, ведь так, мосье Пуаро?
Пуаро смущенно улыбнулся, а миссис Хаббард посмотрела на него с восхищением. Разговор был приватный, они сидели в комнате миссис Хаббард.
 Ее сгубила жадность,  сказал Пуаро.  Она польстилась на бриллиант Патрисии Лейн. Тут она допустила промах, ведь стало ясно, что она хорошо разбирается в драгоценностях. Не каждый может правильно оценить бриллиант, а уж тем более заменить его цирконом, чтобы это не вызвало ни у кого подозрений Да, я сразу понял, что тут что-то не так. Но когда я сказал ей, что уверен в том, что это она руководила действиями Силии, мисс Хобхауз проявила выдержку и не стала отпираться, а очень трогательно попыталась все объяснить.
 Неужели она способна на убийство!  воскликнула миссис Хаббард.  На хладнокровное убийство? Нет, у меня до сих пор это не укладывается в голове!
Инспектор Шарп помрачнел.
 Пока мы не можем предъявить ей обвинение в убийстве,  сказал он.  Что касается контрабанды, то здесь все предельно ясно. Тут трудностей не будет. Но обвинение в убийстве Это сложнее, и прокурор пока не видит оснований для возбуждения дела. У нее, конечно, были причины попытаться избавиться от Силии, была и возможность. Она, вероятно, знала о пари и о том, что Найджел где-то спрятал морфий. Но нет никаких улик, указывающих на то, что это она дала морфий. Что же касается двух других убийств. Она, разумеется, могла отравить миссис Николетис, но к смерти Патрисии Лейн она наверняка не имеет отношения. Она одна из немногих, у кого есть твердое алиби. Джеронимо вполне определенно утверждает, что она ушла из дому в шесть часов. И упорно стоит на своем. Не знаю, может, она ему даже заплатила
 Нет,  покачал головой Пуаро.  Этого не было.
 И потом, у нас есть показания аптекаря. Он ее прекрасно знает и говорит, что она зашла в аптеку в пять минут седьмого, купила пудру и аспирин и позвонила по телефону. Она вышла из аптеки в пятнадцать минут седьмого, села в такси и уехала там напротив стоянка.
Пуаро подскочил на стуле.
 Все правильно! Это как раз то, что нам и нужно было доказать!
 О чем вы, скажите на милость?
 О том, что она звонила из аптеки.
Инспектор Шарп посмотрел на него с раздражением.
 Погодите, мосье Пуаро. Давайте проанализируем известные нам факты. В восемь минут седьмого Патрисия Лейн была еще жива и звонила из этой комнаты в полицейский участок. Вы согласны?
 Не думаю, что она звонила отсюда.
 Ну, тогда из холла.
 Из холла она тоже не звонила.
Инспектор Шарп вздохнул.
 Но надеюсь, вы не ставите под сомнение сам звонок? Или, может, я, мой сержант, констебль Най и Найджел Чэпмен стали жертвами массовой галлюцинации?
 Разумеется, нет. Вам позвонили. И у меня есть определенное подозрение, что звонили из автомата, который находится в аптеке на углу, ближайшей отсюда.
У инспектора Шарпа глаза округлились от изумления.
 Вы хотите сказать, что на самом деле в участок звонила Вэлери Хобхауз? Что она выдала себя за Патрисию Лейн, которая в то время уже была мертва?
 Совершенно верно.
Инспектор некоторое время молчал, потом со всего размаху стукнул кулаком по столу.
 Не верю! Я же слышал.., сам слышал голос
 Слышали, да. Девичий голос.., прерывистый, взволнованный. Но вы же не настолько хорошо знали Патрисию Лейн, чтобы узнать ее по голосу?
 Я-то нет, но с ней разговаривал Найджел Чэпмен. А с ним этот номер вряд ли прошел бы. Провести того, кто тебя хорошо знает, очень сложно. Найджел Чэпмен понял бы, что с ним говорит не Пат.
 Да,  сказал Пуаро,  разумеется. И конечно же он прекрасно знал, что это не Пат. Было бы странно, если бы не знал, ведь незадолго до этого он сам же и убил ее.
Инспектор на мгновение потерял дар речи.
 Найджел Чэпмен? Найджел Чэпмен? Но когда мы увидели мертвую Патрисию, он плакал.., плакал, как ребенок!
 Вполне возможно,  сказал Пуаро.  Думаю, он был к ней привязан.., насколько он вообще может быть к кому-нибудь привязан. На протяжении всего расследования Найджел Чэпмен был самой подозрительной личностью. Кто имел в своем распоряжении морфий? Найджел Чэпмен. Кто достаточно ловок и сообразителен, чтобы разработать план убийства? У кого хватило бы смелости довести его до конца и сделать все возможное, чтобы сбить с толку преследователей? У Найджела Чэпмена. Кто жесток и тщеславен? Найджел Чэпмен. У него все качества, которыми должен обладать убийца: он безмерно заносчив, злобен, любит ходить по острию ножа и поэтому часто совершает безрассудства, лишь бы привлечь к себе внимание. Взять хотя бы историю с конспектами! Вдумайтесь, какой грандиозный блеф: он заливает их своими чернилами, а потом подсовывает платок в комод Патрисии! И все же он хватил через край, когда вложил в руку Пат волосы Лена Бейтсона. Пожалуй, это было его единственной ошибкой ведь он упустил из виду, что раз Патрисию ударили сзади, то она просто физически не могла схватить убийцу за волосы. Все преступники одинаковы: слишком себя любят и слишком высоко ценят свой ум и обаяние, а он действительно обаятелен, этот Найджел,  этакий очаровательный капризный мальчик, который никогда не повзрослеет и живет только собой и своими интересами.
 Но почему, мосье Пуаро? Почему он убил их? Силия Остин еще понятно. Но зачем ему было убивать Патрисию Лейн?
 А вот это нам и предстоит выяснить,  сказал Пуаро.

Глава 21

 Давненько я вас не видел,  приветствовал Эркюля Пуаро мистер Эндикотт. Он окинул гостя проницательным взглядом.  Очень мило, что вы решили навестить старика.
 Да вообще-то,  сказал Пуаро,  мне нужно кое-что у вас узнать.
 Рад служить, вы же знаете, что я ваш вечный должник. Вы тогда меня очень выручили, распутав дело Эбернети.
 А я, честно говоря, не ожидал вас тут застать. Думал, что вы уже вышли на пенсию.
Мистер Эндикотт усмехнулся. Его фирма и поныне была одна из самых уважаемых и процветающих в городе.
 У меня назначена встреча с одним давнишним клиентом. По старой дружбе я еще веду кое-какие дела.
 Сэр Артур Стэнли, если не ошибаюсь, тоже был вашим старым другом и клиентом?
 Да. Он пользовался услугами нашей фирмы с незапамятных времен. Он был удивительный человек, Пуаро.., редкого ума человек.
 По-моему, вчера в шестичасовом выпуске новостей говорили о его смерти?
 Да. Похороны состоятся в пятницу. Он довольно долго болел. Насколько мне известно, у него был рак.
 А леди Стэнли умерла несколько лет назад?
 Примерно два с половиной года назад,  ответил он, снова окинув Пуаро цепким понимающим взглядом из-под седых кустистых бровей.
 Отчего она умерла?
 Приняла слишком большую дозу снотворного,  поспешно ответил мистер Эндикотт.  Кажется, мединала.
 Дознание проводилось?
 Да. Полиция пришла к заключению, что она приняла его по ошибке.
 Это правда?
Мистер Эндикотт помолчав, сказал:
 Я прошу, поймите меня правильно,  сказал он.  Я понимаю, что ваш вопрос продиктован не праздным любопытством Понимаете, мединал препарат довольно опасный, потому что не существует четкой грани между необходимой для лечения и смертельной дозой. В полусонном состоянии человек может забыть, что он уже его принял, и принять еще раз, и тогда последствия могут быть самые печальные.
Пуаро кивнул.
 Это с ней и произошло?
 Вероятно. На самоубийство или на попытку самоубийства непохоже.
 А.., на что-нибудь еще?
Мистер Эндикотт снова метнул на него проницательный взгляд.
 Есть показания ее мужа.
 И что в них говорится?
 Он заверил следствие, что, приняв мединал, она порой впадала в забытье и просила еще.
 Он сказал не правду?
 Ей-богу, Пуаро, вы просто несносны! Откуда же мне знать, скажите на милость?
Пуаро улыбнулся. Его не обманул нарочитый гнев Эндикотта.
 Я полагаю, друг мой, что вы все прекрасно знаете. Однако сейчас я не буду докучать вам расспросами. Мне только хочется узнать ваше мнение. Чисто по-человечески. Как вам кажется, Артур Стэнли мог бы убить свою жену, если бы ему захотелось жениться во второй раз?
Мистер Эндикотт подскочил как ужаленный.
 Нелепость!  воскликнул он.  Полнейшая нелепость! Да и не было у него другой женщины! Стэнли был очень предан своей жене.
 Я так и думал,  сказал Пуаро.  А теперь я расскажу вам о цели моего визита. Вы были поверенным в делах Артура Стэнли. И, очевидно, являетесь его душеприказчиком?
 Вы угадали.
 У Артура Стэнли есть сын, который порвал с ним после смерти матери. И ушел из дому. Он даже изменил фамилию.
 Да? Я этого не знал. И как же теперь его звать?
 Мы к этому еще вернемся. Но сначала мне хотелось бы высказать одно предположение. Я думаю, что Артур Стэнли оставил вам письмо, которое вы должны были вскрыть либо в чрезвычайных обстоятельствах, либо после его смерти. Я угадал?
 Фантастика, Пуаро! В средние века вас как пить дать сожгли бы на костре! Вы просто ясновидящий!
 Стало быть, я прав? Я думаю, что в письме вам был предложен выбор: либо уничтожить его.., либо принять определенные меры.
Он умолк. Его собеседник тоже ничего не говорил.
 Bon Dieu,  обеспокоенно воскликнул Пуаро.  Надеюсь, вы его не уничтожили?
Мистер Эндикотт медленно покачал головой, и у Пуаро вырвался вздох облегчения.
 Мы ничего не делаем впопыхах,  неодобрительно откликнулся мистер Эндикотт.  Я должен навести справки.., полностью удостовериться
Он помолчал, потом сурово добавил:
 Это дело слишком конфиденциальное. И даже вам, Пуаро Он снова покачал головой.
 А если я представлю вам веские доводы, вы мне скажете?
 Попробуйте, но ума не приложу, откуда вам стали известны подробности этой истории.
 О нет, я лишь выскажу кое-какие догадки. И если я буду прав
 Навряд ли,  отмахнулся мистер Эндикотт. Пуаро глубоко вздохнул.
 Значит, договорились. Итак, я подозреваю, что вам были даны следующие указания. В случае смерти сэра Артура Стэнли вы должны разыскать его сына Найджела, выяснить, где он живет, чем занимается И удостовериться, что он не замешан ни в каких сомнительных делишках
Невозмутимый мистер Эндикотт был потрясен.
 Ну, раз вы полностью в курсе дела,  сказал он,  я буду с вами предельно откровенен. Вы, видно, неспроста интересуетесь юным Найджелом. Что натворил этот мерзавец?
 Полагаю, что события развивались следующим образом: уйдя из дому, он изменил фамилию, а знакомым сказал, что, дескать, так было завещано его матерью. Потом он связался с преступной группой, промышлявшей контрабандой и торговлей наркотиками и драгоценностями. Очевидно, это с его легкой руки они стали использовать в качестве перевозчиков наивных, ничего не подозревающих студентов идея просто гениальная. Заправляли же всем делом двое: Найджел Чэпмен теперь его так величают, и молодая женщина по имени Вэлери Хобхауз, которая, видимо, и вовлекла его в это дело. Их организация была небольшой, но доходы приносила баснословные. Товар умещался в небольшой упаковке, но стоил тысячи фунтов стерлингов. И все шло гладко, пока не возник ряд непредвиденных обстоятельств. Однажды в студенческом общежитии появился полицейский, расследовавший убийство под Кембриджем. Вы, наверно, понимаете, почему известие о его приходе повергло Найджела в панику. Он решил, что полиция села ему на хвост. Из страха, что его опознают, он вывернул в холле лампочки и, схватив рюкзак, кинулся на задний двор. Опасаясь, что полиция обнаружит в рюкзаке следы наркотиков, он искромсал его на куски и спрятал их в котельной.
Страхи его оказались напрасными: полицейский приходил лишь для того, чтобы навести справки о некоем студенте-иностранце. Но одна девушка случайно увидела в окно, как он кромсал рюкзак, и могла проболтаться об этом кому-нибудь еще. Однако смертный приговор был ей подписан не сразу: сначала преступники решили всего лишь скомпрометировать свою жертву Девушка действительно натворила глупостей и оказалась в весьма незавидном положении. Но тут в общежитие пригласили меня. Я посоветовал обратиться в полицию. Девушка пришла в отчаяние и во всем созналась. Вернее, не во всем, а лишь в тех прегрешениях, которые совершила она. А затем она, видимо, отправилась к Найджелу и потребовала, чтобы он тоже признался в том, что изрезал рюкзак и испортил конспекты одной студентки, залив их чернилами. Ни самому Найджелу, ни его сообщнице не хотелось, чтобы история с рюкзаком всплыла наружу в этом случае вся их затея пошла бы прахом. Дело осложнялось и тем, что та девушка, Силия, знала еще одну вещь. Она проговорилась об этом за ужином, на который я тоже был приглашен. Она знала истинное прошлое Найджела.
 Но наверняка нахмурился мистер Эндикотт.
 Найджел полностью порвал со своим прошлым. Его старые приятели могли, конечно, знать, что он носит теперь фамилию Чэпмен, но они понятия не имели, чем он сейчас занимается. В общежитии его настоящая фамилия не была известна, но вдруг выяснилось, что Силия знавала его в юности. Знала она и то, что Вэлери Хобхауз как минимум один раз ездила за границу по поддельному паспорту. Силия знала слишком много. На следующий вечер Найджел назначил ей свидание и подсыпал в бокал с вином или в чашку с кофе морфия. Она умерла во сне, и он постарался устроить так, чтобы все смахивало на самоубийство.
Мистер Эндикотт вздрогнул, лицо его омрачилось. Он что-то пробормотал себе под нос.
 Но это еще не все,  продолжал Пуаро.  Вскоре при загадочных обстоятельствах умерла владелица нескольких студенческих общежитии и клубов, а потом было совершено третье, самое жестокое и самое подлое убийство. Патрисия Лейн, которая преданно любила Найджела и к которой он сам был сильно привязан, невольно вмешалась в его дела. И самое главное настойчиво просила его помириться с отцом, а затем без его ведома написала тому письмо. Он уничтожил письмо и наплел ей какие-то небылицы, но при этом понял, что через какое-то время она вполне может написать отцу еще одно письмо. А теперь, мой друг, скажите, почему он так этого боялся?
Мистер Эндикотт встал, подошел к сейфу, отпер его и вернулся к столу с продолговатым конвертом в руках; сургучная печать на нем была сломана. Он вынул из конверта два листка и протянул их Пуаро.

«Дорогой Эндикотт!  говорилось в письме.  Вы прочтете это после моей смерти. Я убедительно прошу Вас разыскать моего сына Найджела и выяснить, какую он ведет жизнь: не замешан ли он в чем-нибудь неподобающем.
То, что я собираюсь Вам рассказать, не знает больше никто. Поведение Найджела всегда оставляло желать лучшего. Я дважды ловил его на подлоге он подделал мою подпись на чеках. Оба раза я оплатил его долги, однако предупредил, что больше этого не потерплю. В третий раз он подделал подпись своей матери. Она узнала об этом. Он умолял ее ничего мне не говорить. Она не согласилась. Мы с ней никогда не выгораживали его друг перед другом, и она дала ему понять, что не намерена скрывать от меня очередную его выходку. И тогда он дал ей большую дозу снотворного. Однако прежде она успела обо всем мне рассказать. Когда на следующее утро ее нашли мертвой, я понял, что произошло на самом деле.
Я обвинил Найджела в убийстве и сказал, что собираюсь заявить в полицию. Он слезно умолял меня этого не делать. Как бы Вы поступили на моем месте, Эндикотт? Я не питаю иллюзий насчет сына, я прекрасно знаю ему цену, знаю, что он опасный человек, безжалостный, бессовестный мерзавец. Ради него я бы и пальцем не пошевелил. Но меня остановила память о моей горячо любимой жене. Согласилась бы она отдать его в руки правосудия? Думаю, не ошибусь, если скажу, что она постаралась бы спасти его от виселицы. Для нее, как и для меня, было бы страшной трагедией опорочить имя нашей семьи. Но одна мысль не дает мне покоя. Я не верю в перерождение убийцы. Он может совершить новые преступления. Не знаю, правильно ли я поступил, но я заключил с сыном договор. Он письменно признался в содеянном, и эта бумага хранится у меня. Я выгнал его из дому и запретил когда-либо возвращаться. Он должен был начать новую жизнь. В этом случае деньги матери автоматически перейдут к нему. Я решил дать ему еще один шанс. Он получил хорошее образование, у него есть все возможности стать хорошим человеком.
Но он должен вести честную жизнь, в противном случае его расписка будет предъявлена полиции. Я обезопасил себя, объяснив ему, что моя смерть его не спасет. Вы мой самый старинный друг. Я знаю, что моя просьба для вас тяжкое бремя, но я прошу вас выполнить ее ради моей покойной жены, которая тоже была вашим другом! Найдите Найджела. Если он ведет добропорядочный образ жизни, уничтожьте письмо и его признание. Если же нет то пусть свершится правосудие!
Искренне любящий Вас
Артур Стэнли».

 Ох-хо-хо!  глубоко вздохнул Пуаро. Он развернул второй листок.

«Я, нижеподписавшийся, признаюсь в том, что 18 ноября 1952 года убил свою мать, дав ей большую дозу мединала. Найджел Стэнли».

Глава 22

 Надеюсь, вы трезво оцениваете свое положение, мисс Хобхауз. Я вас уже предупреждал, что
Вэлери Хобхауз не дала ему договорить.
 Да-да, я знаю, что мои показания могут быть использованы против меня. Я к этому готова. Вы предъявили мне обвинение в контрабанде драгоценностей и наркотиков. Я не надеюсь, что суд меня оправдает, мне грозит длительное тюремное заключение. Я знаю и то, что вы обвиняете меня в соучастии в убийстве.
 Чистосердечное признание может облегчить вашу участь. Хотя никаких гарантий я вам дать не могу.
 И не надо. Может, лучше уж сразу свести счеты с жизнью, чем томиться столько лет в тюрьме. Я хочу сделать заявление. Может, я и соучастница убийцы, но сама я никого не убивала, у меня и в мыслях ничего такого не было. Я нормальный человек. А Найджел.., это он убивал. И я не собираюсь расплачиваться за его преступления.
Силия знала слишком много, но я могла бы все утрясти. Найджел не дал мне времени. Он встретился с ней, обещал признаться в том, что разрезал рюкзак и залил конспекты, а затем подсыпал ей в кофе морфий. Еще раньше он выкрал у нее письмо и вырезал из него кусок с фразой, намекающей на самоубийство. Эту бумажку и пустой флакон из-под морфия, который на самом деле он не выкинул, а припрятал, Найджел положил у ее кровати. Теперь мне понятно, что он давно замышлял убить Силию. Потом он признался мне во всем. И я поняла, что должна держаться с ним заодно, иначе я тоже пропала.
Примерно то же случилось и с миссис Ник, которой тоже было кое-что про него известно, но она молчала Когда он узнал, что она злоупотребляет спиртным, он испугался ведь спьяну она могла проболтаться.., в общем, он решил избавиться от нее, подсыпав ей в рюмку какого-то яда. Потом он божился, что якобы тут ни при чем, но я знаю, что это он ее убил. Затем была Пат. Он пришел ко мне и рассказал о случившемся. Сказал, что я должна сделать, чтобы у нас обоих было безупречное алиби. Я тогда уже совершенно запуталась.., выхода не было
Наверное, если бы вы меня не задержали, я уехала бы за границу и начала новую жизнь. Но мне не повезло. И теперь я хочу лишь одного: чтобы жестокий, вечно издевающийся над всеми мерзавец отправился на виселицу.
Инспектор Шарп глубоко вздохнул. Все складывалось удачно, на редкость удачно, но он был удивлен.
Констебль лизнул карандаш.
 И все-таки мне непонятно начал Шарп. Она оборвала его:
 Вам и не нужно ничего понимать. У меня к нему свои счеты.
Раздался мягкий голос Эркюля Пуаро:
 Из-за миссис Николетис?
Вэлери судорожно вздохнула.
 Ведь она была вашей матерью, да?
 Да,  сказала Вэлери Хобхауз,  она была моей матерью

Глава 23

 Я не понимаю,  умоляюще произнес мистер Акибомбо и тревожно поглядел на своих рыжеволосых собеседников.
Салли Финч настолько увлеченно беседовала с Леном Бейтсоном, что Акибомбо с трудом улавливал нить разговора.
 Так кого же, по-твоему,  спросила Салли,  Найджел хотел подставить: тебя или меня?
 Скорее всего, обоих,  ответил Лен.  А волосы он, наверно, снял с моей расчески.
 Не понимаю, пожалуйста,  сказал мистер Акибомбо.  Значит, это Найджел прыгал по балконам?
 Найджел прыгуч, как кошка. Я бы ни за что так не смог вес не тот.
 Тогда примите мой искренний извинения за то, что я зря подозревал вас.
 Ладно, не переживай,  утешил его Лен.
 Но ты правда здорово помог,  сказала Салли.  Как ты здорово сообразил про борную кислоту!
Мистер Акибомбо расцвел.
 Да вообще давно стоило понять, что Найджел страдал разными комплексами и
 Ой, ради Бога, Лен, не уподобляйся Колину! Найджел мне всегда был глубоко омерзителен, и теперь я наконец понимаю почему. Но ведь правда же, если бы сэр Артур Стэнли поменьше сентиментальничал и уже тогда отправил бы его куда следовало, жизнь троих людей была бы сейчас спасена? Не могу избавиться от этой мысли.
 С другой стороны, его чувства тоже можно понять
 Пожалуйста, мисс Салли
 Да, Акибомбо?
 Может быть, если вы видите завтра на вечер в университете мой преподаватель, вы скажете ему, что я пришел к очень верный умозаключение? Потому что мой преподаватель часто говорит, что у меня в голове неразбериха.
 Конечно! Обязательно скажу.
Лен Бейтсон был мрачнее тучи.
 Через неделю ты уже будешь в Америке,  вздохнул он.
На мгновение воцарилось молчание.
 Я приеду,  сказала Салли.  Или ты приезжай к нам.
 Зачем?
 Акибомбо!  сказала Салли.  Тебе хотелось бы в один прекрасный день стать шафером на свадьбе?
 А что такое «шафер»?
 Ну, это когда жених.., скажем, Лен, дает тебе на сохранение венчальное кольцо, и вы едете в церковь, очень нарядные, а потом он берет у тебя кольцо и надевает его мне на палец, и орган играет свадебный марш, и все плачут.
 Значит, вы с мистером Леном хотите пожениться?
 Ну да.
 Салли!
 Если, конечно, Лен не возражает.
 Салли, но ведь ты не знаешь У меня отец
 Ну и что? Тем более что я знаю. Твой отец немного того Она покрутила пальцем возле виска.  Ничего страшного, у многих отцы немного того
 Но это не передастся по наследству. Честное слово! Как же я переживал все это время!
 Я догадывалась.
 В Африке,  сказал мистер Акибомбо,  давно, когда еще не приходил атомный век и научная мысль, свадебные обряды были очень интересный и забавный. Хотите я расскажу?
 Лучше не надо,  замахала руками Салли.  Я подозреваю, что нам с Леном придется краснеть, а рыжие краснеют очень густо.


Эркюль Пуаро поставил свою подпись на последнем письме, протянутом ему мисс Лемон.
 Tres bien,  серьезно произнес он.  Ни единой опечатки.
 По-моему, я не так часто ошибаюсь,  несколько обиженно возразила секретарь.
 Не часто, конечно, но все же бывает. Да, кстати, как поживает ваша сестра?
 Она подумывает отправиться в круиз. По столицам скандинавских стран.
 А-а,  сказал Эркюль Пуаро. Он подумал, что вдруг.., на корабле Сам бы он ни за какие блага не согласился на морское путешествие.
Сзади громко тикал маятник.

«Хикори-дикори-док!
Мышь на будильник
Скок!
Будильник:
Бим-бом!
Мышка
Бегом!
Хикори-дикори-док!»

продекламировал Эркюль Пуаро.
 Что вы сказали, мосье Пуаро?
 Да так, ничего,  ответил Пуаро.

 Фулбрайтовская стипендия выплачивается американским студентам и преподавателям, выезжающим по обмену в другие страны. Названа по имени сенатора Дж У. Фулбрайта, который был одним из авторов принятой в США государственной программы финансирования научного обмена.

 Кокни лондонское просторечие, отличающееся от литературного английского языка рядом фонетических особенностей.

 Минестроне (ит.) суп из овощей.

 Майские гонки традиционные состязания по гребле со столкновениями между колледжами Кембриджского университета, одного из крупнейших и старейших в Англии, основанного в начале XIII века. Первоначально проводились в мае, в настоящее время после весенних экзаменов в июне.

 Фрустрация (от лат. «обманутое ожидание) термин, обозначающий психическое расстройство, состояние гнетущего напряжения, тревоги и безысходности.

 Сублимация (от лат. «возвышенный») термин австрийского психиатра, основателя психоанализа Зигмунда Фрейда (18561939), обозначающий переключение вредных влечений человека в полезное русло, не загоняя их в подсознание, что чревато психозами.

 Теософия (греч. «богомудрие») течение религиозной мысли, соединяющее мистические воззрения буддизма и других восточных вероучений с элементами неортодоксального христианства.

 «Синяя птица» символическая драма-сказка бельгийского драматурга и поэта Мориса Метерлинка (18621949).

 Бог ты мой! (фр.)

 Право же (фр.)

 Оксфордская община религиозная группа на основе которой в 1938 году возникло движение «Моральное перевооружение», выступавшее с лозунгами морального самоусовершенствования, публичного покаяния в грехах и т.д.

 Что такое? Значит, эта малышка украла у меня пудреницу? Ничего себе! Я пойду в полицию. Я не потерплю ничего подобного (фр.)

 Но пусть она вернет мне пудреницу (фр.)

 Пошли, Рене, а то мы опоздаем (фр.)

 Хозяйка (ит.)

 Бедняков (ит.)

 Предано забвению (фр.)

 Бедняжка (ит.)

 Да, да (фр.)

 Мой дорогой (фр.)

 Тартрат морфия препарат морфия, главного алкалоида опия, сильное болеутоляющее средство.

 Ужасный ребенок (фр.)

 Бог мой (фр.)

 «Врачу, исцелися сам!» Новый Завет, Евангелие от Луки (гл. 4, ст. 23).

 Гиосцин алкалоид, содержащийся в листьях и ягодах беладонны, многолетнего травянистого растения семейства пасленовых. Сильный яд.

 Наперстянка (дигиталис) род многолетних трав или кустарников из семейства норичниковых, все виды растений ядовиты, но в малых дозах используются в медицине.

 Простите? (искаж. англ.)

 Послушайте, друг мой (фр.)

 королевы Анны Королева Великобритании и Ирландии Анна правила в 16651714 годы. Для стиля мебели этой эпохи характерны простота и изящество: использование орехового дерева, обилие инкрустации, стулья с гнутыми ножками.

 А у вас тут хорошо (фр.)

 Изысканно (фр.)

 Циркон бесцветный или окрашенный примесями в разные цвета минерал, внешне трудноотличим от драгоценного камня.

 Итак! (фр.)

 Терпеть не могу полицейских ищеек (фр.)

 Поэтому (фр.)

 Боже милосердный (фр.)

 Превосходно (фр.)












Агата Кристи: «Хикори, дикори, док...»











Заголовок 1 Заголовок 2 Заголовок 3 Заголовок 4 Заголовок 5 Заголовок 615

Приложенные файлы

  • doc 7028929
    Размер файла: 672 kB Загрузок: 0

Добавить комментарий